L’origine della vita sulla Terra è uno dei grandi misteri della scienza, ma una nuova ricerca afferma che la risposta è così semplice che non solo potrebbe essere riprodotta da una classe di chimica del liceo, ma potrebbe essersi verificata sull’antico Marte.

Lo studio, prodotto dai ricercatori della Foundation for Applied Molecular Evolution (FAME) e pubblicato sulla rivista Astrobiologia, sostiene che il vetro di lava basaltica sia stato la chiave per la formazione dell’RNA, un analogo più semplice del DNA che molti ritengono sia stato un precursore necessario per lo sviluppo della vita.

“Le comunità che studiano le origini della vita sono divergenti negli ultimi anni”, ha dichiarato Steven Benner, coautore dello studio, in un comunicato stampa. dichiarazione “Una comunità rivisita le questioni classiche con schemi chimici complessi che richiedono una chimica difficile eseguita da chimici esperti”.

Benner e i suoi colleghi affermano che la risposta era molto più semplice. Molecole di RNA lunghe fino a 200 nucleotidi si formano naturalmente quando i trifosfati nucleosidici interagiscono con la lava di vetro basaltico che le attraversa.

“All’epoca il vetro basaltico era ovunque sulla Terra”, ha dichiarato Stephen Mojzsis, scienziato della Terra e partecipante allo studio. “Per diverse centinaia di milioni di anni dopo la formazione della Luna, i frequenti impatti e l’abbondante vulcanismo sul giovane pianeta hanno formato lava basaltica fusa, fonte del vetro basaltico. Gli impatti hanno anche fatto evaporare l’acqua per dare vita a terre secche, fornendo falde acquifere dove si sarebbe potuto formare l’RNA”.

Gli impatti di meteore di ferro-nichel sulla superficie della Terra primitiva hanno anche ridotto l’atmosfera e creato condizioni note per facilitare la creazione di molecole di RNA.

“”La bellezza di questo modello è la sua semplicità. Può essere testato dai liceali durante le lezioni di chimica”, ha detto Jan Špaček, che lavora alla ricerca di polimeri genetici alieni su Marte e non è stato coinvolto nello studio. “Si mescolano gli ingredienti, si aspetta qualche giorno e si rileva l’RNA”.

Un altro elemento importante dell’equazione chimica è il borato, noto anche come borace, che gestisce la creazione del ribosio, la R dell’RNA. Il borato viene prodotto anche dal basalto che si trovava ovunque sulla Terra primitiva.

Potrebbe essere la chiave per trovare la vita antica su Marte?

Ci sono poche prove dell’esistenza di vita su Marte, ma potrebbe non essere sempre stato così. Quando Marte era giovane, circa 4 miliardi di anni fa, potrebbe aver ospitato condizioni molto simili a quelle della Terra primitiva e se i processi chimici alla base dell’emergere della vita sulla Terra sono così semplici come indica la nuova ricerca, allora è non solo possibile ma probabile che processi simili si siano svolti sull’antico Marte.

Il problema è che queste prime condizioni non si sono sviluppate nello stesso modo in cui si sono sviluppate le condizioni sulla Terra. La Terra ha un campo magnetico attivo, prodotto dalla dinamo del nucleo solido di ferro circondato da un nucleo esterno fuso di ferro-nichel. Questo proteggeva l’atmosfera terrestre dai venti solari, che a loro volta proteggevano la Terra dalle dannose radiazioni UV che avrebbero ucciso la vita primordiale sulla superficie.

Marte non ha un campo magnetico attivo, e quindi la sua atmosfera è stata lentamente strappata dal Sole, rendendo la superficie del pianeta inospitale per la vita come la conosciamo, ed è probabile che sia così da miliardi di anni.

Ma proprio come Marte non ha un campo magnetico attivo, non ha nemmeno il tipo di tettonica a placche che ha la Terra, il che significa che la roccia basaltica sulla sua superficie non è stata riciclata nel mantello come ha fatto l’antica crosta terrestre. Ciò significa che i segni di questi processi primordiali potrebbero ancora esistere sulla superficie di Marte e che potremmo essere in grado di rilevarli.

Se la vita è emersa sulla Terra attraverso questo semplice percorso, è probabile che sia emersa anche su Marte”, ha detto Benner. “Questo rende ancora più importante cercare la vita su Marte il prima possibile”.

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