La Mars Sample Return Mission della NASA mira a riportare indietro 30 campioni di suolo marziano, rocce e gas atmosferici, raccolti dal rover Perseverance, ad un certo punto negli anni 2030.

Il Philadelphia Inquirer ha recentemente contattato al Jet Propulsion Laboratory della NASA con alcune delle domande più scottanti del pubblico, e gli scienziati del Mars Sample Return Michael Meyer e Lindsay Hays hanno risposto.

L’obiettivo principale della missione Perseverance della NASA non è solo quello di scoprire di più sulla composizione del Pianeta Rosso, ma anche di cercare segni di antica vita microbica. L’agenzia spaziale cinese sta lavorando sodo per batterli sul tempo, anche se raccoglierà un campione più piccolo rispetto alla missione Perseverance.

I campioni marziani della NASA saranno al sicuro sulla Terra?

I lettori dell’Inquirer hanno posto alcune domande interessanti, tra cui se la NASA abbia assegnato una probabilità di trovare segni di vita su Marte.

“È stato dimostrato che Marte è inospitale e questo ha cambiato la nostra visione del potenziale di contaminazione in avanti (quanto è probabile che contaminiamo Marte)”, hanno risposto gli scienziati della NASA. “E sì, secondo noi l’ambiente estremo di Marte diminuisce le probabilità che ci sia vita sulla superficie di Marte”.

“Il fatto che i meteoriti marziani atterrino continuamente sulla Terra suggerisce che abbiamo poco da preoccuparci”, hanno continuato. “Tuttavia, non ne abbiamo la certezza e quindi prenderemo tutte le precauzioni del caso e terremo il materiale marziano sotto controllo finché non dimostreremo che è sicuro”.

Meyer e Hays hanno anche spiegato che i campioni raccolti da Perseverance saranno conservati in una struttura biosafe fino al 2030, dove saranno immagazzinati, ordinati e selezionati per un eventuale trasporto sulla Terra.

Alla domanda sulla sicurezza del ritorno dei campioni marziani sul nostro pianeta, gli scienziati della NASA hanno risposto che “stanno trattando i campioni con la massima cura – come se non fossero sicuri – fino a quando non potremo dimostrare che lo sono”.

Perché i campioni di Marte non possono essere analizzati sulla ISS?

Gli scienziati hanno anche affrontato il fatto che i campioni non possono essere sterilizzati prima di essere riportati sulla Terra, perché questo significherebbe “perdere una parte significativa della scienza”. Un esempio di ciò, hanno scritto, “sarebbe la distruzione dei composti organici che potrebbero essere potenziali biosignature, che è una delle ragioni principali per il ritorno dei campioni”.

Inoltre, non sarebbe possibile analizzare i campioni sulla Stazione Spaziale Internazionale (ISS), in quanto non contiene gli strumenti necessari per tale operazione, e le difficoltà di estrazione dei campioni nello spazio potrebbero ostacolare la scienza.

Il rover Mars Perseverance della NASA sta spingendo i confini dell’esplorazione e dell’analisi spaziale. Oltre a raccogliere campioni sul Pianeta Rosso, la missione ha effettuato una serie di prime volte storiche, tra cui l’estrazione di ossigeno respirabile. su Marte con uno strumento sperimentale chiamato MOXIE, e il primo volo controllato di un elicottero su un altro pianeta. Il rover Perseverance ha inoltre recentemente raggiunto l’obiettivo principale della sua missione, un antico delta noto come “Hawksbill Gap”. Tutto questo lavoro, naturalmente, è un precursore dell’obiettivo finale della NASA di portare l’uomo sul Pianeta Rosso nel 2030 o 2040.

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