La linea di demarcazione tra apparecchi acustici e dispositivi acustici si è fatta più labile da quando, il mese scorso, sono arrivati sugli scaffali gli apparecchi acustici da banco. Un esempio su tutti: un nuovo iScienza studio che sostiene che un paio di AirPods Pro da 249 dollari può talvolta avere le stesse prestazioni degli apparecchi acustici da prescrizione, che spesso costano migliaia di euro in più. Ma anche se gli AirPods possono sembrare un’alternativa economica agli apparecchi acustici, non è così semplice.

I ricercatori hanno reclutato 21 partecipanti allo studio per verificare le prestazioni degli AirPods di seconda generazione e degli AirPods Pro rispetto a un apparecchio acustico di qualità superiore dal costo di 10.000 dollari e a un apparecchio di base dal costo di 1.500 dollari. Ai partecipanti è stato chiesto di ripetere testualmente brevi frasi lette loro mentre indossavano ciascun dispositivo. Gli AirPods Pro sono risultati paragonabili agli apparecchi acustici di base in ambienti silenziosi e solo leggermente peggiori degli apparecchi acustici premium. Gli AirPods di seconda generazione hanno ottenuto le prestazioni peggiori tra i quattro dispositivi, ma sono sempre meglio di niente.

Da un lato, i risultati dello studio sono incoraggianti dal punto di vista dei costi. Gli AirPods sono molto più economici degli apparecchi acustici. Gli apparecchi acustici con prescrizione costano una media di 2.300 dollari per orecchioe i dispositivi non sono coperti da Medicare. E sebbene circa 30 milioni di americani potrebbero trarre beneficio dagli apparecchi acustici, ma la maggior parte di essi non li indossa a causa dello stigma, del costo e della lunga procedura di acquisto. In confronto, gli apparecchi acustici OTC possono variare da 99 a 1.000 dollari per un paio e non richiedono una visita medica. È un miglioramento, ma Gli AirPods Pro sono anche economici e facili da acquistare, e nessuno batterebbe ciglio se li indossaste per strada.

Gli AirPods di Apple sono dotati di alcune funzioni di accessibilità per l’udito, tra cui Live Listen e Conversation Boost. La prima consente agli utenti di amplificare i suoni, mentre la seconda è una modalità di trasparenza personalizzata che isola le voci dal rumore di fondo. Come dimostra lo studio, questo tipo di funzioni può essere molto efficace. Tuttavia, ciò non li rende adeguati a sostituire gli apparecchi acustici, soprattutto per le persone con perdite uditive più avanzate.

Secondo gli autori dello studio, gli AirPods Pro sono più simili a prodotti di amplificazione sonora personale (PSAP). I PSAP sono molto più economici degli apparecchi acustici, ma non possono essere personalizzati per adattarsi alla perdita uditiva di una persona. Al contrario, amplificano tutti i suoni. Sono destinati anche alle persone con un udito normale che desiderano un’amplificazione. Ad esempio, i cacciatori e gli appassionati di birdwatching che ascoltano suoni piccoli e deboli. Infine, i PSAP non sono regolamentati dalla FDA e potrebbero non soddisfare gli stessi requisiti di qualità o di potenza sonora massima degli apparecchi acustici.

Gli AirPods Pro sono più simili a prodotti di amplificazione sonora personale (PSAP)

“Questo studio in particolare si concentra sulle misure tecniche, ma l’esperienza del portatore di apparecchi acustici è un po’ più complessa”, afferma Blake Cadwell, fondatore e CEO di Soundly, un sito web che aiuta i consumatori a confrontare gli apparecchi acustici da banco e da prescrizione. “Ad esempio, lo studio suggerisce che gli AirPods non captano i suoni davanti a chi li indossa. In realtà, la maggior parte delle persone ha bisogno di sentire le voci di fronte a sé”.

Inoltre, gli AirPods potrebbero non essere comodi da indossare per tutto il giorno come gli apparecchi acustici endoauricolari, ha spiegato Cadwell. E anche se gli AirPods non faranno girare la testa, potrebbero essere troppo appariscenti per certe occasioni, come cene o riunioni di lavoro.

In conclusione, gli AirPods Pro possono essere un utile strumento per l’udito in caso di necessità, ma i consumatori non dovrebbero confonderli con gli apparecchi acustici – da banco o meno.

Sony è un esempio di produttore di cuffie che vende anche apparecchi acustici OTC autorizzati dalla FDA.
Immagine: Sony Electronics

Un numero crescente di produttori di cuffie sta entrando nel gioco degli apparecchi acustici OTC. Bose ha lanciato i suoi apparecchi acustici SoundControl nel 2021, anche se da allora ha ha smesso di produrli internamente. (La sua tecnologia è, tuttavia, ancora utilizzata in Apparecchi acustici Lexie B2.) Anche Sony ha recentemente lanciato due apparecchi acustici OTC. Nel frattempo, le aziende tecnologiche, tra cui Apple e Samsung, continuano a innovare tecnologie per l’udito che funzionano in modo simile agli apparecchi acustici e ai PSAP. Se da un lato l’apertura del mercato è positiva per l’innovazione, dall’altro significa che le persone che si avvicinano per la prima volta agli apparecchi acustici possono essere sommerse dalla scelta.

Su questo fronte, Cadwell dice di non essere troppo preoccupato per gli AirPods. “In generale, ci sono pochi dubbi sul fatto che gli AirPods possano competere su alcuni aspetti tecnici, ma nel mondo reale sono pochissimi i consumatori che utilizzano effettivamente gli AirPods per l’amplificazione dell’udito”.

“Ciò che mi preoccupa è la classe di dispositivi che assomigliano più ad apparecchi acustici con stili o tubi invisibili che raggiungono l’orecchio”, dice Cadwell, riferendosi ai PSAP. “Questi dispositivi si rivolgono a persone che cercano un supporto per tutto il giorno, ma non sono in grado di garantire la qualità”.

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