SLS sulla rampa di lancio del Kennedy Space Center.
Foto: NASA

L’era di Artemis sembra essere alle porte. Dopo 12 anni di attesa, due lavori di ristrutturazione e due uragani, il razzo SLS della NASA, alto 322 piedi (98 metri), è finalmente pronto a prendere il volo. Potete seguire l’azione in diretta qui.

Bene, potrebbe essere la volta buona. Restare sveglio per un lancio che potrebbe avvenire un’ora dopo la mezzanotte non dovrebbe essere un problema per me, vista la mia ampia scorta di caramelle, popcorn e capsule Nespresso. Inoltre, non guasta il fatto che ho aspettato più di dieci anni per questo lancio, quindi questa notte feriale insolitamente tarda sarà un piccolo prezzo da pagare. Sempre che la NASA riesca finalmente ad accendere questa gigantesca candela.

Inoltre, la posta in gioco è alta. Davvero alta. Artemide 1 è una missione dimostrativa in cui SLS tenterà di inviare una capsula Orion senza equipaggio in una missione di 25 giorni verso la Luna e ritorno. Il successo della missione porrebbe le basi per Artemis 2, in cui un equipaggio di astronauti tenterà un viaggio simile.. Jim Free, direttore dei sistemi di esplorazione della NASA, ha dichiarato ai giornalisti l’11 novembre che “non arriveremo mai ad Artemis 2 se Artemis 1 non avrà successo”.

Il decollo è previsto per l’1:04 (ora della costa orientale) di mercoledì 16 novembre, mentre la finestra di lancio terminerà due ore dopo. La copertura della NASA è prevista a partire dalle 22:30 di oggi. disponibile all’indirizzo NASA TV, Canale YouTube della NASAe al live stream qui sotto. Il commento per gli ispanofoni sarà disponibile quimentre per una ripartizione dettagliata del palinsesto televisivo della NASA si può accedere a qui. E se il tanking è la vostra passione, la copertura del rifornimento criogenico inizia alle 15:30 di oggi sugli stessi canali. (Il rifornimento di carburante potrebbe avere un suo dramma: è stato il momento in cui le cose sono andate male durante i precedenti tentativi di lancio).

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Le condizioni meteorologiche sono previste al 90% favorevoli per il lancio dell’SLS, ma se la NASA dovesse rinunciare, ci sono opportunità di lancio disponibili il 19 e il 25 novembre. Dita incrociate non si arriverà a questo.

Con una spinta di 8,8 milioni di libbre, SLS diventerà il razzo più potente in funzione e il più potente mai costruito. Il lancio in sé promette di essere una grande emozione, ma ci sono diverse fasi chiave da monitorare nei minuti e nelle ore successive al decollo.

I due booster a razzo solido dell’SLS daranno l’addio al razzo dopo circa 126 secondi dal lancio, mentre lo stadio centrale farà lo stesso intorno ai 10 minuti, quando subentrerà l’Interim Cryogenic Propulsion Stage (ICPS). L’impianto solare di Orion si dispiegherà 20 minuti dopo il lancio. Un paio di correzioni di rotta – una manovra di innalzamento del perigeo e un’iniezione trans-lunare – sono previste rispettivamente al 52° minuto e all’89° minuto. Orion si staccherà dall’ICPS poco prima che la missione raggiunga le due ore, dopodiché la capsula senza equipaggio sarà da sola. Il viaggio di Orione verso la Luna durerà circa quattro giorni.

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Ieri, il team di gestione della missione Artemis 1 ha dato il suo “via libera” per procedere verso lancio dopo aver discusso alcuni ultimiquestioni dell’ultimo minuto, tra cui lo stato di un connettore appena installato sull’ombelicale del pilone di servizio della coda dell’idrogeno e alcuni danni minori causati dall’uragano Nicole. L’uragano ha attraversato la regione la settimana scorsa, costringendo la NASA a riprogrammare il lancio dell’SLS dal 14 al 16 novembre. Pronti a partire, il team di lancio ha avviato il 47 ore e 10 minuti di conto alla rovescia all’1:54 di lunedì.

