Anche se l’iPad sia stato un grande successo fin dall’inizio grazie alla sua interfaccia facile da usare e all’attenzione per le singole applicazioni, è stato aveva iniziato a sentirsi un po’ stantio per coloro che desiderano una maggiore profondità. A lungo uno dei computer di medio formato più leggeri e potenti al mondo, il ritardo tra il tipo di lavoro che era in grado di svolgere e quello che effettivamente accoglieva è andato aumentando.

Negli ultimi due anni la Apple ha principali aggiornamenti dell’iPad si sono concentrati nel trascinare il dispositivo fuori da un lungo periodo di gestazione e in un universo che offrisse una maggiore somiglianza linguistica con il Mac. L’anteprima di iPadOS 16 che abbiamo ricevuto la scorsa settimana non fa eccezione. Una manciata di funzionalità come Stage Manager, Desktop Class Apps e miglioramenti a Continuity sono tutti finalizzati a continuare il lavoro di iPadOS 15 in questo senso.

La scorsa settimana ho avuto modo di parlare brevemente con Craig Federighi, SVP di Apple per l’ingegneria del software, delle nuove funzionalità di iPadOS volte a migliorare il multitasking e il lavoro con più app. Abbiamo parlato dei tempi, dell’esecuzione e delle reazioni a questi annunci.

Stage Manager è il fulcro dei miglioramenti apportati quest’anno al multitasking su iPad. Questa funzione presenta gruppi di fino a 4 app per gruppo in una formazione a piastrelle gestita dal sistema. I gruppi sono disposti a sinistra e consentono di passare rapidamente da uno spazio di lavoro all’altro. Si tratta essenzialmente di una versione molto più visibile e persistente di Spaces, la funzione per Mac che consente di avere più desktop ai lati dello schermo su macOS. Se non sapevate nemmeno dell’esistenza di Spaces, sarete perdonati, perché è piuttosto oscuro e non ha molti, se non nessuno, indizi visivi per chi non ha mai visitato la schermata di Mission Control.

“L’iPad ha una proposta unica, una serie di aspettative uniche per quanto riguarda l’interazione e noi volevamo partire da lì, non solo trascinare le cose da decenni passati o da un altro sistema costruito su una serie di principi fondamentali diversi. E quindi Stage Manager è, credo, un passo importante in questo arco evolutivo”, dice Federighi.

L’idea di consentire a una singola finestra di occupare l’attenzione sullo schermo ha radici profonde in Apple, dice Federighi. La prima è stata la modalità a singola applicazione nei primi giorni di Mac OS X beta. E anni dopo un prototipo interno di un’esperienza che assomigliava a Stage Manager.

“Sul Mac ci sono tanti modi diversi di lavorare. C’è chi usa gli spazi, chi entra ed esce da Mission Control. C’è chi usa le schede di comando, chi ama creare confusione, chi pulisce i propri pasticci e chi usa la minimizzazione. Insomma, non c’è una risposta sbagliata, ci sono molti modi validi di lavorare sul Mac”.

Questo approccio alla gestione dello spazio di lavoro sembra essere ovviamente incentrato sull’iPad. Ma Federighi afferma che due team indipendenti di Apple, uno che lavorava dal lato iPad e uno che lavorava dal lato macOS per cercare di rendere gli spazi di lavoro multipli più ovvi e amichevoli, sono arrivati a un concetto simile e si sono incontrati nel mezzo. Ciò significa, dice, che in questo approccio sono rappresentate entrambe le prospettive.

“Molti di noi, che usano il Mac ogni giorno, volevano davvero un’esperienza mirata che ci desse un equilibrio. Quindi, dal lato Mac, abbiamo raccolto quest’idea e abbiamo detto che era alla portata di tutti e che volevamo realizzarla. E separatamente, dal lato dell’iPad, stavamo pensando a [it]. E che ci crediate o no, due team indipendenti che fanno brainstorming e progettano convergono su un’idea quasi identica”.

