Illustrazione: Karl Gustafson

Dopo tre anni, l’impatto della pandemia di Covid-19 continua a riverberarsi in tutto il mondo. La distribuzione su larga scala, anche se ineguale, dei vaccini ha sicuramente salvato milioni di vite e ridotto la sofferenza delle persone dall’inizio del 2021. Ma migliaia di persone in tutto il mondo continuano a morire e milioni di persone vengono infettate ogni settimana, mentre le nuove varianti emergenti minacciano di minare i progressi compiuti con i nostri vaccini e trattamenti.

Rimangono inoltre molti enigmi sul virus e sul nostro rapporto con esso. Una semplice domanda si è dimostrata incredibilmente difficile da rispondere con chiarezza: con quale frequenza avviene la covida lunga?

Basta scorrere i titoli dei media e la letteratura scientifica per trovare risposte molto diverse. Un’analisi dello scorso ottobre, per esempio, ha stimato che più della metà di tutti i sopravvissuti sperimenta sequele post-acute di covid-19, o PASC, sei mesi dopo l’infezione iniziale. Un altro documento dell’organizzazione no-profit FAIR Health pubblicato a giugno ha stimato che quasi il 25% dei pazienti colpiti presentava ancora sintomi probabilmente legati a covid a distanza di 30 giorni. Altri studi hanno hanno attribuito la prevalenza al 10% o meno.

Parte della difficoltà nello studiare questo problema è dovuta al fatto che la definizione di covida lunga rimane imprecisa. I sostenitori dei pazienti sono stati i primi a documentare problemi persistenti dopo la malattia iniziale a metà del 2020, ma le agenzie di salute pubblica hanno impiegato molto più tempo per riconoscere formalmente la condizione. L’Organizzazione Mondiale della Sanità, per esempio, ha riconosciuto solo ha rilasciato i suoi criteri per i casi clinici di “post-covid 19” nell’ottobre 2021. Tali criteri definiscono la condizione come “verificatasi in individui con una storia di probabile o confermata infezione da SARS-CoV-2”.probabile o confermata di infezione da SARS-CoV-2, di solito a 3 mesi dall’insorgenza di covid-19, con sintomi che durano per almeno 2 mesi”. e che non possono essere spiegati da una diagnosi alternativa. La natura stessa della covida lunga, che probabilmente è causata da più di un meccanismo, complica ulteriormente le cose.

“Nessuno dovrebbe sorprendersi che la covida possa avere questi effetti, perché conosciamo le conseguenze delle malattie virali acute di molte altre cose. L’influenza prolungata è un dato di fatto; il virus di Epstein-Barr prolungato è un dato di fatto”, ha dichiarato telefonicamente a Gizmodo Bill Hanage, epidemiologo di malattie infettive presso il Center for Communicable Disease Dynamics dell’Università di Harvard. “La difficoltà sta nel misurarla”.

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Ancora oggi non esiste un test o un biomarcatore semplice per identificare una persona affetta da Covida lunga, il che significa che la diagnosi è un processo di eliminazione. Esistono sintomi comunemente riconosciuti, come affaticamento, problemi respiratori e disfunzioni cognitive o “nebbia cerebrale”. Ma rimane ancora molto dibattito sull’entità dei problemi di salute che si possono collegare in modo definitivo al covide prolungato. Uno studio dello scorso febbraio, ad esempio, ha dimostrato che non è riuscito a di trovare un legame tra l’infezione e il successivo aumento del rischio di una condizione infiammatoria intorno alle dita dei piedi e delle mani nota come geloni, un disturbo solitamente raro che sembrò diventare sinonimo di pandemia tanto da essere soprannominato “dita dei piedi covide”.

