L’ex direttore di laboratorio di Theranos Adam Rosendorff è stato il secondo dipendente che ha testimoniato nel processo di Elizabeth Holmes che ha conservato le sue e-mail di lavoro. Inoltrare le email di lavoro a un account personale può violare un accordo di non divulgazione, che Rosendorff ha firmato quando è entrato in azienda. Ma, come Surekha Gangakhedkar prima di lui, era preoccupato di essere incolpato dei problemi dell’azienda.

Aveva ragione a preoccuparsi: è una delle persone che la difesa di Elizabeth Holmes sta cercando di incolpare.

Nelle argomentazioni di apertura di US contro Elizabeth Holmes, la difesa ha convenuto che ci sono stati problemi nel laboratorio di Theranos. Ma Lance Wade, l’avvocato di Homes, ha detto che i problemi nel laboratorio clinico erano in definitiva responsabilità del direttore del laboratorio. E inoltre, quel direttore di laboratorio ha riferito al coimputato della Holmes, Sunny Balwani, che viene processato separatamente. Essi affrontano 10 accuse di frode telematica e due accuse di cospirazione per commettere una frode telematica.

La testimonianza di oggi riguardava i cattivi test di Theranos. Sono state introdotte molte nuove email, che mostrano che Holmes era a conoscenza dei problemi dell’azienda, e stava anche cercando attivamente di gestire la situazione. Più volte in quelle email, Rosendorff ha cercato di far eseguire ai laboratori Theranos test approvati dalla FDA invece di quelli sviluppati da Theranos. Ma forse ancora più eloquenti sono state le e-mail da cui Rosendorff è stato escluso.

Rosendorff non ha usato mezzi termini quando è salito sul banco dei testimoni. Ha detto che si è licenziato a causa di molte cose. “Una era la mancanza di volontà della direzione di eseguire i test di competenza come richiesto dalla legge, mi sentivo pressato a garantire per i test in cui non avevo fiducia”. Non era tutto. È arrivato a credere che “l’azienda era più per le pubbliche relazioni e la raccolta di fondi che per la cura del paziente”, ha detto.

Quando è entrato in Theranos nell’aprile 2013, Rosendorff pensava che Theranos potesse essere la prossima Apple. Ma la lucentezza dell’azienda si è esaurita rapidamente – e ha iniziato a cercare altri lavori entro quell’estate. Ad agosto, prima del lancio di Theranos nei pazienti, il laboratorio clinico era “ansioso” di testare le persone reali, ha detto; il ritmo intorno al lancio “estremamente affrettato e precipitoso”.

Il 31 agosto 2013, Elizabeth Holmes ha inviato un’e-mail all’una di notte chiedendo un aggiornamento su quanti test avevano completato la convalida. Un dipendente ha risposto che nessuno di loro lo aveva fatto. Il lancio era previsto per il 9 settembre 2013, e il programma proveniva da Holmes e Balwani, ha detto Rosendorff.

Sempre più preoccupato, ha cercato di prendere tempo. Stava “sollevando campanelli d’allarme”. In una e-mail poco più di una settimana prima del lancio previsto, Rosendorff ha scritto a Holmes e Balwani sollevando preoccupazioni su alcuni dei test. Pensava anche che il laboratorio avesse bisogno di più personale con una migliore formazione.

Aveva bisogno di “qualche settimana in più per risolvere questi problemi medici e logistici”, ha scritto nell’e-mail. Questo significherebbe ritardare la consegna dei test di Theranos ai pazienti. Ha anche incontrato Holmes per le sue preoccupazioni, perché sentiva che Balwani non lo stava prendendo sul serio.

Durante quell’incontro Rosendorff ha descritto Holmes come “molto nervoso”. “Non era la solita persona composta. Tremava un po'”, ha detto.

Nonostante le preoccupazioni di Rosendorff, il lancio è andato avanti come previsto.

Alcune delle sue testimonianze confermavano ciò che avevano detto i precedenti dipendenti di Theranos. Ha fatto eco alle preoccupazioni di Erika Cheung sulla rimozione degli outlier dai dati Theranos. Come hanno testimoniato sia Cheung che Gangakhedkar, le macchine Edison hanno spesso fallito il controllo di qualità.

