Ora le cellule staminali sono solo in mostra. Un team internazionale di ricercatori dicono hanno sviluppato una massa di tessuto cresciuto in laboratorio che imitava a cervello ed è stato in grado di produrre spontaneamente due coppe ottiche simmetriche, strutture simili a occhi sensibili alla luce. Ma non preoccuparti, questi rudimentali gli organoidi sono non cosciente.

I ricercatori hanno usato cellule staminali pluripotenti—così chiamati per la loro capacità di creare una moltitudine di cellule che si trovano naturalmente nel corpo umano—per capire meglio come si sviluppa il corpo; il il cervello è particolarmente utile come probabilmente l’organo più importante nella formazione della nostra specie. Le terapie con cellule staminali hanno precedentemente ripristinato il sistema olfattivo nei topi e dato gli animali cervelli parzialmente umani. Il recente mini-cervello, che ha modellato il modo in cui gli occhi si sviluppano negli embrioni umani, è stato descritto in uno studio pubblicato la scorsa settimana sulla rivista Cell Stem Cell.

“Il nostro lavoro mette in evidenza la notevole capacità degli organoidi cerebrali di generare strutture sensoriali primitive che sono sensibili alla luce e ospitano tipi di cellule simili a quelle che si trovano nel corpo”, ha affermato. Jay Gopalakrishnan, biologo presso l’ospedale universitario di Dusseldorf e coautore dell’articolo, in un comunicato stampa di Cell. “Questi organoidi possono aiutare a studiare le interazioni cervello-occhio durante lo sviluppo dell’embrione, modellare i disturbi retinici congeniti e generare tipi di cellule retiniche specifiche del paziente per test farmacologici personalizzati e terapie di trapianto”.

Un grafico che mostra lo sviluppo delle cellule.

Il primo giorno della ricerca del team, le cellule staminali erano un insieme di punti sconnessi. Al decimo giorno, avevano formato una neurosfera, un ammasso di tessuto cellulare. Entro la fine del mese, il organoide si era formato con un campo oculare primordiale, o un gruppo di cellule retiniche che pongono il primo piano per strutture oculari più complesse. E al termine dei due mesi, pieno vescicole ottiche aveva formato, che sono il fondamento degli occhi e sono collegato al cervello.

Poco più del 70% degli organoidi cerebrali generati dal team hanno formato coppe ottiche e le strutture hanno formato reti elettricamente attive di neuroni sensibili alla luce. Anche le coppe ottiche negli organoidi avevano lenti e cellule corneali.

La capacità di far crescere tali strutture oculari ha implicazioni per lo studio delle malattie degli occhi e per una migliore comprensione di come il cervello e le strutture oculari “parlano” tra loro in un embrione. Questa è la meraviglia delle cellule staminali: consentono agli scienziati di studiare da vicino i processi biologici e di capire perché a volte vanno male.

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