Un altro ostacolo è stata la relativa mancanza di dati che potessero essere rappresentativi del rischio di covirus lungo per una persona media. All’inizio molti studi si sono basati sull’analisi degli esiti dei pazienti ospedalizzati dopo l’infezione, in parte perché le loro cartelle cliniche erano più facili da trovare e da seguire nel tempo. Diversi studi hanno da allora hanno dimostrato che le persone con malattia più grave all’inizio (una fetta importante, ma in definitiva piccola, di tutti i casi di covid-19) hanno maggiori probabilità di sviluppare complicazioni persistenti rispetto a quelle con malattia lieve o moderata. Pertanto, cercare di giudicare la prevalenza complessiva della covida lunga sulla base di questi studi porterebbe quasi certamente a una sovrastima. È importante notare che i primi citato La revisione di ottobre ha preso in esame studi in cui quasi l’80% dei pazienti in totale era ricoverato in ospedale.

Uno degli ostacoli più seri alla conoscenza della covida lunga è stato il fatto che molti studi non hanno incluso gruppi di controllo per il confronto. Sfortunatamente, gli esseri umani sperimentano molti dei sintomi associati alla covida lunga per molte ragioni diverse in qualsiasi momento. Quindi, il semplice conteggio della percentuale di sopravvissuti a covid-19 che riferiscono questi problemi non ci dice necessariamente se l’infezione è stata la fonte. L’utilizzo di un gruppo di controllo come base di riferimento non permette di stabilire direttamente che il covidone abbia causato i sintomi post-infezione, ma aiuta a eliminare gran parte del rumore nei dati.

Il ricercatore Ziyad Al-Aly e i suoi colleghi hanno potuto contare su un’unica e ampia fonte di dati per risolvere alcuni di questi problemi: le persone che ricevono l’assistenza sanitaria coperta dal governo federale attraverso i Veterans Affairs, il più grande sistema di assistenza sanitaria integrata degli Stati Uniti. onere dei sintomi di covid-19 per i pazienti. I loro dati hanno permesso di confrontare quasi 200.000 sopravvissuti al covide-19 con 5 milioni di persone che non sono mai risultate positive al covide-19 durante il periodo di studio e di confrontare i loro sintomi tra diversi livelli di malattia iniziale.

L’équipe ha scoperto che anche i pazienti che all’inizio avevano solo una malattia lieve presentavano un rischio maggiore di problemi di salute oltre i primi 30 giorni dall’infezione, rispetto ai controlli, anche se il rischio era maggiore per i casi gravi. Studi successivi, con lo stesso set di dati, hanno trovato che i pazienti affetti da covidosi prolungata hanno un rischio maggiore di problemi cardiaci. Ma hanno anche stimato che la prevalenza complessiva di sintomi prolungati nei sopravvissuti che potrebbero essere collegati alla covida è di circa il 7%, e di circa il 4% per i casi inizialmente più lievi.

“Avere un gruppo di controllo e cercare di tenere conto delle condizioni di salute di base è molto, molto importante”, ha dichiarato telefonicamente a Gizmodo Al-Aly, capo del settore ricerca e sviluppo del VA Saint Louis Health Care System. “È così che possiamo iniziare a distinguere in modo scientifico e rigoroso le conseguenze della SARS-CoV-2 da tutto ciò che può accadere nella vita delle persone”.

Il percorso tortuoso della pandemia ha aggiunto ulteriore confusione al calcolo del rischio di covirus lungo. L’anno scorso sono emerse diverse varianti del coronavirus, in particolare le varianti Delta e Omicron. Si ritiene che Delta abbia causato in media più gravi rispetto alle altre forme, il che in teoria avrebbe aumentato il rischio di covidere a lungo. L’Omicron, invece, è probabilmente meno grave del Delta, ma è stato molto più trasmissibile e in grado di infettare persone con una certa immunità preesistente dovuta a vaccinazioni o infezioni passate. Quindi Omicron potrebbe avere meno probabilità di causare la covida lunga su base individuale rispetto a Delta, per esempio, ma potrebbe comunque aver portato a un numero complessivamente elevato di casi lo scorso inverno.

