La nostra profonda storia evolutiva sta diventando più chiara grazie a una nuova analisi di fossili che hanno più di mezzo miliardo di anni.

I ricercatori hanno utilizzato tecniche avanzate, come microtomografia a raggi X e microscopia elettronica a scansione e trasmissione, per studiare un misterioso animale antico chiamato yunnanozoi. Sono stati alcuni ricercatori a sostenere che queste antiche creature simili a vermi sono cugini stretti di alcuni dei primi vertebrati, i nostri stessi antenati di un passato estremamente lontano.

In un articolo pubblicato giovedì sulla rivista peer-reviewed Scienza, un gruppo di ricercatori riporta dati che sembrano supportare questa interpretazione. In un altro articolo , pubblicato insieme alla ricerca, paleontologo dei vertebrati Tetsuto Miyashita, che non ha partecipato alla nuova ricerca, afferma che gli scienziati “presentano prove convincenti di un tratto vertebrato inconfondibile negli yunnanozoi: lo scheletro faringeo fatto di cartilagine cellulare”.

Tuttavia, questo non significa che siamo discendenti diretti.

Gli yunnanozoi forniscono dati importanti sulle nostre origini

I paleontologi si sono imbattuti per la prima volta negli yunnanozoi negli anni ’90 durante lo scavo di un deposito di fossili di età cambriana situato nella regione cinese di provincia dello Yunnan. Creature simili sono state trovate nell’argilla di Burgess nelle Montagne Rocciose canadesi. Gli yunnanozoi avevano “occhi e cervello all’estremità anteriore di un corpo molle altrimenti simile a un verme”, dice Miyashita. Probabilmente condividevano un antenato recente con i primi vertebrati, ma i ricercatori non concordano su quanto siano strettamente imparentati con la stirpe dei vertebrati.

I fossili di yunnanozoi sono particolarmente preziosi per gli scienziati che studiano le torbide origini dei vertebrati perché i loro corpi contengono una serie di barre scheletriche che sono in qualche modo simili agli archi di cartilagine che forniscono la struttura alle branchie dei pesci moderni. Probabilmente avevano uno scopo simile per gli yunnanozoi, che usavano filamenti branchiali per respirare sott’acqua. Questa serie di barre scheletriche – che i paleontologi chiamano scheletro faringeo – sta svelando misteri evolutivi che hanno fatto grattare la testa agli scienziati per decenni.

Yunnanozoi ed esseri umani hanno ereditato strutture simili da un misterioso antenato comune

Purtroppo per i ricercatori, i primi vertebrati non avevano ossa dure che si fossilizzassero facilmente. Gli scheletri faringei sono la cosa migliore. “Di tutte le strutture interne dei primi vertebrati, gli scheletri faringei hanno forse le migliori possibilità di fossilizzazione, data la loro robustezza”, spiega Miyashita. Sono anche uno dei collegamenti più diretti degli esseri umani con gli yunnanozoi. Sebbene molti vertebrati moderni non abbiano branchie, i vertebrati terrestri hanno fessure faringee durante le prime fasi dello sviluppo. Negli esseri umani scompaiono prima della nascita, ma il tessuto continua a svilupparsi in strutture della testa e del collo, comprese parti delle orecchie e della mascella.

Per i paleontologi è stato estremamente difficile determinare l’esatto collegamento tra lo scheletro faringeo degli yunnanozoi e le fessure faringee dei vertebrati moderni. Anche se i ricercatori non offrono una spiegazione esatta, la loro interpretazione dei nuovi dati supporta l’idea che “tutti gli archi faringei originariamente supportavano le branchie e che uno di essi si è evoluto in una mascella”, dice Miyashita.

Restano enormi interrogativi sull’origine dei vertebrati

Quando si tratta di capire da dove provengono esattamente i vertebrati, Miyashita avverte che potrebbero non esserci risposte facili. “Sebbene i biologi evoluzionisti siano stati impegnati a rincorrere il mitico antenato che spiega tutto della pianta del corpo dei vertebrati, forse l’approccio più sensato è quello opposto”, scrive Miyashita.

“In altre parole, il viaggio tortuoso verso i vertebrati moderni può essere meglio compreso popolando l’albero genealogico con forme anatomiche divergenti e discontinue”, afferma Miyashita. Le risposte sulla nostra storia profonda potrebbero arrivare sotto forma di piccole deduzioni piuttosto che dallo sviluppo di una grande teoria.

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