Riconosce che probabilmente ci sarà un gruppo di persone che ha 40 anni di storia del Mac alle spalle e che si aspetta che la funzione si comporti in un certo modo e che sia in grado di funzionare. Ci saranno persone che si aspettano che la funzione agisca in un certo modo e che invece è completamente diversa. E, per sua natura, questo non sarà uno strumento immediatamente utilizzato da molti fedeli del Mac.

“Ci vuole un po’ di tempo per adattare la propria memoria muscolare e le proprie aspettative, e quindi ottimizzare il proprio flusso per una nuova serie di strumenti. Voglio dire, questo è per gli utenti dell’iPad. E sul Mac, è per quel sottoinsieme di utenti che scoprono di voler lavorare in questo modo”.

“Se il 20% degli utenti del Mac finisce per dire che questo è un altro grande strumento nella faretra per loro”, dice Federighi, “è fantastico”.

Crediti immagine: Mela

Perché ora e perché M1?

Una costante di ogni presentazione di un prodotto Apple è il desiderio che sia apparso prima. La parola “finalmente” è diventata una sorta di scherzo semi-troll tra gli osservatori Apple. La verità dietro la maggior parte dei lanci è che spesso la realizzazione di questi prodotti è molto più complessa di quanto sembri. Soprattutto al livello di qualità e usabilità che soddisferà miliardi di utenti. Apple non ha sempre centrato il bersaglio al primo tentativo, e i casi limite e quindi le asperità del software sono aumentate man mano che il software è cresciuto per servire un numero sempre maggiore di utenti. Ma la coerenza generale dei suoi team di software è ancora considerata un punto di riferimento per chiunque costruisca software a livello di piattaforma.

Ma la questione della tempistica vale ancora la pena di essere posta, quindi ho chiesto. Federighi dice che Apple ha dovuto fare un sacco di cose per allineare i binari necessari a far arrivare agli utenti Stage Manager e gli altri recenti miglioramenti del multitasking per iPad. Quindi, anche se era ovvio che le persone erano pronte a ricevere maggiori funzionalità, soprattutto su iPad Pro, è stato necessario fare un po’ di lavoro di base.

Split View, Slide Over e ora Stage Manager richiedevano che gli sviluppatori supportassero il ridimensionamento completo delle app nei framework di Apple. Apple doveva anche creare un’infrastruttura di supporto per mediare più app in esecuzione contemporaneamente sullo schermo. E c’erano anche esigenze hardware.

“Anche la realizzazione dell’M1 è stata fondamentale”, spiega Federighi. “Fin dall’inizio, l’iPad ha sempre mantenuto uno standard estremamente elevato di reattività e interattività. L’interazione è diretta, in quanto ogni app può rispondere istantaneamente a ogni tocco, come se si stesse toccando la realtà sotto lo schermo. E credo che a volte sia difficile per le persone apprezzare i vincoli tecnici che questo comporta.

“Inoltre, quando si aggiungono più applicazioni e grandi quantità di spazio sullo schermo, bisogna assicurarsi che ognuna di queste applicazioni possa rispondere istantaneamente al tocco, come non ci si aspetta da un’applicazione desktop. La manipolazione indiretta dà un po’ di respiro, ma si tratta di una serie di vincoli diversi”.

Stage Manager sfrutta la GPU più potente, l’I/O più veloce nella memoria virtuale, l’archiviazione più rapida e la maggiore quantità di RAM offerti dai chip M1. Tutto questo doveva combinarsi per mantenere l’esperienza fluida e quest’anno è stato così, dice Federighi.

Questo fa pensare ad alcune chiacchiere sul perché Stage Manager richieda il processore M1 di Apple per funzionare. Ho chiesto di fare un po’ di chiarezza, dato che c’erano diverse teorie su quali componenti richiedessero il nuovo hardware e quali fossero una questione di scelta.