Nel frattempo, i vaccini sembravano molto capaci di prevenire l’infezione (e presumibilmente la covida lunga) all’inizio, e sono rimasti molto protettivi contro le malattie gravi, ma la loro efficacia contro l’infezione è diminuita a causa del tempo e della comparsa di Omicron. Una recente revisione dei dati nel Regno Unito ha rilevato che che i vaccini possono dimezzare il rischio di covirus lungo, ma un altro studio condotto da Al-Aly e dai suoi colleghi ha stimato che la riduzione del rischio potrebbe in realtà essere più vicina al 15%.

Ci sono anche le questioni relative alla gravità e alla durata della covida. Alcune persone hanno sintomo più evidente può essere una riduzione o la scomparsa definitiva dell’olfatto. Altri possono accusare una stanchezza e una nebbia cerebrale così invalidanti da non riuscire più a lavorare o a svolgere la propria vita quotidiana. Inoltre, i sintomi di alcune persone possono scomparire del tutto con il passare del tempo, mentre molte altre possono essere migliorate ma non ancora completamente guariti.

Alcuni ricercatori sono riusciti ad adottare un approccio più proattivo per stimare la prevalenza del covide lungo. Il Regno Unito, in particolare, è stato molto più bravo di altri Paesi a monitorare il covid-19, anche chiedendo alle persone in tempo reale se hanno manifestato sintomi persistenti dopo l’infezione. A giugno 2022, i dati di un’indagine rappresentativa a livello nazionale suggeriscono che 2 milioni di residenti nel Regno Unito sono attualmente in fase di sintomi covidici lunghi (sintomi che durano più di quattro settimane dopo l’infezione), pari a circa il 3% dell’intera popolazione. Circa due terzi di queste persone hanno dichiarato che i sintomi influiscono negativamente sulla loro vita quotidiana. Gli altri dati hanno trovato che circa l’8% delle persone doppiamente vaccinate infettate con la variante Omicron ha riportato sintomi a lungo termine, rispetto a circa il 15% durante l’era Delta.

I Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie ha recentemente pubblicato , i dati di un’analoga indagine rappresentativa condotta all’inizio di giugno tra gli americani. Hanno scoperto che quasi una persona su cinque che ha dichiarato di essere affetta da covidosi (19%) accusava sintomi di durata superiore ai tre mesi che non sembravano essere presenti prima dell’infezione. E hanno stimato che l’attuale prevalenza della covida lunga tra tutti gli americani è di circa il 7,5%.

Lo scorso aprile, SolveCFS, un’organizzazione no-profit che si occupa di encefalomielite mialgica/sindrome da affaticamento cronico (ME/CFS), ha pubblicato la propria rapporto che stima l’impatto della covida lunga negli Stati Uniti. Per decenni, i sostenitori della ME/CFS hanno cercato di aumentare la consapevolezza della condizione, che è stata collegata a complicazioni post-infezione. La loro modellazione ha ipotizzato che il 30% dei casi di non vaccinazione porterebbe a una lunga covida, basato sui dati di un’indagine condotta nel Regno Unito. Ma hanno anche preso in considerazione la probabile riduzione del rischio nelle persone vaccinate e l’emergere di un maggior numero di infezioni dirompenti durante Omicron. Inoltre, hanno compiuto il passo unico di separare i casi più gravemente invalidanti e hanno creato due modelli per le infezioni segnalate e per le infezioni totali stimate, sulla base di indagini sugli anticorpi delle persone contro il virus.

Hanno stimato che, alla fine di gennaio di quest’anno, tra i 22 e i 43 milioni di americani avevano sviluppato il covide lungo, ovvero tra il 7% e il 13% della popolazione totale degli Stati Uniti. Hanno inoltre stimato che tra i 7 e i 14 milioni di americani, ovvero tra il 2% e il 4% della popolazione totale degli Stati Uniti, avrebbero sofferto di disabilità a lungo termine.

