Archeologi che lavorano nella Grotta di Bacho Kiro all’inizio di quest’anno.
Immagine: Tsenka Tsanova, MPI-EVA Leipzig, Licenza: CC-BY-SA 2.0

L’Europa era molto più fredda 44.000 anni fa di quanto si pensasse in precedenza, secondo una nuova ricerca. La scoperta sta costringendo a ripensare ai primi modelli di migrazione umana e a dove i nostri antenati preferivano stabilirsi.

“L’espansione di Homo sapiens attraverso l’Eurasia ha segnato una pietra miliare nell’evoluzione umana che alla fine avrebbe portato la nostra specie ad essere trovata in ogni continente”, scrivono gli autori del nuovo ricercach pubblicato oggi su Science Advances.

Ma gli scienziati non sono ancora sicuri di come i primi esseri umani moderni siano riusciti a realizzare questo notevole trucco migratorio, date le notevoli variazioni ambientali in tutto il mondo. Il nuovo studio, di cui è coautrice Sarah Pederzani del Max-Planck-Institute for Evolutionary Anthropology, ha cercato di esplorare le condizioni climatiche vissute da Homo sapiens quando si avventurò dal sud-ovest dell’Asia all’Europa.

“Questo processo è molto interessante per noi da capire, perché crediamo che contenga risposte chiave su come la nostra specie sia stata in grado di diffondersi in tutto il mondo e adattarsi a molti ambienti e climi diversi, mentre altre specie umane, come i Neanderthal, alla fine sono scomparse”, ha spiegato Pederzani in una e-mail.

L'ingresso della grotta Bacho Kiro nella Bulgaria centro-settentrionale.

L’ingresso della grotta Bacho Kiro nella Bulgaria centro-settentrionale.
Immagine: Sarah Pederzani, MPI-EVA Leipzig, Licenza: CC-BY-SA 2.0

Prove provenienti da una grotta bulgara hanno dimostrato che il clima nel sud-est dell’Europa durante il Paleolitico superiore – circa 44.000 anni fa – era notevolmente più freddo di quanto si pensasse in precedenza. Oggi, la temperatura media annuale in Bulgaria è di circa 50 gradi Fahrenheit (10 gradi Celsius), ma allora era da qualche parte tra 32 gradi F e 23 gradi F (0 gradi C e -5 gradi C), secondo lo studio. Queste condizioni sono simili a quelle che si verificano attualmente nei climi subartici della Scandinavia settentrionale e della Siberia. I ricercatori stavano studiando l’Europa dell’era glaciale, quindi si aspettavano naturalmente un clima più freddo, ma non a quel livello.

“Sono stato davvero molto sorpreso di vedere che le temperature che abbiamo ricostruito per questo sito e periodo di tempo erano così basse”, ha detto Pederzani. “Ho prima ricontrollato tutte le mie misurazioni per assicurarmi che non fosse un errore, ma alla fine ero sicuro che fosse davvero così”.

L'analisi isotopica dei denti di cavallo a corona alta ha permesso al team di ricostruire le temperature stagionali attraverso la vita dell'animale.

L’analisi isotopica dei denti di cavallo a corona alta ha permesso al team di ricostruire le temperature stagionali attraverso la vita dell’animale.
Immagine: Sarah Pederzani, MPI-EVA Leipzig, Licenza: CC-BY-SA 2.0

Il modello climatico locale rivisto è stato derivato da un’analisi isotopica di resti animali macellati trovati nella grotta Bacho Kiro in Bulgaria. Questa grotta ospitava sia i Neanderthal che Homo sapiens, e ha prodotto un tesoro di reperti archeologici e genetico prove nel corso degli anni. Il team ha analizzato gli isotopi di stronzio e ossigeno presi dai denti di antenati di cavalli e bisonti contemporanei trovati nella grotta. Analizzando sequenzialmente i denti strato per strato, il team è stato in grado di ricostruire le temperature stagionali attraverso la vita dell’animale. L’analisi di 179 campioni ha permesso di ricostruire le temperature locali mentre la grotta era occupata dall’uomo su un periodo di 7.000-anni, comprese le estati e gli inverni.

