Dopo aver vinto la mia prima medaglia d’oro alle Paralimpiadi del 1972, sono uscito con la squadra di nuoto per una cena celebrativa. Non dimenticherò mai la vista paradossale dei miei compagni di squadra – tutti atleti di classe mondiale – portati sulle loro sedie a rotelle su per i pochi gradini di un ristorante inaccessibile. Anche se all’epoca non era affatto un evento raro, il forte contrasto tra quel momento e la nostra vittoria in piscina all’inizio della giornata lo fece risaltare.

Mentre mi allacciavo le bretelle e salivo lentamente le scale, riflettevo sull’ironia della situazione. Come campioni paralimpici, eravamo fonte di ispirazione per milioni di persone. Stavamo abbattendo gli stereotipi e cambiando le percezioni su ciò che le persone disabili potevano realizzare. Eppure, mentre venivamo celebrati dalla società, non venivamo accolti da essa.

L’accesso a molti beni e servizi di base richiedeva sforzi erculei di forza e agilità. I tentativi di partecipare pienamente al mondo fisico si scontravano con barriere e ostacoli. A quel tempo, era chiaro che per il movimento paralimpico, che si sforzava di promuovere i diritti dei disabili attraverso lo sport paralimpico, il lavoro non era ancora finito. Infatti, era appena iniziato.

Nel corso dei successivi quattro giochi paralimpici a cui ho partecipato, abbiamo iniziato a vedere il graduale spostamento verso città più accessibili. Il movimento paralimpico ha giocato una parte non piccola in questo progresso. Mettendo una vasta gamma di persone disabili in TV in tutto il mondo, ha portato la necessità di un accesso equo dall’ombra alla luce dei riflettori.

Joseph Wengier e i suoi compagni di squadra alle Paralimpiadi del 1980. Wengier è il secondo da sinistra. Crediti immagine: Joseph Wengier.

Le Paralimpiadi hanno anche chiesto alle città ospitanti di fare meglio, richiedendo miglioramenti significativi e duraturi all’accessibilità delle infrastrutture delle città. Oggi, anche se c’è certamente ancora molto margine di miglioramento, le persone disabili hanno trovato soluzioni per la maggior parte dei problemi e sono in grado di partecipare alla società più che mai.

Eppure, con internet che assume un ruolo sempre più centrale nella nostra vita quotidiana, stiamo vedendo riapparire in una nuova forma le stesse pratiche di esclusione che abbiamo sperimentato – e contro cui abbiamo combattuto – tutti quegli anni fa. A studio recente ha esaminato i primi 1 milione di siti web del mondo e ha trovato problemi di accessibilità nelle homepage di oltre il 97% di essi.

Un sito web di un ristorante che non supporta la navigazione da tastiera o non funziona correttamente con i lettori di schermo può impedire a una persona che si affida a queste tecnologie di ordinare il cibo, in modo simile al modo in cui la mancanza di accesso alla sedia a rotelle può impedire di entrare nel locale.

Ora, con COVID-19 che sconvolge le nostre routine quotidiane, lo spostamento online si è accelerato. Sempre più aziende stanno diventando digitali, con il loro sito web che è l’unico modo per fissare un appuntamento, comprare generi alimentari o fare domanda per un lavoro. Questo rende il bisogno di siti web accessibili più critico che mai. Non si tratta di un piccolo inconveniente o di un’incapacità di accedere a una nuova tecnologia o servizio. Stiamo vedendo le necessità quotidiane di base spostarsi online e diventare meno accessibili nel processo. È questo scivolamento all’indietro che mi ha costretto a parlare a voce alta e condividere la mia storia.

Mentre andiamo online a guardare i filmati delle performance dei nostri atleti preferiti a Tokyo, prendiamo i social media per congratularci con loro, o visitiamo il nostro sito sportivo preferito per leggere la copertura degli eventi, chiediamo che queste aziende rendano i loro siti web accessibili in modo che i campioni paralimpici possano fare lo stesso.

Un’immagine recente di Joseph Wengier al suo computer con le sue medaglie sullo sfondo. Crediti immagine: Joseph Wengier.

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