Immagini ravvicinate del nuovo batterio. Tomas Tyml

Il record del batterio più grande conosciuto dalla scienza è andato in frantumi. Il batterio appena scoperto Thiomargarita magnifica è ben 50 volte più grande del precedente detentore del record. E non è tutto. T. magnifica – scoperto per la prima volta in un palude di mangrovie in Guadalupa, Piccole Antille. viola un sacco di ipotesi sui microbi.

Per prima cosa, non è un microbo.

“Stiamo segnalando una nuova specie di batterio gigante… che forma filamenti lunghi fino a 20.000 micrometri”, spiega il microbiologo marino Jean-Marie Volland ha dichiarato ai giornalisti durante la conferenza stampa di martedì. “Sono di gran lunga i più grandi batteri oggi conosciuti. La lunghezza media di una singola cellula è di circa un centimetro”, ha dichiarato. T. magnifica ha le dimensioni e la forma di una ciglia “eppure è una singola cellula batterica”.

Davvero, T. magnifica è enorme

È difficile sopravvalutare quanto siano grandi questi batteri. Ecco un modo per pensarci. Se aveste le dimensioni di un batterio tipico, incontrando T. magnifica sarebbe come imbattersi in una persona alta come il monte Everest. Naturalmente, una persona così alta avrebbe tutti i tipi di problemi. Il cuore riuscirebbe a pompare il sangue per un paio di chilometri fino alla testa? Le caviglie potrebbero sopportare tutto il peso?

I ricercatori si sono posti domande simili su altri tipi di batteri “giganti”. È emerso che T. magnifica potrebbe fornire alcune risposte. In un articolo correlato , pubblicato insieme alla nuova ricerca, biologo cellulare Petra Anne Levin spiega che “[f]nelle cellule di grandi dimensioni, la diffusione delle molecole è probabilmente una sfida primaria”. Le cellule eucariotiche dispongono di organelli per accelerare compiti importanti come l’invio di messaggi e lo spostamento di materiali, ma i batteri non hanno questi strumenti. L’autrice scrive che questa scoperta “aiuta a risolvere l’enigma dei fattori che limitano le dimensioni delle cellule”.

Un nuovo organello sostiene le enormi dimensioni

Le prime ricerche su questo organismo appena scoperto hanno rivelato che T. magnifica ha sviluppato un’anatomia insolita, compreso un organello mai visto prima. “Invece di avere il DNA che fluttua liberamente nel citoplasma, queste cellule giganti hanno il loro DNA all’interno di piccoli compartimenti legati alla membrana”, spiega Volland. “Questi compartimenti rappresentano un nuovo tipo di organismo batterico che abbiamo chiamato ‘pepins’, che in francese significa i piccoli semi dei frutti”.

Si tratta di una scoperta importante, che infrange molte idee su ciò che distingue i diversi tipi di cellule. “Finora si riteneva che l’impacchettamento del DNA di una cellula all’interno di organelli legati alla membrana fosse strettamente limitato alle cellule eucariotiche, che sono gli elementi costitutivi di organismi come l’uomo, altri animali o le piante”, spiega Volland. “T. magnifica è quindi un affascinante esempio di batterio che ha evoluto un livello superiore di complessità”.

E nel caso vi steste chiedendo se T. magnifica rappresenta una minaccia per l’uomo, la risposta è un secco no, secondo gli esperti che hanno avuto modo di studiare l’organismo.

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