L’immagine di prova di Lena. L’originale è un quadrato di 512 per 512 pixel.
Foto: Dwight Hooker, 1972

Nel suo nuovo libro, Come il sesso ha cambiato Internet e Internet ha cambiato il sesso: Una storia inaspettata, Samantha Cole ripercorre la storia contorta del “Lena Centerfold”, un’immagine di Playboy che è diventata uno standard internazionale per addestrare i computer a riconoscere le immagini. L’immagine, scattata nel 1972, è rimasta per decenni nell’ambito dell’informatica, tanto da ispirare nel 2015 persino articoli di studenti di ingegneria. L’immagine e la sua ubiquità sono diventate il simbolo del sessismo e del dominio maschile per molte giovani donne che si affacciano a questo campo.

E per quanto riguarda la donna stessa, Lena? Continuate a leggere per scoprire come è diventata estranea alla sua stessa immagine.

Nel 1972, Lena Sjööblom accettò un ingaggio come modella con Playboy, ha posato per una foto di nudo, ha ricevuto lo stipendio ed è andata avanti con la sua vita.

Fu la prima e ultima volta che Lena posò nuda. Rifiutò un invito personale di Hugh Hefner a visitare la sua villa. Si impegna in altri lavori con la Kodak, posando per le “Shirley Cards” (dal nome della prima modella che posò per una di esse, un’impiegata bianca e bruna della Kodak di nome Shirley Page) che aiutavano i tecnici a calibrare l’illuminazione e il bilanciamento dei colori sulla pellicola. I suoi amici pensavano che la Playboy L’aneddoto era una curiosità divertente, ma per Lena quella foto apparteneva al passato.

Ma per il resto del mondo, Lena stava cambiando Internet.

Pochi mesi dopo quel numero di Playboy presso il Signal and Image Processing Institute della University of Southern California, l’ingegnere elettrico Alexander Sawchuk e il suo team stavano lavorando ad algoritmi di elaborazione delle immagini per computer. Per mettere alla prova i loro algoritmi di compressione delle immagini, utilizzavano “immagini di prova” – una serie specifica di foto condivise tra i vari laboratori di imaging, in modo che ogni laboratorio lavorasse con gli stessi standard. Il lavoro del team avrebbe contribuito allo sviluppo del formato di file JPEG, uno dei formati di immagine più comuni che utilizziamo ancora oggi.

Nessuna delle ricostruzioni storiche della storia di Lena sembra includere (o voler rivelare) chi, esattamente, portò il Playboy al lavoro quel giorno. Ma la maggior parte dei resoconti concorda sul fatto che quando avevano bisogno di una nuova immagine da scannerizzare in un minicomputer Hewlett-Packard 2100, il numero di novembre 1972 di Playboy è stata scelta per comodità. Erano annoiati dalle vecchie immagini di prova e volevano una foto con un volto umano, texture interessanti e una finitura lucida per testare i limiti della tecnologia. Il centravanti era perfetto.

La foto di Lena fu tagliata dalla rivista dalle spalle in su, rendendo di fatto la foto sicura per il lavoro. Alcuni hanno attribuito il lavoro di ritaglio al gusto o al tatto; più probabilmente, si trattava di una questione tecnica. I primi 5,12 pollici della pagina sono stati inseriti nello scanner Muirhead wirephoto, ottenendo un’immagine di 512 x 512 pixel.

L’immagine si adattava così bene ai loro scopi che hanno dato le scansioni ad altri ricercatori che lavoravano a compiti simili di elaborazione delle immagini, e alla fine ha viaggiato così tanto che è stata accettata come standard in tutto il settore. All’epoca erano in uso altre immagini di prova, ma Lena divenne lo standard consolidato su cui i laboratori di tutto il Paese potevano concordare. Parte della sua eredità duratura è stata alimentata dalle controversie. Nel corso di due decenni, l’immagine di Lena si è diffusa in modo silenzioso e incontrollato prima che Playboy nemmeno se ne accorse. Quando l’editore ha fatto notare, quando la rivista specializzata Ingegneria ottica Lena sulla copertina di luglio nel 1991, era troppo tardi per cercare di riprenderla: l’editore ha invece concesso l’autorizzazione per scopi didattici e di ricerca.

Ma la violazione del copyright non era il motivo del contendere. Con l’esplosione delle dot-com nel mondo tecnologico che offriva a tutti un futuro promettente, le donne costruivano mondi, moderavano e ospitavano server di BBS, MUD e siti web proprio come il vecchio club dei ragazzi. Ma le donne non erano ancora viste come concorrenti e colleghi alla pari delle loro controparti maschili nella forza lavoro informatica. L’immagine di Lena Test, sostenevano alcuni, era solo un altro artefatto del pensiero patriarcale e incurante che aveva governato gli ultimi trent’anni. Alcuni chiesero che l’immagine fosse ritirata.

