Abbiamo già visto il primo volo controllato su un altro pianeta, quindi potrebbe essere una questione di tempo prima che gli umani inviino sciami di macchine volanti per esplorare il nostro sistema solare.

In un nuovo documento di ricerca, ha portato alla nostra attenzione da Forbes, un team di scienziati ha proposto di fare proprio questo. Il loro obiettivo è quello di inviare una flotta di mini-droni ai laghi liquidi della luna più grande di Saturno, Titano, dove la comunità scientifica ritiene che ci sia una possibilità di scoprire segni di vita extraterrestre.

Invio di droni in una “utopia dell’esploratore

La missione proposta, soprannominata POSEIDON (Titan POlar Scout/orbitEr and In situ lake lander DrONe explorer), invierebbe un lander sulla superficie di Titano che poi distribuirebbe una flotta di mini-droni o un grande drone anfibio. Qualunque sia l’opzione scelta, esplorerebbe le regioni polari di Titano, dove c’è la più alta concentrazione di laghi e mari.

Anche prima della nuova proposta di missione POSEIDON, la comunità scientifica ha messo gli occhi sull’esplorazione del vicino celeste di Saturno. Infatti, la NASA ha già pianificato una missione su Titano, che dovrebbe raggiungere la luna nel 2030. La missione, chiamata Dragonfly, invierà anche macchine volanti, o rotorcraft, per esplorare e potenzialmente trovare segni di vita.

“Titano rappresenta l’utopia di un esploratore”, ha dichiarato il direttore della Cornell University Alex Hayes, che sta lavorando con la NASA sulla missione Dragonfly, ha detto in agosto. “Le domande scientifiche che abbiamo per Titano sono molto ampie perché non sappiamo ancora molto su ciò che sta realmente accadendo sulla superficie”.

La missione Dragonfly della NASA dovrebbe raggiungere Titano nel 2030. Fonte: Johns Hopkins/APL

Nell’aprile di quest’anno, la NASA ha anche condotto lo storico primo volo controllato su Marte utilizzando un elicottero simile a un drone chiamato Ingenuity. La missione ha dimostrato che possediamo la tecnologia per adattare le nostre macchine volanti alle atmosfere sottili e alle dure condizioni presenti in parti lontane del nostro sistema solare. La capacità di volare fuori dal mondo fornisce il potenziale per una serie di missioni future incentrate sull’esplorazione di ampie aree su diversi pianeti.

Ma perché rivolgere la nostra attenzione alla luna di Saturno, Titano? Gli autori del nuovo documento che delinea la proposta POSEIDON sottolineano il fatto che qualsiasi missione su Titano potrebbe avere un “eccezionale impatto scientifico” e che potrebbe anche fornire prove di vita aliena.

Ricerca di vita aliena nel nostro sistema solare

La luna più grande di Saturno, Titano, ospita laghi e oceani e la sua superficie è spesso cosparsa di pioggia. A differenza della Terra, però, questi sono tutti composti da metano ed etano liquidi. La spessa atmosfera della luna significa che non è possibile analizzarla e osservarla in dettaglio senza un orbiter e un lander in situ.

I ricercatori dietro la proposta di POSEIDON dicono che, dopo aver dispiegato il suo lander, l’orbiter della missione continuerebbe a viaggiare intorno a Titano raccogliendo dati. Allo stesso tempo, il lander potrebbe schierare una flotta di mini-droni – cubi mono-cottero di pochi centimetri di altezza – per analizzare e fotografare la superficie della luna, fornendo dati inestimabili sulla Terra. Nel loro documento, i ricercatori sottolineano che la bassa gravità di Titano e l’atmosfera densa lo rendono ideale per le macchine volanti.

Il piano della missione è stato sviluppato per l’Agenzia Spaziale Europea (ESA), che ha recentemente lanciato un’iniziativa chiamata “Voyage 2050” che richiede idee per ambiziose missioni future. Se venisse accettato dall’ESA, l’obiettivo sarebbe quello di lanciare su Titano prima del prossimo equinozio settentrionale di primavera della luna nel 2039, poiché gli effetti stagionali sul suo clima saranno più pronunciati in questo periodo. Se tutto va secondo i piani, entro il prossimo decennio, avremo imparato molto su uno dei luoghi più eccitanti del nostro sistema solare, e potenzialmente sull’esistenza di vita extraterrestre.

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