I primi esseri umani moderni hanno raggiunto l’Europa attraverso l’Asia sud-occidentale, ma gli antropologi hanno pensato che le loro prime occupazioni in Europa coincidessero con brevi fasi calde, durante le quali le temperature erano simili a quelle che si registrano oggi nella regione. Quando i ricercatori hanno intrapreso il loro studio, “la maggior parte delle prove disponibili ha mostrato che le età dei primi siti umani moderni in Europa e in Asia settentrionale sembrano coincidere con le fasi di clima caldo che sono indicate nelle registrazioni climatiche a lungo termine dalle carote di ghiaccio in Groenlandia o dai resti di piante, come il polline nei carotaggi effettuati nel Mediterraneo o in Grecia”, ha detto Pederzani.

Inoltre, gli esseri umani che migrano da Africa non si sono diffusi immediatamente, scegliendo invece di stare nel sud-ovest dell’Asia per un lungo periodo di tempo prima di disperdersi in Eurasia. Questa era una certa indicazione, ha detto Pederzani, che gli esseri umani hanno sviluppato solo più tardi la capacità di vivere in climi più freddi. I gruppi umani all’epoca “forse non usavano ancora abiti su misura, cioè completamente cuciti, quindi ci sono alcune ragioni per suggerire che i climi più freddi hanno rappresentato una barriera per la nostra specie ad un certo punto”, ha detto.

A questo punto, i Neanderthal vivevano nell’Europa dell’era glaciale e in alcune parti dell’Asia, come avevano fatto per centinaia di migliaia di anni. Ci sono ampie prove archeologiche per questo. Quanto al fatto che i primi esseri umani moderni facessero lo stesso, non molto. Ma come suggerisce il nuovo studio, il freddo non ha mai disturbato Homo sapiens comunque.

L'autrice principale Sarah Pederzani elabora campioni di smalto dei denti.

L’autore principale Sarah Pederzani che elabora campioni di smalto dei denti.
Immagine: MPI-EVA Leipzig, Licenza: CC-BY-SA 2.0

“Il nuovo studio suggerisce che il presupposto comune che gli esseri umani migrano e occupano luoghi solo durante i periodi caldi e umidi ha bisogno di una revisione”, come ha scritto Jessica Tierney, una paleoclimatologa dell’Università dell’Arizona che non è stata coinvolta nello studio in una e-mail.

In effetti, gli esseri umani della grotta di Bacho Kiro sembrano aver sopportato condizioni subartiche per diverse migliaia di anni. In un comunicato stampa, Jean-Jacques Hublin, direttore del Dipartimento di Evoluzione Umana presso l’Istituto Max Planck e coautore dello studio, ha detto che i primi esseri umani hanno mostrato un “più alto grado di flessibilità climatica” che precedentemente apprezzato.

Dal 2015, Hublin e i suoi colleghi hanno raccolto prove archeologiche nella grotta, trovando ossa di animali, strumenti di pietra, ciondoli e fossili umani. Questa ricca documentazione archeologica ha contribuito a stabilire una presenza umana nella grotta per il periodo di tempo studiato.

“La scoperta che il clima era freddo non è troppo sorprendente per me, perché 45.000 anni fa, la Terra era in uno stato di era glaciale”, ha detto Tierney. “Anche se la carota di ghiaccio della Groenlandia mostra alcune rapide oscillazioni del clima durante questo periodo, compresi alcuni brevi riscaldamenti, non è chiaro che questi eventi abbiano interessato tutto il mondo”.

Nel 2017, Tierney ha pubblicato un studio in cui lei e i suoi colleghi hanno ricostruito le temperature in Africa orientale durante le grandi migrazioni fuori dall’Africa a partire da circa 65.000 anni fa. Da circa 70.000 a 40.000 anni fa, “le temperature della superficie del mare al largo della costa dell’Africa orientale erano davvero fredde, le più fredde in 200.000 anni”, ha detto. “Homo sapiens è migrato fuori dall’Africa durante questo periodo freddo e anche secco”.

Detto questo, Tierney ha detto che è importante essere in grado di rilevare i segni del cambiamento climatico quando è mescolato con prove archeologiche. È questo che “rende questo particolare documento speciale”, ha detto.

Guardando avanti, Pederzani spera che gli antropologi conducano studi che generino dati climatici da materiali archeologici, come denti di animali, ossa e conchiglie.

“La ricerca su come gli esseri umani moderni possano essersi adattati ad ambienti più freddi è anche molto importante se vogliamo ottenere una migliore comprensione andando avanti”, ha detto. “Quanto lontano e quanto spesso i gruppi umani si spostavano attraverso il paesaggio? Quali animali cacciavano e quando? Qual era la loro struttura comunitaria? Queste sono tutte domande importanti che dobbiamo riesaminare con l’uso di ambienti più freddi in mente”.

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