“Credo che il risultato principale sia che anche le stime più prudenti sulla prevalenza della covida lunga mandano in tilt la capacità dei nostri sistemi di assistenza sanitaria, di invalidità e di altri sistemi di sicurezza”, ha dichiarato a Gizmodo Melissa Smallwood, una delle autrici del rapporto e ricercatrice di politica scientifica presso l’Arizona State University.

Nessun singolo studio sarà l’ultima parola su un determinato argomento, e ogni ricerca presenta dei limiti. Le persone che ricevono l’assistenza dei veterani, per esempio, tendono a essere più anziane e più malate rispetto alla popolazione degli Stati Uniti. I sondaggi autodichiarati possono sovrastimare o sottostimare la portata di un problema, a seconda delle domande poste e del modo in cui vengono poste; inoltre, di solito non includono un gruppo di controllo. E c’è una lunga lista di altri fattori che potrebbero influenzare le scale in un senso o nell’altro, come il ruolo dei falsi risultati dei test, positivi e negativi, nell’influenzare chi dovrebbe essere considerato un caso di long covid. Le differenze nell’età media e nelle condizioni di salute preesistenti di una popolazione potrebbero rendere la long covid più comune in alcuni Paesi rispetto ad altri. (I bambini sembrano avere una più basso ma non nullo rischio di sintomi a lungo termine rispetto agli altri gruppi di età).

Si può affermare con certezza che le prime e più ampie stime sulla prevalenza delle coviti lunghe hanno superato il limite. E si può affermare che la cifra reale sia più bassa. In una revisione preliminare rilasciato che ha incluso il contributo di decine di ricercatori di tutto il mondo, tra cui Ziyad Al-Aly, gli autori hanno analizzato decine di studi e hanno stimato che la prevalenza globale della covida lunga nel 2020 e 2021 si aggirava intorno al 3,7% di tutte le infezioni. Ma questa stima così bassa non significa che il covide lungo non sia un problema importante.

“Anche se i numeri sono a una cifra, si tratta comunque di una crisi”, ha detto Al Aly. “Ha conseguenze profonde sulla vita delle persone”.

Una delle molte lezioni della pandemia di covidio-19 dovrebbe essere che una percentuale relativamente piccola di un grande numero è comunque un grande numero. Oltre 15 milioni persone sono probabilmente morte negli ultimi tre anni a causa di un virus che uccide meno dell’1% delle persone che infetta, il che lo rende la pandemia più letale vista in oltre un secolo. Se i calcoli della rivista di cui sopra sono accurati, ciò significa che almeno 144 milioni di sopravvissuti in tutto il mondo hanno sofferto di problemi misteriosi e persistenti durante la pandemia. Inoltre, gli autori hanno stimato che il 15% ha manifestato sintomi a distanza di un anno, per un totale di oltre 20 milioni di persone. Per dare un’idea del contesto, si tratta di circa il doppio dei nuovi casi di demenza. stimato , che si verificano ogni anno in tutto il mondo.

Qualunque sia la gamma di numeri su cui si vuole avere la massima fiducia, nessuna delle cifre è trascurabile. Ma scienziati come Bill Hanage hanno notato l’incredulità e, a volte, l’accanimento di alcune persone sui social media all’idea che la covida lunga potrebbe non essere così comune come suggeriscono le proiezioni più alte (aneddoticamente, anche questo reporter). Queste critiche hanno persino portato all’accusa che citare stime più basse sulla covida lunga equivalga a sminuire la pandemia o ad affermare apertamente che la condizione non è reale. Anche se fuori luogo, tuttavia, Hanage sostiene che questa reazione deriva da una posizione comprensibile.