Federighi afferma che il problema è dovuto all’altissimo livello di reattività interattiva imposto da Apple. Sull’iPad, osserva Federighi, c’è un livello altissimo di reattività interattiva e un’esperienza in cui ogni app che si può toccare deve essere in grado di rispondere in modo essenzialmente istantaneo. Ciò significa che, storicamente, tutte le app immediatamente accessibili all’utente dovevano essere interamente residenti nella RAM. Cosa che non accadeva con le app su macOS, che facevano un uso massiccio della memoria virtuale.

Per raggiungere questo livello di reattività, è stato necessario far collimare diversi fattori. In primo luogo, era necessaria una combinazione di molta RAM e “memoria virtuale IO estremamente veloce” per ospitare più app nel bucket attivo.

“Solo gli iPad M1 hanno combinato l’elevata capacità della DRAM con la NAND ad alta capacità e ad alte prestazioni che consente lo swap della memoria virtuale in modo superveloce”, afferma Federighi. “Ora che possiamo avere fino a quattro app su un pannello più altre quattro – fino a otto app – per essere istantaneamente reattivi e avere molta memoria, non abbiamo questa capacità sugli altri sistemi”.

Non è stata solo la disponibilità di memoria a indurre Apple a limitare Stage Manager agli iPad M1.

“Consideriamo Stage Manager anche come un’esperienza totale che coinvolge la conducibilità del display esterno. E l’IO dell’M1 supporta una connettività che i nostri precedenti iPad non supportano: può pilotare display 4k, 5k, 6k, a risoluzioni scalari. Non possiamo farlo su altri iPad”.

Anche le prestazioni grafiche hanno rappresentato un limite.

“Abbiamo progettato Stage Manager per trarre il massimo vantaggio dalle prestazioni grafiche. [of the M1]. Se si osserva il modo in cui le app si inclinano e si ombreggiano e come si animano all’interno e all’esterno. Per fare tutto ciò a frame rate elevatissimi, su schermi molto grandi e multipli, è necessario un picco di prestazioni grafiche che nessun altro è in grado di offrire.

“Quando si mette insieme tutto questo, non possiamo offrire l’esperienza completa dello stage manager con un sistema inferiore”, dice Federighi. “Ci piacerebbe renderla disponibile ovunque. Ma questo è ciò che richiede. Questa è l’esperienza che porteremo con noi in futuro. Non volevamo limitare il nostro progetto a qualcosa di inferiore, ma stiamo definendo il punto di riferimento per il futuro”.

Perché in questo modo?

Stage Manager è un interessante avatar dell’Apple Way (frase mia, ™, ecc.) del design. I principi fondamentali, evidenziati soprattutto nell’iPad, si concentrano sul fornire all’utente un modo per navigare attraverso la presenza piuttosto che la memoria. La natura dell’approccio di Information Appliance prevede che l’iPad incarni il compito da svolgere e riduca al minimo le distrazioni. Quando questa regola viene infranta, i pilastri portanti della filosofia – interazione diretta, show not tell e chiare briciole di navigazione – intervengono per evitare che l’utente si perda.

Sebbene sia apparentemente un gestore di finestre, l’approccio non è assolutamente libero per tutti. Apple sta facendo alcune scelte molto specifiche per l’utente, al fine di mantenere le cose direttamente azionabili. Le finestre hanno dimensioni predefinite, non è possibile nascondere un’applicazione posizionandone un’altra direttamente sopra di essa.

“Come utente, apprezzi il fatto di non dover accumulare continuamente disordine, di non dover pulire le cose, di non dover gestire la posizione delle cose, ma di poter fare quello che vuoi. Ed è lì. Ed è tutto gestito per te”, dice Federighi a proposito del loro approccio al design di Stage Manager. “È pulito e concentrato. Gli ambienti di windowing tradizionali sono l’opposto. Sono disordinati di default, tutto ciò che si apre contribuisce al disordine. Ogni cosa comporta la necessità di gestire la posizione delle cose e il modo in cui le cose possono coprirsi l’una con l’altra e così via. E poi si ha la responsabilità di ripulire tutto il tempo”.