Mentre un quarto dei dispositivi di Theranos falliva abitualmente il controllo di qualità, i fallimenti della tecnologia disponibile in commercio erano molto meno frequenti. I dispositivi di Theranos “fallivano così frequentemente da sollevare dubbi nella mia mente riguardo l’accuratezza dei test stessi”, ha detto Rosendorff. Ha inviato un’e-mail a Balwani sui tassi di fallimento, che ha risposto: “Adam. Questo non è il caso”.

Normalmente i direttori di laboratorio trattano con i medici che hanno preoccupazioni sui risultati di laboratorio – questo era parte del lavoro di Rosendorff al suo precedente datore di lavoro, l’Università di Pittsburgh. Ma Theranos ha installato il fratello di Holmes, Christian, come collegamento per i reclami. Rosendorff ha detto che è stato spinto a fornire spiegazioni sui cattivi risultati che non mettevano in discussione i test stessi.

Ma i test erano pessimi. Nel caso di un ormone chiave della gravidanza – uno di cui abbiamo sentito la testimonianza di una paziente a cui è stato erroneamente detto che stava abortendo – Rosendorff ha inviato un’e-mail in tutte le lettere al suo staff nel maggio 2014 dicendo loro che tutti i test futuri dovevano essere eseguiti su un dispositivo approvato dalla FDA.

Questo non è successo.

Infatti, c’era una catena di e-mail del giugno 2014 in cui Christian Holmes scriveva a sua sorella, CCing Balwani, che il test stava “causando gravi lamentele e problemi ai pazienti.” Inoltre, il laboratorio era “un completo disastro”.

Holmes scrisse di nuovo che si sarebbe collegata con suo fratello, poi aggiunse: “Sunny / questo è già gestito”.

Ci sono alcune cose degne di nota in questo scambio. Primo, demolisce l’idea che la Holmes possa essere stata ingannata sullo stato del laboratorio clinico e dei suoi test. Secondo, la mostra chiaramente prendere in mano la situazione, dicendo anche a Balwani di farsi da parte. Ma terzo, è notevole per chi manca nella catena: Rosendorff, che potrebbe non essere stato nemmeno consapevole che la sua istruzione di utilizzare dispositivi approvati dalla FDA solo è stato ignorato.

La prima volta che ha visto quelle e-mail è stato in tribunale, ha detto. Non è stata l’unica serie di e-mail sui reclami dei pazienti che abbiamo visto in cui Rosendorff non era incluso.

Nel febbraio del 2014, Rosendorff ha anche cercato di convincere l’azienda a smettere di eseguire il suo test del colesterolo HDL (“buono”) sui dispositivi Theranos. Ha inviato una e-mail a Balwani e ha aggiunto Holmes, perché pensava che Balwani non lo stesse ascoltando. “Ho ricevuto molte critiche” per aver suggerito al laboratorio di usare dispositivi approvati, ha detto Rosendorff.

Questo rimprovero veniva da Holmes, Balwani e dal vicepresidente Daniel Young, ha testimoniato. E anche se Young non aveva una laurea in medicina, spesso offriva suggerimenti su ciò che era “veramente” sbagliato nei test, ha detto Rosendorff. Durante la sua testimonianza, Rosendorff ha generalmente parlato di Young in un tono che suggerisce che detestava il VP.

I problemi nel laboratorio erano diffusi, Rosendorff ha testimoniato, indicando i test del bicarbonato, e una e-mail in cui ha sottolineato che due terzi dei pazienti stavano leggendo al di sotto della gamma normale. “Il test ha perso qualsiasi valore diagnostico”, ha inviato un’email nel settembre 2014

Ma Theranos non è stata onesta con i medici o i fornitori su questo. Invece, i rappresentanti del servizio clienti sono stati istruiti a dire che i risultati “non sono stati riportati a causa della temporanea indisponibilità”.

Un’altra e-mail da un fornitore di assistenza sanitaria ha detto che non si è reso conto che i metodi di Theranos non erano approvati dalla FDA, e si è lamentato dei test del testosterone e della glicemia. “Non sono sicuro di cosa fare con questi risultati di laboratorio????” si legge nell’e-mail.

