Se Gutenberg fosse vivo oggi, sarebbe un angel investor molto impegnato.

Con il boom delle vendite di libri durante i blocchi COVID-19 dell’anno scorso, l’umile parola scritta ha improvvisamente attirato i riflettori dei VC e dei fondatori. Abbiamo visto un’intera cavalcata di nuovi prodotti e finanziamenti, tra cui il motore di raccomandazione algoritmico BingeBooks, startup di club del libro come Literati e il BookClub, così come il servizio di streaming Litnerd. Ci sono state anche uscite e potenziali uscite per Glose, LitCharts ed Epic.

Ma l’azienda che ha catturato l’immaginazione di molti lettori è stata Libreria.org, che è diventata la piattaforma di riferimento per le librerie locali indipendenti per costruire una vetrina online e competere con il colosso Amazon. L’azienda, che ha debuttato proprio mentre la pandemia di COVID-19 si stava diffondendo nel gennaio 2020, ha rapidamente raccolto titoli e profili del suo fondatore Andy Hunter, un editore operoso con un profondo amore per l’ecosistema della lettura.

Dopo un anno e mezzo, come sta reggendo il tutto? La buona notizia per l’azienda è che anche se i clienti stanno tornando al dettaglio, comprese le librerie, Bookshop non ha visto una flessione. Hunter ha detto che le vendite di agosto di quest’anno sono state del 10% superiori a quelle di luglio, e che l’azienda è sulla buona strada per fare circa lo stesso numero di vendite nel 2021 che nel 2020. Ha contestualizzato queste cifre facendo notare che a maggio le vendite in libreria sono aumentate del 130% rispetto all’anno precedente. “Questo significa che le nostre vendite sono additive”, ha detto.

Bookshop ora ospita 1.100 negozi sulla sua piattaforma, e ha più di 30.000 affiliati che curano le raccomandazioni di libri. Queste liste sono diventate centrali nell’offerta di Bookshop. “Si ottengono tutte queste liste di raccomandazione non solo dalle librerie, ma anche da riviste letterarie, organizzazioni letterarie, amanti dei libri e bibliotecari”, ha detto Hunter.

Bookshop, che è una società di pubblica utilità, guadagna soldi come fanno tutte le imprese di ecommerce, spostando l’inventario. Ma ciò che la differenzia è che è abbastanza liberale nel pagare i soldi agli affiliati e alle librerie che aderiscono al suo programma Platform Seller. Gli affiliati sono pagati il 10% per una vendita, mentre le librerie stesse prendono il 30% del prezzo di copertina delle vendite che generano attraverso la piattaforma. Inoltre, il 10% delle vendite affiliate e dirette su Bookshop sono messe in un pool di condivisione dei profitti che viene poi condiviso con le librerie associate. Secondo il suo sito web, Bookshop ha erogato 15,8 milioni di dollari alle librerie dal lancio.

L’azienda ha avuto molti sviluppi nel suo primo anno e mezzo di attività, ma cosa succederà dopo? Per Hunter, la chiave è costruire un prodotto che continui a coinvolgere sia i clienti che le librerie nel modo più semplice possibile. “Mantenere il rasoio di Occam”, dice della sua filosofia di prodotto. Per ogni caratteristica, “deve aggiungere all’esperienza e non confondere il cliente”.

Questo è più facile a dirsi che a farsi, naturalmente. “Per me, la sfida ora è quella di creare una piattaforma che sia estremamente convincente per i clienti, che faccia tutto ciò che i librai vogliono che facciamo, e di creare la migliore esperienza di acquisto e vendita di libri online”, ha detto Hunter. Ciò che spesso significa in pratica è mantenere il prodotto che si sente “umano” (come lo shopping in una libreria), mentre aiuta i librai a massimizzare i loro vantaggi online.

Il CEO e fondatore di Bookshop.org, Andy Hunter. Crediti immagine: Idris Solomon.