“Ma anche il modo in cui sono disposte le cose, ci assicuriamo che le finestre siano sempre accessibili e non si coprano a vicenda. Così non devi gestirle. E quando si passa all’app successiva, si torna a un’esperienza pulita e a una singola finestra. E tutto è ancora accessibile. In questo modo le app recenti non sono nascoste, ma sono lì per il multitasking rapido. Ma non sono d’intralcio e non ingombrano tutto.

“Questo è stato un design che secondo noi ha preservato l’essenza di ciò che amiamo dell’iPad, offrendo allo stesso tempo la flessibilità e la fluidità dell’esperienza multitasking che alcune persone che volevano estendere ulteriormente l’iPad stavano cercando”.

Secondo le mie prime impressioni, questo approccio è davvero ben gestito. Anche se ci sarà un gruppo di utenti che vuole finestre regolabili all’infinito, la possibilità di permettere a una finestra di oscurare un’altra e la libertà di essere il più disordinato possibile: semplicemente non è la base dell’iPad e non dovrebbe essere soddisfatta qui, secondo me.

Penso che se Stage Manager continuerà a essere perfezionato e migliorato, potrebbe facilmente sostituire le relativamente oscure Spaces, Mission Control e altre visualizzazioni multi-app su iPad. Ad esempio, sarebbe opportuno migliorare il modo in cui un’applicazione può passare a schermo intero e poi tornare indietro. Credo che debba trattarsi di un singolo gesto di tocco o di pizzicamento: attualmente si trova a due tocchi di distanza dietro un’icona oscura. Ma lo scatto a “schermo intero” per consentire all’iPad di essere l’app e poi tornare indietro per facilitare la comunicazione tra le app dovrebbe essere parte del flusso principale, non un ramo secondario.

Tuttavia, la funzione ha una struttura sufficientemente elastica per affrontare compiti più impegnativi e un maggior numero di app in memoria, e un’immediatezza che sembra rapidamente funzionale e potente. Per chi da anni guida principalmente su iPad e si è abituato a nuotare contro l’approccio a singola applicazione quando si trattava di flussi di lavoro multi-app, è stata davvero una bella sorpresa.

Costruire a partire dalla beta

Federighi afferma che Apple continuerà a lavorare su Stage Manager per tutta l’estate. Anche se le versioni beta del software Apple vengono esaminate molto di più in questi giorni, Federighi afferma che il loro compito principale è ancora quello di convincere gli sviluppatori ad adottare il nuovo SDK e a preparare le loro applicazioni.

Dopo di che, vogliono che le fondamenta dell’esperienza siano pronte, in modo da poter garantire che il feedback che ricevono sia effettivamente utile. Ma stanno ancora lavorando sulla funzionalità e Federighi ha dichiarato di avere alcune cose “in corso d’opera” che sanno essere perfezionamenti o modifiche che possono essere introdotte nelle successive versioni beta.

“Ne avevamo già pianificate alcune per quanto riguarda lo stage manager sia su Mac che su iPad”, dice Federighi. “E alcuni dei feedback che abbiamo ricevuto sono cose che ci hanno fatto dire: ‘Sì, voglio dire che questo arriverà nella seconda o nella terza versione’. Abbiamo già identificato queste cose, sia che si tratti di bug o di elementi incompleti o di modifiche al comportamento.

Non c’è stato nulla che abbiamo visto che ci abbia fatto pensare: “Questa è una notizia inaspettata”. Molte sono reazioni che ci aspettiamo da persone che non si sono adattate al sistema o in aree in cui abbiamo perfezionato il volo. Quindi sì, continueremo sicuramente a farlo”.

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