Negli annali della storia del gioco, non c’è un controller più noto del pezzo di plastica a tre punte che veniva fornito con il Nintendo 64. Questo probabilmente per alcune ragioni. C’è il design unico, che lo rende immediatamente e inconfondibilmente riconoscibile come il gamepad dell’N64. C’è la popolarità della console, che ha contribuito a consolidare Nintendo come uno dei nomi definitivi nel campo dei giochi.

Ma la parte più importante del controller dell’N64 non è il design o la scatola a cui era attaccato: era il joystick, che introdusse milioni di persone a un nuovo modo di controllare i giochi e aprì la strada al moderno gioco 3D che oggi è praticamente standard.

Nintendo non ha inventato il joystick o l’idea di usarlo per i giochi, ma ha reso popolare il joystick come opzione di controllo predefinita per i giochi mainstream in un modo che nessun altro aveva fatto prima. Prima dell’N64, i joystick erano limitati in gran parte agli appassionati di simulatori di volo che cercavano la piattaforma più realistica per riflettere il volo reale. Ma il controller N64 offriva un joystick come schema di controllo principale per ogni tipo di gioco e l’ha messo davanti e al centro nelle mani dei giocatori.

Una delle ragioni di questa decisione fu il passaggio al gioco in 3D, un cambiamento che Nintendo contribuì a introdurre con il N64. Muoversi in un mondo poligonale tridimensionale significava che i giocatori avevano bisogno della capacità di navigare più liberamente di quanto un tradizionale D-pad (progettato per pixel a griglia sulle console del passato) avrebbe permesso. È qualcosa che si riflette nel mio spunto di design preferito del joystick dell’N64: il pozzo ottagonale in cui poggia, che suggerisce sottilmente ai giocatori le otto direzioni cardinali in cui possono inclinare la levetta e di conseguenza muovere il loro personaggio sullo schermo. (È anche un dettaglio che Nintendo ha mantenuto sulle sue console successive fino al Wii U).

Ma la magia del controller dell’N64 è il modo in cui Nintendo ha usato il design per insegnare ai giocatori come usare il nuovo joystick e navigare su nuovi piani. La strana terza impugnatura del controller permetteva di tenere il controller del N64 sulle due impugnature esterne come un controller “normale”, ma la levetta centrale incoraggia i giocatori a considerarla come lo schema di controllo primario. E l’impugnatura in gomma testurizzata si appoggia naturalmente sotto il pollice, rendendo facile l’inclinazione in qualsiasi direzione.

Il joystick permetteva anche movimenti più sottili di un D-pad tradizionale. In Super Mario 64I giocatori vengono introdotti all’idea che possono spingere il joystick con forza per correre ma inclinarlo leggermente per camminare. Più avanti nel gioco, possono anche usarlo per volare liberamente in tre dimensioni.

L’hardware aveva dei problemi. Il meccanismo era incline ad usurarsi e ad allentarsi nel tempo, richiedendo una corretta manutenzione, lubrificazione e sostituzione. Ma è importante ricordare che si trattava anche di un prodotto di prima generazione, uscito in un periodo in cui i maggiori concorrenti di Nintendo, la PlayStation originale e il Sega Saturn, avevano solo D-pad vecchio stile. (Entrambi avrebbero poi rilasciato controller con joystick dopo l’uscita dell’N64).

Il controller N64 è anche molto chiaramente un punto di transizione. Il suo design sembra quasi un controller SNES cresciuto di qualche appendice extra, e il pad direzionale e i pulsanti facciali permettono ancora facilmente agli sviluppatori e ai giocatori che erano a disagio con il nuovo schema di controllo di evitarlo. C’era solo il singolo stick analogico, rendendo il controllo della telecamera una frustrazione in alcuni giochi.

Non sarebbe stato fino a quando Sony non avesse rilasciato il Dual Analog Controller nel 1997 che sarebbe arrivato il moderno design a doppio stick analogico che è ancora usato su quasi tutti i principali controller e gamepad di oggi. Anche Nintendo avrebbe offerto la propria versione del layout del pulsante frontale / D-pad / dual-stick / trigger della PlayStation con il GameCube, il controller Wii Classic, il Wii U e lo Switch.

Ma il joystick solitario dell’N64 era un punto di partenza, un ponte dalle console pixelate del passato alle ultra potenti PlayStation e Xbox che abbiamo oggi – insegnando a generazioni di giocatori un nuovo modo di pensare al gioco e di muoversi in uno spazio digitale.

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