Viviamo in un’epoca di cultura dal vivo e in tempo reale. Telecronache, tweetstorm spontanei, flussi sulla scena, analisi a risposta rapida, stanze di guerra, Clubhouse, vlogging. Dobbiamo interagire con il qui e ora, sentire quel brivido di azione. È una compulsione: siamo rapiti dai pericoli che stanno terrorizzando interi segmenti del pianeta.

Proprio il mese scorso, abbiamo visto l’uragano Ida colpire New Orleans e la costa orientale, con alcuni dei venti più feroci nel Golfo del Messico dall’uragano Katrina. A Kabul, video e stream giornalieri mostrano gli orrori di un paese in preda al caos. I pericoli sono onnipresenti. Intersecate questi impulsi all’amigdala con la propensione per la copertura in diretta, e l’alchimia è quella dei nostri media moderni.

Eppure, guardare gli eventi in diretta non è vivere, e non può sostituire l’introspezione sia della nostra condizione che della salute del mondo che ci circonda. I pericoli che si estendono sui titoli dei giornali di oggi e i chyrons spesso non sono i pericoli a cui dovremmo dedicare il nostro tempo per pensare. Questa divergenza tra i rischi in tempo reale e reale I rischi sono diventati più ampi nel corso del tempo – e probabilmente l’umanità non è mai stata così vicina al precipizio del vero disastro, anche se siamo sommersi da disastri che dureranno a malapena uno scroll dello schermo dei nostri telefoni.

Toby Ord, nel suo libro profetico Il Precipizio, sostiene che non stiamo vedendo i rischi esistenziali che possono realisticamente estinguere la vita e la fioritura umana. Così ha consegnato una guida rigorosa e una bussola per aiutare gli esseri umani irrazionali a capire quali rischi contano veramente – e quali dobbiamo accettare e andare avanti.

La tela di Ord è cosmica, dalla nascita dell’universo a decine di miliardi di anni nel futuro. L’umanità non è che il più piccolo blip nella linea temporale universale, e l’estrema ricchezza e il progresso della nostra civiltà risalgono solo a pochi decenni della vita contemporanea. Eppure, che progresso abbiamo fatto così in fretta, e che progresso siamo sulla buona strada per continuare nei millenni a venire!

Tutto questo potenziale potrebbe però essere distrutto se alcuni rischi oggi non vengono considerati e migliorati. Lo stesso progresso umano che ha portato tanta bellezza e miglioramento ha anche democratizzato gli strumenti per un’immensa distruzione, compresa la distruttività che potrebbe eliminare l’umanità o portare “semplicemente” al collasso della civiltà. Tra le principali preoccupazioni di Ord ci sono il cambiamento climatico, l’inverno nucleare, le pandemie di design, l’intelligenza artificiale generale e altro ancora.

Ci sono molti libri sui rischi esistenziali. Ciò che rende The Precipice unico è il suo forgiarsi nell’ardente razionalità del movimento dell’altruismo efficace, di cui Ord è uno dei tanti leader. Questa non è una superlativa analisi distopica di tutto ciò che può andare male nei prossimi secoli, ma piuttosto un confronto freddamente calcolato dei rischi e dove la società dovrebbe investire le sue risorse finite. Gli asteroidi sono orribili ma, a questo punto, ben studiati e profondamente improbabili. L’IA generalizzata è molto più aperta ad esiti terrificanti, in particolare quando estendiamo la nostra analisi nei decenni e nei secoli.

Mentre il libro cammina attraverso vari tipi di rischi, da quelli naturali a quelli antropogenici a quelli ipotetici futuri, l’obiettivo principale di Ord è quello di far fare all’umanità un passo indietro e considerare come possiamo incorporare le vite di miliardi – forse anche trilioni – di esseri futuri nei nostri calcoli sul rischio. Le decisioni che prendiamo oggi non riguardano solo noi stessi o i nostri figli, ma potenzialmente anche migliaia di generazioni dei nostri discendenti, per non parlare degli altri esseri che chiamano la Terra casa. In breve, sta chiedendo al lettore un salto coraggioso per vedere il mondo in tempo geologico e astronomico, piuttosto che in tempo reale.

È una missione che è sbalorditiva, audace, delirante e snervante a volte, e a volte tutto allo stesso tempo. Ord sa che le obiezioni arriveranno da quasi tutti gli angoli, e metà del peso del libro è costituito da appendici e note a piè di pagina per deviare le frecce dei critici mentre approfondisce ulteriormente la comprensione del lettore curioso o dello specialista. Se ci si lascia sommergere dalla filosofia e dalla rigorosa architettura mentale richiesta per pensare attraverso il lungimiranza e i rischi esistenziali, The Precipice può davvero portare ad un risveglio di quanto precaria sia la maggior parte delle nostre vite, e di quanto siamo intrecciati al passato e al futuro.

L’umanità è sul Precipizio, ma lo sono anche gli individui. Ognuno di noi è sull’orlo della comprensione, ma possiamo fare il salto? E dovremmo farlo?

Qui il rigore e la tenacia dell’argomento si dimostrano un po’ più sfuggenti. Non c’è un gran passaggio dalla nostra filosofia quotidiana, basata sulla realtà, ad una basata sul vedere i rischi esistenziali in tutto il lavoro che facciamo. O si osservano i rischi esistenziali e si cerca di mitigarli, o non lo si fa (o peggio, li si vede e si rinuncia a proteggere il destino dell’umanità). Come sottolinea Ord, questo non significa sempre sacrificio – alcune tecnologie possono abbassare il nostro rischio esistenziale, il che significa che dovremmo accelerare il loro sviluppo il più rapidamente possibile.

Eppure, in un mondo complicato, pieno di crisi quotidiane e di traumi di persone i cui visi sofferenti sono incisi sui display dei nostri smartphone, è difficile mettere da parte questo input emotivo per i quadri deduttivi e riduttivi presentati qui. In questo, la critica non è tanto sul libro quanto sul più ampio campo dell’altruismo efficace, che tenta di razionalizzare l’assistenza anche se spesso elimina la singola più grande compulsione per gli esseri umani ad aiutarsi l’un l’altro: la connessione emotiva che sentono per un altro essere. Il Precipizio fornisce un quadro etico logico per i già convertiti, ma offre solo una modesta guida per convincere chiunque al di fuori della tribù ad unirsi al suo slancio.

È un peccato, perché il messaggio del libro è davvero profetico. Pubblicato il 24 marzo 2020, discute le pandemie, la ricerca sul guadagno di funzione e i rischi della virologia moderna – questioni che sono migrate da oscure riviste accademiche alle prime pagine. Ci sono davvero dei rischi esistenziali, e dobbiamo davvero affrontarli.

Come l’ultimo anno ha dimostrato, tuttavia, anche rischi ben noti e pericolosi come le pandemie sono difficili da gestire per i governi. Pochi esseri umani possono passare tutta la loro vita legati a fenomeni che accadono una volta ogni 100.000 anni, e poche culture della sicurezza possono rimanere robuste al lento degrado della vigilanza che accompagna ogni difesa che non viene mai usata.

The Precipice fornisce un quadro importante e profondamente stimolante per pensare ai rischi del nostro futuro. Tuttavia, la sua mancanza di impegno con il sociale significa che avrà poca influenza sul modo di placare la nostra ossessione per i rischi davanti a noi. Il lungo termine è difficile, e TikTok è sempre a un tap di distanza.


Il Precipizio: il rischio esistenziale e il futuro dell’umanità da Toby Ord
Hachette, 2020, 480 pagine

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