NASA optato di lasciare l’SLS sulla piattaforma di lancio 39B del Kennedy Space Center in Florida, mentre si avvicinava la tempesta tropicale. Il razzo è progettato per resistere a venti che raggiungono le 85 miglia all’ora (137 chilometri all’ora), ma le raffiche sono state più forti del previsto, con venti massimi registrati che hanno raggiunto le 100 miglia orarie (160 km/h).

L'area in cui si è staccato il materiale calafatato a causa dell'uragano Nicole.

L’area in cui si è staccato il materiale simile al calafataggio a causa dell’uragano Nicole.
Foto: NASA

Questi venti hanno causato alcuni danni minori al razzo, come hanno spiegato i funzionari della NASA in un briefing con la stampa tenutosi ieri sera. I venti di Nicole hanno causato circa 10 fdi RTV, un sigillante, si è staccato da una giuntura tra il sistema di interruzione del lancio di Orion e l’adattatore del modulo equipaggio. Tl RTV, o “vulcanizzatore a temperatura ambiente”, riempie la fessura esistente tra i due elementi. O almeno, lo faceva.

Questo tipo di riparazione può avvenire solo quando SLS è parcheggiato all’interno del vicino Vehicle Assembly Building, ma la NASA, dopo aver esaminato il danno, ha concluso che non era abbastanza grave da giustificare la riparazione o causare un ritardo al lancio. Mike Sarafin, responsabile della missione Artemis 1, ha dichiarato che il rischio posto dalla delaminazione dell’RTV è “limitato dai rischi attuali” e che nessuno dei partecipanti alla riunione del team di gestione della missione ha espresso opinioni contrarie.

Una vista ravvicinata dell'area in cui si è staccato un sigillante simile a un calafataggio.

Una vista ravvicinata dell’area in cui si è staccato del sigillante tipo calafataggio.
Foto: NASA

“Riconosciamo che c’è una possibilità non nulla di avere ulteriori RTV [removal] in volo e c’è la possibilità che abbia un impatto su un’altra area del veicolo a valle”, ha ammesso Sarafin. Se dovesse staccarsi altro RTV durante il volo, probabilmente si romperebbe in piccoli pezzi e colpirebbe l’adattatore dello stadio del veicolo di lancio, o eventualmente le aree interne dei booster laterali, ha aggiunto. In ogni caso, il team ha concluso che il livello di rischio è accettabile.

Spero proprio che abbiano ragione, perché mi viene improvvisamente in mente il disastro del Columbia del 2003, nel quale un caduta di un pezzo di schiuma isolante ha colpito e danneggiato l’ala sinistra dello Shuttle. Il piccolo pezzo di schiuma, muovendosi ad alta velocità, ha fatto un buco in una piastrella di protezione termica che alla fine ha portato alla distruzione del veicolo durante il rientro in atmosfera. La situazione con l’SLS è molto diversa, o almeno così ci viene detto.

Il team ha in programma di riunirsi nuovamente oggi alle 14:30 ET.. Se la riunione dovesse andare bene, le squadre di terra inizieranno il processo di caricamento di 750.000 galloni di ossigeno liquido superfreddo e di idrogeno nei serbatoi del razzo a partire dalle 15:30 circa. Durante il briefing di ieri, Jeremy Parsons, vice del programma Exploration of Ground System della NASA, ha dichiarato che il team di terra utilizzerà una procedura di caricamento “più lenta e delicata” rispetto a quella utilizzata durante i primi due tentativi di lancio, entrambi annullati. Questo approccio più lento e temperato al tanking si è rivelato efficace durante un test di riempimento criogenico eseguito il 27 settembre.

In effetti, la NASA deve superare il gremlin dell’idrogeno liquido, un propellente che ha causato grossi problemi e ritardi durante l’era dello Shuttle. Le squadre a terra hanno avuto tempo e pratica per trovare il modo migliore di caricare l’idrogeno liquido nell’SLS, quindi si spera che questo non rappresenti un problema mercoledì.

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