“Le persone che hanno avuto la sindrome da affaticamento post-virale hanno passato decenni a lottare per trovare un modo per migliorare l’attenzione che i medici danno loro. E quindi le persone con la covida lunga non stanno parlando di una cosa che non esiste, non lo stanno facendo davvero. Hanno ragione di sentirsi turbati. Il vertiginoso tira e molla che abbiamo avuto negli ultimi anni da parte dei politici e di alcuni organi di sanità pubblica sugli effetti della pandemia ha portato a un’enorme perdita di fiducia”, ha detto. “Penso che dobbiamo avvicinarci alle persone con compassione, ascoltarle e prenderle sul serio, pur riconoscendo che le stime più ampie non sono necessariamente in linea con la scienza”.

Come hanno fatto altri scrittori come Ed Yong hanno notato, lo sfondo di tutto questo è che stiamo vivendo all’ombra della sconfitta del coronavirus.

Molti Paesi, soprattutto gli Stati Uniti, hanno fallito più volte nel rispondere alla pandemia con l’urgenza necessaria a prevenire malattie e morti di massa. Sono morti milioni di persone che non dovevano morire e molti altri hanno sofferto inutilmente, mentre le crepe esistenti nei nostri sistemi sanitari si sono solo allargate in questo periodo. Anche se siamo stati in grado di sviluppare contromisure come vaccini e farmaci antivirali in tempi record, non li abbiamo distribuiti in modo equo in tutto il mondo, un ritardo favorito da aziende farmaceutiche approfittatrici che avrebbero potuto aiutato queste nuove varianti a prendere piede. Anche gli attori in malafede, tra cui l’ex presidente degli Stati Uniti, hanno continuamente negato la gravità della pandemia e la necessità di mitigarla. E alcuni stanno altrettanto desiderosi di saltare su qualsiasi dato che possa aiutarli a respingere il tributo dei covidi lunghi.

È importante prestare attenzione al modo in cui interpretiamo e comunichiamo i dati scientifici, soprattutto quando le loro implicazioni possono riguardare così tante persone. Tutti noi meritiamo di avere il contesto più accurato e aggiornato per comprendere i rischi del covidone e di sapere quando ci sono delle lacune in questa comprensione. Le persone meritano di sapere che il rischio di contrarre il covirus non è nullo, ma non dovrebbero nemmeno essere spaventate dal fatto che le loro probabilità di evitarlo non sono migliori di cinquanta.

Detto questo, mentre il covid-19 è diventato meno probabile di causare malattie gravi o morte nel corso del tempo, grazie in gran parte ai vaccini, sta ancora causando gravi danni alla società. In questo momento ci sono sopravvissuti al coronavirus in una situazione di angoscia persistente, e altri ne seguiranno, finché faremo il minimo indispensabile per “convivere” con il coronavirus. Ancora oggi, paesi come gli Stati Uniti stanno trascinamento di stanziare fondi sufficienti per garantire risorse come test ampiamente disponibili o vaccini aggiornati migliori suialle varianti attuali e future. E jualche settimana fa, la Casa Bianca ha dichiarato che la più recente variante BA.5 di Omicron rappresentava una seria minaccia per il paese, ma allo stesso tempo assicurava che la sua attuale, per lo più inoffensiva, era una minaccia per il paese. strategia sarebbe stata sufficiente a tenerlo a bada.

È ragionevole che le persone vogliano ancora evitare l’infezione (il che include indossare una maschera di alta qualità) e che vogliano che i nostri leader facciano di più. Coloro che sono attualmente afflitti dalla covida lunga meritano allo stesso modo il riconoscimento e la collaborazione della comunità medica per aiutarli a risolvere questa condizione debilitante. Questo vale a prescindere dal rischio reale della covidosi lunga.

“Una delle cose principali di cui c’è bisogno in questo momento è una spinta a riconoscere e ricercare la covidosi lunga, la ME/CFS e le condizioni correlate come malattie biologiche”, ha detto Smallwood. “In un certo senso, la pandemia di covid-19 ha posto le basi per una maggiore ricerca e per il riconoscimento dei fondamenti biologici della malattia post-virale, che potrebbe sfociare in biomarcatori, diagnosi, studi clinici e trattamenti rilevabili”.

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