Lo Space Launch System della NASA è ancora una volta orgoglioso sulla rampa di lancio del Kennedy Space Center in Florida. Il gigantesco razzo si sta preparando per il lancio inaugurale, ma l’agenzia spaziale deve prima riuscire a completare una prova di lancio completa, cosa che finora non è riuscita a fare.

Il razzo lunare è uscito dal Vehicle Assembly Building all’inizio di oggi per compiere il tragitto di 6,4 chilometri verso la rampa di lancio 39B. L’SLS ha raggiunto la sua destinazione circa otto ore dopo, arrivando alle 8:20 ET, secondo della NASA. Il razzo è stato poi collegato ai sistemi di terra in preparazione del test di riempimento, previsto tra circa due settimane.

Questo segna il secondo ritorno del razzo alla rampa di lancio, in quanto il team di terra della NASA ha sperimentato tre tentativi falliti per completare una vera e propria prova generale sul bagnato in aprile. La NASA afferma che il team di terra ha risolto i vari problemi tecnici che avevano ostacolato i test precedenti, tra cui il malfunzionamento delle ventole di ventilazione, una piccola perdita di idrogeno e problemi alle valvole.

Il successo del razzo, alto 98 metri, il più grande mai costruito dalla NASA, dipende in larga misura dal suo successo. Il suo lancio segnerà l’inizio ufficiale del Artemis, una serie di missioni in cui la NASA cercherà di riportare l’uomo sulla Luna. Il programma ha avuto un inizio incerto, ma nessuno ha detto che la scienza missilistica sarebbe stata facile.

La prima prova generale del razzo SLS era prevista per il 1° aprile, ma è stata ritardata a causa di problemi tecnici che hanno impedito all’equipaggio di caricare il razzo con il carburante. Prima del test successivo, l’11 aprile, il team ha scoperto una valvola difettosa, che ha indotto i funzionari a modificare la prova, in cui solo lo stadio centrale, e non quello superiore, doveva essere caricato con propellente criogenico. Anche il terzo tentativo del 14 aprile si è rivelato impegnativo, in quanto il team ha scoperto una perdita di idrogeno liquido dall’ombelicale dell’albero di servizio di coda, che collega la base del lanciatore mobile allo stadio centrale.

Da allora, il razzo è rimasto nel Vehicle Assembly Building mentre gli ingegneri lavoravano per risolvere i problemi riscontrati durante i precedenti tentativi di prova generale. I tecnici all’interno della baia alta hanno stretto le guarnizioni del collegamento ombelicale nella speranza di risolvere la perdita di idrogeno. Gli ingegneri della NASA hanno sostituito la valvola dell’elio dello stadio superiore, che si era guastata a causa di detriti di gomma incastrati nel meccanismo. Hanno inoltre ridisegnato la stivale dell’ombelicale, aggiunto rilevatori di perdite e testato il sistema di azoto gassoso aggiornato, secondo Cliff Lanhman, senior vehicle operations manager della NASA, che ha parlato ai giornalisti durante un briefing con i media il 27 maggio.

Il lancio del razzo SLS nell’ambito della missione Artemis 1 (una missione senza equipaggio verso la Luna e ritorno) è già stato posticipato da giugno a non prima di agosto. I periodi di lancio di agosto vanno fino al 10 agosto (esclusi l’1, il 2 e il 6 agosto) e poi dal 23 agosto al 6 settembre (esclusi il 30, il 31 agosto e il 1° settembre).

Se l’imminente prova generale dovesse andare bene, il razzo tornerà ancora una volta al Vehicle Assembly Building per gli ultimi preparativi e test di lancio prima di decollare e inviare la capsula Orion in un viaggio verso la Luna e ritorno.

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