Parte del problema era che tutti gli studi di convalida erano stati fatti su sangue venoso, ha testimoniato Rosendorff. Vedete, per ottenere abbastanza sangue dalla puntura del dito per eseguire tutti gli studi, avreste bisogno di pungere ogni dito del paziente – così per una questione di convenienza, è stato prelevato sangue venoso. Ma se si preleva il sangue dalle dita, è molto più probabile che si distruggano i globuli rossi nel processo, portando a letture errate.

Tra i test sbagliati ce n’era uno per il sodio, il potassio e il cloruro, chiamato ISE. Young, che era uno statistico, non un medico, suggerì che i risultati errati per questo test erano dovuti alla rottura dei globuli rossi, e sollecitò un esame visivo del sangue per confermare.

Questo era un male per diversi motivi. Prima di tutto, le macchine approvate dalla FDA lo rilevavano immediatamente, non dopo una strana lettura. In secondo luogo, la prova di globuli rossi rotti non era sempre evidente all’occhio, ha testimoniato Rosendorff.

Questo cattivo test era stato usato sui pazienti dal settembre 2013. Nel giugno 2014, c’erano ancora problemi con i test, e le correzioni suggerite da Young, tra cui un metodo di “bias-correzione”, ancora non funzionavano. Così Theranos ha annullato i test che cadevano sopra e sotto i valori accettati.

Anche questo era un problema. Abbiamo visto una e-mail di un medico datata 27 ottobre 2014, indirizzata a un rappresentante del servizio clienti. Il paziente aveva bassi livelli di sodio – che era il motivo per cui il test era stato ordinato. Un rappresentante del servizio clienti ha inviato un’e-mail a Rosendorff dicendo: “È possibile che fosse quello il valore? Se viene di nuovo e il valore è ancora critico e basso, sarà annullato di nuovo?”

Rosendorff ha inoltrato questa e-mail a Balwani e Holmes, scrivendo: “Non sono sicuro di un valore clinico di un test del sodio in cui l’unica volta che possiamo segnalarlo è quando non è critico e le situazioni stesse che richiedono una misurazione accurata e la segnalazione di risultati anomali del sodio sono annullate”.

Anche i test sul calcio erano pessimi. “Ci sono risultati che possiamo riferire circa le tendenze elevate nella segnalazione del calcio?” Christian Holmes ha scritto a Young e Balwani. “Sembra essere di gran lunga la maggioranza delle domande che riceviamo sull’accuratezza ora”.

Ha poi inoltrato questo a sua sorella. “È abbastanza ovvio che abbiamo problemi con calcio, potassio e sodio, in particolare”, ha scritto. “Ovviamente non posso dire loro che ci sbagliamo, ma continuano a mandare pazienti a Quest [another blood-testing company] dopo che noi riportiamo valori alti, e i risultati continuano a tornare normali”.

Rosendorff non era incluso in questa catena, e si è opposto a “specificamente”. C’erano molti problemi con altri test, ha detto.

“A questo punto non credevo che Theranos potesse risolvere questi problemi”, ha testimoniato Rosendorff. Ha iniziato ad evitare di parlare con i medici, e ha detto a uno o due medici che non si fidava dei risultati.

Tutto questo è un male per la Holmes – non solo è consapevole dei problemi, ma è lei a chiamare i colpi. Ma la sua difesa ha accennato a ciò che il controinterrogatorio di Rosendorff potrebbe portare. Uno dei suoi successivi datori di lavoro è stato anche indagato dalle autorità federali, così come un’altra azienda che è stata oggetto di una sonda del dipartimento di giustizia. (Lo abbiamo scoperto prima che la giuria fosse ammessa in aula).

Non è chiaro che l’impiego di Rosendorff dopo Theranos sarà considerato rilevante per il caso attuale – la giuria potrebbe non sentire nulla al riguardo. Ma la difesa avrà certamente del lavoro da fare. Anche se la testimonianza di Rosendorff è stata molto più tecnica di quella del membro del consiglio James Mattis ieri, è stata forse anche peggiore per Holmes. Se sta cercando di convincere la giuria che qualsiasi frode è stata principalmente colpa di Balwani, dovrà spiegare le ampie prove che stava dando ordini di marcia.

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