Antichi batteri potrebbero essere sopravvissuti appena sotto la superficie marziana per molto più tempo di quanto si pensasse, secondo un nuovo studio pubblicato oggi su Astrobiology.

È una buona notizia per missioni come ExoMars, Mars Life Explorer e il rover Perseverance. Tutte queste missioni sono state progettate per cercare prove di vita passata o di condizioni abitabili sul Pianeta Rosso.

Ma che tipo di vita potrebbe nascere e sopravvivere in un luogo duro come Marte, che oggi è arido, gelido e bombardato dalle radiazioni cosmiche? Certo, il Marte del passato aveva un’atmosfera più densa e acqua liquida che scorreva sulla sua superficie, ma da miliardi di anni è un luogo desolato.

Nel nuovo studio, i ricercatori hanno testato gli effetti dell’essiccazione (la rimozione dell’umidità), del congelamento e delle radiazioni cosmiche simulate su sei specie di microrganismi. Il tutto per simulare l’ambiente ostile del Pianeta Rosso.

“Se la vita marziana è mai esistita, anche se forme di vita vitali non sono ora presenti su Marte, le loro macromolecole e i loro virus sopravvivrebbero molto, molto più a lungo”, ha dichiarato Michael Daly, patologo presso la Uniformed Services University of the Health Sciences e coautore dello studio, in un comunicato della Northwestern University. comunicato. “Questo rafforza la probabilità che, se la vita si è mai evoluta su Marte, questa venga rivelata nelle missioni future”.

Micrografia elettronica del batterio D. radiodurans.

I microbi sono stati colpiti con vari livelli di radiazioni, per simulare la radiazione livelli di radiazioni sulla e sotto la superficie marziana. Tra questi organismi c’era Deinococcus radiodurans, a microbo straordinariamente resistente , affettuosamente noto come “Conan il batterio” per la sua costituzione resistente.

D. radiodurans è riuscito a sopravvivere a 140.000 gradi di radiazioni, un grande balzo rispetto ai 25.000 gradi che poteva sopportare in precedenza. (Per fare un paragone, l’esposizione prolungata a circa 5 gradi di radiazioni è letale per gli esseri umani). D. radioduransLa longevità su Marte aumenterebbe drasticamente se fosse sepolta sotto la superficie, hanno scoperto gli scienziati. Le radiazioni ionizzanti sulla superficie marziana ucciderebbero il microbo dopo poche ore di esposizione, ma a circa 10 centimetri sotto la superficie il suo periodo di sopravvivenza si estenderebbe a 1,5 milioni di anni. A circa 10 metri sotto la superficie, la sopravvivenza del microbo si prolungherebbe fino a circa 280 milioni di anni, secondo i ricercatori.

In base a come i più antichi fossili conosciuti sulla Terra Se la vita fosse mai esistita su Marte, gli scienziati pensano che si sarebbe probabilmente sviluppata in regioni come il cratere Jezero, che contiene un delta di un fiume prosciugato. Il rover Perseverance della NASA sta esplorando questo delta e raccogliendo campioni di roccia, nella speranza di trovare prove di antichi microbi. Questi campioni saranno poi portati sulla Terra, dove gli scienziati potranno esaminarli da vicino alla ricerca di segni di vita passata.

I risultati di questi esperimenti non implicano che i microrganismi vivano ancora oggi su Marte; l’acqua non scorre più sulla superficie del pianeta da almeno 2 miliardi di anni. Ma alimentano la speranza che qualche tipo di vita batterica possa essere sopravvissuta sul pianeta, anche quando le condizioni sono diventate meno ospitali.

I ricercatori hanno sottolineato che qualsiasi missione di ritorno dei campioni dovrà fare attenzione alla contaminazione di Marte o della Terra. Fortunatamente, dati i tempi e i costi investiti nelle missioni su Marte, le agenzie spaziali sono estremamente attente. E la missione di restituzione dei campioni è un’operazione indispensabile per far progredire la nostra conoscenza di Marte al di là di quanto si può fare sulla superficie del pianeta.

Altro: La NASA e l’ESA cambiano i piani per l’ambiziosa missione di rientro di campioni di Marte

Source link