Per esempio, Hunter ha detto che l’azienda ha lavorato molto con le librerie per ottimizzare le loro liste di raccomandazione per la scoperta dei motori di ricerca. Il SEO non è esattamente un’abilità che si impara nel settore della vendita al dettaglio tradizionale, ma è cruciale online per rimanere competitivi. “Ora abbiamo negozi che si classificano al primo posto su Google per le raccomandazioni di libri dalle loro liste di libri”, ha detto. “Mentre due anni fa, tutti quei link sarebbero stati link di Amazon”. Ha notato che l’azienda sta anche inserendo nella sua piattaforma le migliori pratiche di email marketing, le comunicazioni con i clienti e l’ottimizzazione dei tassi di conversione.

Bookshop.org offre decine di migliaia di liste, che forniscono un approccio più “umano” alla ricerca di libri rispetto alle raccomandazioni algoritmiche.

Per i clienti, una grande enfasi per Bookshop è evitare il modello di raccomandazione algoritmica popolare tra le migliori aziende della Silicon Valley al posto di un’esperienza molto più umana. Con decine di migliaia di affiliati, “ci si sente come un alveare ronzante di … istituzioni e rivenditori che compongono il diverso ecosistema intorno ai libri”, ha detto Hunter. “Hanno tutti la loro personalità [and we want to] lasciamo che queste personalità si manifestino”.

C’è molto da fare, ma questo non significa che non ci siano nuvole nere minacciose all’orizzonte.

Amazon, naturalmente, è la più grande sfida per l’azienda. Hunter ha notato che i dispositivi Kindle dell’azienda sono estremamente popolari, e questo dà al gigante dell’ecommerce un lock-in ancora più forte che non può raggiungere con le vendite fisiche. “A causa del DRM e degli accordi con gli editori, è davvero difficile vendere un ebook e permettere a qualcuno di leggerlo su Kindle”, ha detto, paragonando il nesso al bundle di Microsoft con Internet Explorer su Windows. “Ci dovrà essere una causa in tribunale”. È vero che la gente ama il suo Kindle, ma anche “se ami Amazon… allora devi riconoscere che non è sano”.

Ho chiesto se era preoccupato per il numero di startup che vengono finanziate nello spazio dei libri, e se questi finanziamenti potrebbero potenzialmente escludere Bookshop. “Le startup dei club del libro – avranno successo mettendo i libri – e le conversazioni sui libri – di fronte al pubblico più vasto”, crede Hunter. “Quindi questo farà sì che tutti abbiano successo”. È preoccupato, però, per l’attenzione sulla “rottura” e dice che “spero che abbiano successo in un modo che collabori con le librerie indipendenti e i membri della comunità che esistono”.

In definitiva, la preoccupazione strategica di Hunter non è diretta ai concorrenti o anche alla questione se il libro sia morto (non lo è), ma una sfida più specifica: che l’ecosistema editoriale di oggi assicura che solo la manciata di libri migliori abbia successo. Spesso soprannominato “il midlist

Hunter è preoccupato per la natura sempre più blockbuster dei libri in questi giorni. “Un solo libro succhierà la maggior parte dell’ossigeno e la maggior parte della conversazione o i primi 20 libri [while] grandi opere innovative di giovani autori o voci diverse non ottengono l’attenzione che meritano”, ha detto. Bookshop spera che la cura umana attraverso le sue liste possa aiutare a sostenere un ecosistema di libri più vivace rispetto agli algoritmi di raccomandazione, che spingono costantemente i lettori verso i più grandi vincitori.

Mentre Bookshop si dirige verso il suo terzo anno di attività, Hunter vuole solo mantenere l’attenzione sugli esseri umani e portare la ricca esperienza di navigazione in un negozio al mondo online. In definitiva, si tratta di intenzionalità. “Voglio davvero che la gente capisca che stiamo creando il futuro in cui viviamo con tutte queste piccole decisioni su dove e come facciamo acquisti e dovremmo rimanere molto consapevoli di come deliberiamo in merito”, ha detto. “Voglio che Bookshop sia un posto divertente dove fare acquisti e non solo un posto dove fare il proprio dovere civile”.

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