Direttore della rivista di settore Transazioni IEEE sull’elaborazione delle immagini David Munson Jr. scrisse una lettera aperta per rispondere a queste lamentele nel 1996. Il suo verdetto era di non censurare l’uso di Lena, ma se erano disponibili altre opzioni ugualmente utili, i ricercatori avrebbero dovuto optare per quelle. “Nei casi in cui un’altra immagine possa servire ugualmente bene allo scopo, perché non usare quell’altra immagine?”. ha scritto Munson. La questione sembrava risolta.

Per anni, Lena stessa non ha avuto idea di tutto questo. Viveva tranquillamente in Svezia, ignara del putiferio che il suo servizio fotografico aveva scatenato tra gli appassionati di computer negli Stati Uniti. Solo quando fu invitata alla cinquantesima conferenza annuale della Society for Imaging Science and Technology, nel 1997, capì la portata dell’uso che veniva fatto della sua immagine, tanto meno come standard di riferimento per più di vent’anni. Fino ad allora non aveva mai avuto accesso a Internet.

La conferenza fu un’esperienza surreale per Lena, soprattutto perché tutte queste persone, per lo più ingegneri maschi bianchi, non avevano mai preso in considerazione la sua esistenza reale e fisica. Stavano incontrando il Scienza strana Una donna dei tempi dell’università, un insieme di pixel e colori che avevano studiato da vicino ma che non avevano mai visto come parte di un essere umano completo.

Gli atteggiamenti di sperimentazione sul corpo e sulle immagini femminili spingono le donne ad abbandonare il settore prima ancora di averne la possibilità. Nel 2015, Maddie Zug, studentessa all’ultimo anno della Thomas Jefferson High School for Science and Technology, ha scritto un op-ed al Washington Post ha raccontato la sua esperienza come una delle poche coetanee a cui era stato assegnato l’uso dell’immagine di Lena per un progetto di codifica. L’insegnante le aveva avvertite di non cercare l’immagine. Naturalmente, la prima cosa che tutti in quel laboratorio informatico fecero fu cercare l’originale e visualizzare l’intero servizio fotografico sui loro schermi.

“All’epoca avevo 16 anni e faticavo a credere di appartenere a una classe di informatica dominata dagli uomini”, ha scritto Zug. “Ho cercato di ignorare i commenti sessuali dei ragazzi. Perché una scuola avanzata di scienze, tecnologia, ingegneria e matematica usa un Playboy nelle sue aule?”.

Oggi le studentesse di tecnologia hanno ancora molte delle stesse lamentele che hanno avuto fin dall’inizio: Il divario salariale tra i sessi, le opportunità di avanzamento di genere e gli atteggiamenti sessisti prosperano ancora nel settore tecnologico. Dover assistere a una lezione di informatica in cui la storia di un gruppo di uomini e della loro inconsapevole Playmate è la lezione della settimana è sale sulla ferita.

Anche se ormai settantenne e nonna, Lena sembra avere poche opinioni forti sull’uso della sua immagine. Sebbene l’immagine del test sia ancora presente nelle nostre macchine moderne, come un cenno nostalgico, gli attuali ricercatori nel campo dell’elaborazione delle immagini la utilizzano occasionalmente nei loro lavori. Negli ultimi anni, però, diverse riviste e istituzioni hanno annunciato di voler vietare del tutto l’invio di lavori con la presenza di Lena, tra cui la Optical Society, la Society for Industrial and Applied Mathematics e l’intera famiglia di circa 150 ricercatori. Natura riviste.

Per alcuni nel mondo dell’elaborazione delle immagini, Lena ha semplicemente superato la sua utilità. Nella sua lettera di addio del 2018 come caporedattore di IEEE TransactionsScott Acton ha esortato i suoi colleghi a pensare al di fuori dei vecchi schemi. Il ritratto di Lena contiene circa 260.000 pixel, un valore piuttosto buono per l’epoca. Un’immagine dell’iPhone 11, rilasciato nel 2019, contiene più di 12.000.000.

Cinque anni dopo l’uscita di Lena a Miss Novembre, l’Apple II sarebbe diventato il primo personal computer con capacità grafica a entrare nelle case americane. Prima che l’elaborazione delle immagini raggiungesse le masse, tuttavia, la gente si arrangiava con quello che aveva: testo, assemblato a mosaico.

Adattato da Come il sesso ha cambiato Internet e Internet ha cambiato il sesso: Una storia inaspettata di Samantha Cole. Workman © 2022

Come il sesso ha cambiato Internet e Internet ha cambiato il sesso

Immagine: Per gentile concessione di Workman

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