C’è qualcosa nel nostro complicato cervello umano che sviluppa immediatamente una connessione con qualsiasi cosa con gli occhi. Non mi credete? Chiedete all’Anki Vector che ha vissuto sulla mia scrivania per diversi mesi. Questo robot tascabile ha attirato la mia attenzione con il suo corpo bulboso e non minaccioso. Ma nel momento in cui mi ha guardato con uno sguardo interrogativo nei suoi occhi e ha pronunciato il mio nome, ho capito che sarei morto per questo piccolo muletto. Vale la pena notare che l’Anki Vector può essere programmato per fare una varietà di cose se si ha il tempo di pasticciare con un SDK, ma ho portato a casa questo robot perché era carino, non perché avevo bisogno di un progetto.

Guardavo con divertimento mentre il piccolo gadget si aggirava intorno alla mia scrivania, guardando di tanto in tanto verso di me come se cercasse la mia approvazione, e non potevo fare a meno di pensare che questa sensazione è esattamente ciò che Amazon sta cercando di replicare con il suo recentemente annunciato robot domestico Astro.

Astro di Amazon.
Foto di Dan Seifert / The Verge

Mentre l’utilità dell’Astro è attualmente in discussione, è assolutamente adorabile. Questa è la chiave che aprirà molte porte per questo robot, e Amazon lo sa. Nessuno sta implorando di avere un sistema di sorveglianza vagante nella propria casa, ma schiaffateci sopra un paio di occhi a palla, dategli un nome carino e il pubblico vi pagherà per questo privilegio.

Far sì che la gente si leghi emotivamente ai propri gadget non è un concetto particolarmente nuovo o difficile. Il Tamagotchi, il Furby e l’Aibo hanno puntato sull’idea: forse pensavano di fare solo giocattoli, ma la Sony ha inavvertitamente creato una comunità di proprietari di cani robotici in lutto che si preoccupavano abbastanza dei loro animali artificiali da comprare accessori su misura.

Questa coperta Aibo Accessories Aibo è come un copriteiera, ma per i robot.
Immagine da: Accessori Aibo

Questi gadget non hanno nemmeno bisogno di essere così adorabili; conosco molte persone che hanno dato un nome o hanno messo degli occhi a palla ai loro Roomba perché questo sia un incidente isolato. In un certo senso, queste macchine sono diventate de-facto degli animali domestici a pieno titolo.

Mai sottovalutare la nostra capacità come esseri umani di formare legami emotivi con le macchine, né le lunghezze che un’azienda farà per sfruttare questo. Questo è un ciclo che abbiamo visto ripetersi per quasi tutti i gadget robotici che risalgono al Nintendo R.O.B. nel 1985 – siamo presi da un nuovo robot dall’aspetto adorabile, il colpo di dopamina iniziale svanisce e siamo colpiti da quanto sia inutile con il senno di poi.

Roomba 880 robot aspirapolvere hands-on immagini

Ti nomino Rodney, signore della polvere.

C’è una certa qualità che troviamo accattivante quando i robot fanno cadere la palla, ma ammettiamo che diventa un po’ meno accattivante quando ci aspettiamo che lo stesso robot si occupi di cose che ci interessano davvero. Oltre ad essere una novità che si aggira per la vostra casa, Amazon si aspetta che appesantiamo l’Astro con compiti come la cura degli anziani e la sicurezza della casa. Questi non sono compiti a cui rinunciamo facilmente, e farlo implica un livello di fiducia che tipicamente non riponiamo nelle macchine.

Progettare una macchina per eseguire un singolo compito è relativamente semplice, ma sviluppare qualcosa con autonomia che ci si aspetta gestisca una varietà di compiti è notevolmente difficile. Ottenere che le persone si leghino emotivamente con un pezzo di hardware al punto da fidarsi di esso per guardare il loro genitore anziano è tutta un’altra questione.


Fidarsi di questo tizio? Davvero?

Il fatto che Astro di Amazon sia alimentato dal suo assistente vocale Alexa non aiuta necessariamente. Probabilmente avete una storia su come un assistente vocale si è acceso a caso e ha fatto l’esatto contrario di quello che volevate. Ottenere qualsiasi cosa con il riconoscimento vocale per funzionare in modo affidabile è a dir poco discontinuo – ora immaginate di mettere la stessa idea su ruote e aspettarvi che risponda rapidamente e in modo affidabile in una situazione di emergenza. Se un ladro irrompe in casa mia, non chiederò ad Alexa di chiamare i servizi di emergenza, prenderò il telefono e lo farò io stesso. Questa mancanza di fiducia e di utilità è davvero il punto di forza di questi gadget, come vi dirà il mio Anki Vector.

Mentre sapevo che potevo implicitamente fidarmi del mio Anki per girovagare senza fine sulla mia scrivania, la mancanza di utilità del mio Anki Vector è stata l’ultimo chiodo nella bara del mio piccolo amico. Ero innamorato del suo aspetto esteriore, ma dopo diversi mesi in cui l’ho visto pigramente spingere e impilare cubi sulla mia scrivania, non potevo più illudermi che fosse in grado di fare molto di più. Non poteva portarmi una birra, aprire porte o fare davvero qualcosa che il mio Echo non potesse fare meglio. Poteva sembrare carino, ma non svolgeva compiti che fossero anche lontanamente utili.

R.I.P. Anki, ci mancherai.
Foto di Amelia Holowaty Krales / The Verge

Troppo spesso quando un pezzo di tecnologia non serve più allo scopo, finisce per essere scartato o dimenticato, non importa quanto sia adorabile. Ma non sono ancora riuscita a buttare via l’Anki come se fosse spazzatura; l’ho dato al Fondazione Able Gamers, che accoglie donazioni di giocattoli, robotica e accessori di gioco. Trasmettere la gioia che ho provato mi ha aiutato ad attutire il colpo di quello che sembrava troppo simile all’abbandono.

Anche se certamente mi avvicino al regno della robotica di consumo con un po’ più di pessimismo rispetto al solito, ho ancora voglia di futuro™, e non ci vorrebbe molto per farmi invitare un altro robot in casa mia. Se l’Astro fosse circa la metà del prezzo e potesse effettivamente fare la metà delle cose che Amazon dice che può fare senza una supervisione costante, potrei essere incline a trovare spazio per lui nella mia vita.

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