Le aziende produttrici di beni di consumo confezionati – si pensi a PepsiCo o Nabisco – si trovano ad affrontare sfide impegnative dovute all’aumento del costo della vita e della distribuzione. Con l’inflazione che non accenna a diminuire, il reddito disponibile dei consumatori non è più quello di una volta e i prodotti sono sempre più costosi da spedire. Le imprese devono quindi puntare sulle innovazioni giuste. Questo è vero in tempi meno caotici, ma in questo momento la posta in gioco è più alta.

Pur essendo stata fondata molto prima della pandemia, Steve King afferma che Dati del Cigno Nero, l’azienda di data science e tecnologia che ha contribuito a lanciare nel 2011, è adatta al contesto attuale. Black Swan attinge ai dati delle conversazioni sui social media e li analizza per mappare le “opportunità di crescita” delle aziende, cercando di identificare i segnali di tendenza in modo più accurato rispetto ai tradizionali approcci di ricerca di mercato.

Prima di fondare Black Swan, King è stato direttore tecnico dell’agenzia creativa Digital Jigsaw. L’altro cofondatore di Black Swan, Hugo Amos, è stato responsabile della strategia di marketing digitale presso PepsiCo.

“Una sera in un bar di Toronto, Amos e io abbiamo avuto il nostro momento “eureka” per collegare insiemi di dati apparentemente disparati per prevedere il comportamento dei consumatori”, ha detto King a TechCrunch in un’intervista via e-mail. “Dopo aver scarabocchiato l’idea sul retro di un tappetino da birra (che ora è appeso nella reception della sede centrale di Londra), Hugo e io siamo tornati nel Regno Unito per fondare Black Swan. Sentivamo che doveva esserci un modo migliore per le aziende e i marchi di utilizzare la massa di dati a loro disposizione; i dati sono in gran parte irrilevanti se non si riesce a sfruttarne il potere in modo efficace”.

Black Swan sostiene di sfruttare le ricerche pubblicate da Stanford, University College London, Meta e altri per cercare di prevedere le tendenze sociali e i dati di vendita con mesi di anticipo. Per condurre una ricerca di mercato, la piattaforma esamina miliardi di tweet, post, discussioni sui forum, recensioni e post sui blog per un periodo di due anni e poi filtra per circa 400.000 concetti distinti (ad esempio “temi”, “ingredienti”, “marchi”, “tipi di prodotti”, “benefici e bisogni”) nei dati, ad esempio quando le persone discutono di alimenti sani per i bambini da mangiare dopo la scuola. Da questo, Black Swan trova le relazioni tra i concetti per estrarre intuizioni che – si spera – aiutino a guidare lo sviluppo dei prodotti di un’azienda.

“Abbracciare l’intelligenza artificiale dà agli utenti la possibilità di intravedere il futuro, utilizzando algoritmi predittivi per pattinare verso la direzione in cui sta andando il disco piuttosto che verso quella in cui si trova oggi”, ha dichiarato King. “Black Swan è come il più grande focus group del mondo. Analizza continuamente questi dati per mappare le opportunità di crescita e identificare i segnali di tendenza emergenti in anticipo e con maggiore precisione rispetto agli approcci tradizionali di ricerca di mercato. Questa capacità sta portando un approccio più scientifico e completo al processo di innovazione dei nuovi prodotti, aiutando i marchi a ridurre i rischi decisionali in tempi incerti in cui il comportamento dei consumatori cambia rapidamente”.

È vero che lo sviluppo di un prodotto è rischioso. Secondo una fonte, il 95% degli oltre 30.000 nuovi prodotti introdotti ogni anno fallisce. Il fallimento di nuovi prodotti di drogheria è stimato tra il 70% e l’80%.

Ma l’intelligenza artificiale può prevedere il successo? La risposta non è chiara. Black Swan sostiene di poterlo fare, così come startup come Black Crow AI, dal nome simile, che vende un servizio che prevede quali prodotti acquisteranno i clienti dell’e-commerce, e Turing Labs, che utilizza l’IA per formulare prodotti CPG per il mercato di massa. Tuttavia, il fatto che un algoritmo sia preciso oggi non garantisce che lo sarà anche domani. Man mano che i dati si modificano, le previsioni possono spostarsi , ovviamente nel peggiore dei casi dando un falso senso di sicurezza.

È forse per questo che King è attento a sottolineare che Black Swan non sostituisce il giudizio umano. Piuttosto, è destinato ad aiutare le aziende a vedere le categorie di prodotti attraverso gli occhi di un consumatore, tenendo conto dei gusti e delle preferenze individuali.

In ogni caso, Black Swan ha ottenuto buoni risultati negli ultimi tempi, facendo crescere la sua base di clienti fino a 50 aziende, tra cui PepsiCo, J&J, Kraft Heinz, SC Johnson e P&G. (PepsiCo ha aperto sulla partnership, dando credito alla piattaforma di Black Swan per la sua nuova linea di bevande sportive Propel infuse con ingredienti per l’immunità). Il fatturato ricorrente annuo è di 10 milioni di dollari e Black Swan – che oggi ha annunciato di aver raccolto 17 milioni di dollari – prevede di espandere la sua forza lavoro di 170 persone a più di 200 entro la fine dell’anno. Secondo King, tra le altre aree di interesse a breve termine ci sarà la crescita della quota di mercato statunitense della startup e il sostegno allo sviluppo dei prodotti.

Oxx ha guidato l’ultimo round di finanziamento di Black Swan, con la partecipazione di AlbionVC. La cifra totale raccolta dall’azienda è di 18,5 milioni di dollari.

“Black Swan è stata fondata sulla convinzione che i marchi possano utilizzare meglio ciò di cui le persone parlano pubblicamente online per comprendere il loro comportamento, anticipare i momenti e modellarli a proprio vantaggio”, ha dichiarato King. “L’adozione di soluzioni tecnologiche per le ricerche di mercato, e in particolare di ricerche osservative e analisi predittive guidate dall’intelligenza artificiale, ha subito una forte accelerazione, che si riflette nella crescita di Black Swan… Il vantaggio di questo intero cambiamento di paradigma è che Black Swan vede il mercato dal punto di vista dei consumatori e scopre prima le tendenze nuove ed emergenti, consentendo agli utenti di essere più centrati sul consumatore e di essere all’avanguardia nelle loro strategie di innovazione”.

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