I vasti ghiacciai dell’Antartide potrebbero contribuire con 3,4 metri all’innalzamento del livello globale del mare nei prossimi secoli, al ritmo attuale di ritiro.

A nuovo studio condotto dall’Università del Maine e dal British Antarctic Survey, con la partecipazione di accademici dell’Imperial College di Londra, ha scoperto che i ghiacciai Thwaites e Pine Island in Antartide sono notoriamente vulnerabili e hanno iniziato a ritirarsi a un ritmo mai visto negli ultimi 5.500 anni.

Le ripercussioni possono essere devastanti. Il ghiacciaio di Thwaites è conosciuto come il ghiacciaio del giorno del giudizio.

Con aree rispettivamente di 192.000 km2 (quasi la dimensione dell’isola della Gran Bretagna) e 162.300 km2, i ghiacciai di Thwaites e Pine Island hanno il potenziale per causare un significativo innalzamento del livello globale del mare.

I ricercatori hanno misurato il tasso di variazione locale del livello del mare, un modo indiretto per misurare la perdita di ghiaccio intorno ai ghiacciai a rischio di scioglimento a causa del riscaldamento globale.

Il documento è pubblicato in Nature Geoscience.

L’attuale tasso di innalzamento del livello globale del mare

L’Antartide è ricoperta dalle coste orientali e Lastre di ghiaccio dell’Antartide occidentale, che a sua volta alimenta diversi ghiacciai individuali. Grazie al riscaldamento globale, negli ultimi decenni la WAIS si è sciolta a ritmi accelerati.

Coautore Dr. Dylan Rood dell’Imperial’s Department of Earth Science and Engineering afferma che “rivelano che, sebbene questi ghiacciai vulnerabili fossero relativamente stabili negli ultimi millenni, il loro attuale tasso di ritiro sta accelerando e sta già innalzando il livello globale del mare”.

“Questi tassi attualmente elevati di scioglimento dei ghiacci possono segnalare che le arterie vitali del cuore della calotta glaciale dell’Antartide occidentale si sono rotte, provocando un’accelerazione del flusso nell’oceano che è potenzialmente disastroso per il futuro livello globale del mare in un mondo che si sta riscaldando”. È troppo tardi per fermare l’emorragia?”.

I ricercatori hanno utilizzato la datazione al radiocarbonio

Più di 5.000 anni fa, il clima era molto più caldo di quello odierno durante il periodo del Medio Olocene. Di conseguenza, il livello del mare era più alto e i ghiacciai più piccoli. I ricercatori hanno considerato quel periodo come punto di partenza e hanno studiato le fluttuazioni del livello del mare da allora. Hanno esaminato i resti delle vecchie spiagge antartiche – che comprendono conchiglie e ossa di pinguino – utilizzando datazione al radiocarbonio.

La tecnica utilizza il decadimento radioattivo del carbonio bloccato nelle conchiglie e nelle ossa come un orologio per dirci quanto tempo sono rimaste sopra il livello del mare.

Determinando l’età esatta di queste spiagge, i ricercatori hanno potuto stabilire quando ogni spiaggia è comparsa e quindi “ricostruire i cambiamenti del livello marino locale, o “relativo”, nel corso del tempo”.

I risultati hanno mostrato un calo costante del livello relativo del mare negli ultimi 5.500 anni, che i ricercatori hanno interpretato come il risultato della perdita di ghiaccio avvenuta poco prima.

Hanno anche dimostrato che il tasso di caduta del livello relativo del mare a partire dalla metà dell’Olocene era quasi cinque volte inferiore a quello misurato oggi. Ciò potrebbe essere attribuito alla recente e rapida perdita di massa di ghiaccio.

Si può invertire la tendenza?

I ricercatori hanno anche confrontato i loro risultati con i modelli globali esistenti della dinamica tra ghiaccio e crosta terrestre.

I loro dati hanno rivelato che i modelli non hanno fornito una rappresentazione accurata della storia dell’innalzamento del livello del mare nell’area durante il medio e tardo Olocene. Questo studio contribuisce a delineare un quadro migliore della storia della regione.

L’interpretazione più semplice dei dati è che questi ghiacciai sono stati relativamente stabili dalla metà dell’Olocene fino a tempi recenti e che l’attuale tasso di ritiro dei ghiacciai, raddoppiato negli ultimi 30 anni, non ha precedenti negli ultimi 5.500 anni.

Autore principale Professoressa Brenda Hall dell’Università del Maine afferma che “la variazione relativa del livello del mare permette di vedere il carico e lo scarico della crosta terrestre su larga scala da parte dei ghiacci. Ad esempio, la riapparizione dei ghiacciai, che comporterebbe un carico della crosta terrestre, rallenterebbe la velocità di discesa del livello relativo del mare o potenzialmente causerebbe addirittura la sommersione della terra sotto il livello del mare”.

Successivamente, i ricercatori trivelleranno il ghiaccio per raccogliere la roccia sottostante, che potrebbe contenere prove per stabilire se gli attuali tassi di accelerazione dello scioglimento sono reversibili o meno.

Abstract: I ghiacciai Thwaites e Pine Island, in rapido ritiro, dominano l’attuale perdita di ghiaccio dalla calotta glaciale dell’Antartide Occidentale e sono coinvolti in scenari di deglaciazione in fuga. Sapere se questi ghiacciai erano sostanzialmente più piccoli a metà dell’Olocene e se si sono poi ripresi fino alle estensioni attuali è importante per valutare se l’attuale recessione dei ghiacci è irreversibile. Qui ricostruiamo la variazione relativa del livello del mare da spiagge rialzate datate al radiocarbonio in siti immediatamente a ridosso di questi ghiacciai, consentendoci di esaminare la risposta della terra al carico e allo scarico dei ghiacci nella regione del Mare di Amundsen. Abbiamo scoperto che il livello relativo del mare è sceso costantemente negli ultimi 5,5 anni senza variazioni di velocità che caratterizzassero una riespansione dei ghiacci su larga scala. Inoltre, gli attuali tassi di sollevamento del basamento sono di un ordine di grandezza superiore al tasso di caduta del livello relativo del mare a lungo termine, il che suggerisce un cambiamento nello scarico crostale regionale e implica che l’attuale deglaciazione potrebbe essere senza precedenti negli ultimi ~5,5 kyr. Sebbene non si possano escludere fluttuazioni minori della linea di terra, i nostri dati si spiegano più facilmente con una deglaciazione all’inizio dell’Olocene seguita da posizioni relativamente stabili dei ghiacci fino a tempi recenti e implicano che i ghiacciai di Thwaites e Pine Island non sono stati sostanzialmente più piccoli di quelli attuali negli ultimi 5,5 kyr.

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