Sono passati quasi nove mesi da quando il rover Perseverance è atterrato nel cratere Jezero, un letto di lago prosciugato su Marte. Da allora, la sua missione scientifica ha raggiunto il pieno svolgimento, con il rover che ora perlustra la superficie del Pianeta Rosso alla ricerca di rocce interessanti da campionare. Proprio questa settimana, ha esposto una zona circolare di roccia che non aveva mai visto prima la luce nebbiosa del giorno marziano.

Perseverance è alla ricerca di formazioni rocciose che potrebbero rivelare la storia geologica di Marte e, potenzialmente, la prova che la vita è esistita in passato. L’idea più lontana è che, se qualcosa una volta viveva su Marte, sarebbe stato quando l’acqua liquida scorreva sulla superficie. Recentemente, gli scienziati hanno appreso che almeno alcune delle rocce di Jezero sono ignee, il che significa che provengono dall’interno del pianeta, e i primi risultati indicano che il lago di Jezero ha vissuto violente inondazioni nel suo antico passato.

Il rover Perseverance mentre abraccia una roccia.

In definitiva, il rover è diretto verso il bordo occidentale di Jezero, dove un tempo il delta di un fiume sfociava nel lago. È lì che gli scienziati pensano che qualsiasi microfossile sia più probabile da trovare, sulla base di dove tali microbi tendono a stabilirsi sulla Terra.

Se i recenti post sui social media sono qualcosa da seguire, il rover sta davvero amando il suo lavoro. Il mese scorso ha è passato vicino a un paio di grandi affioramenti di roccia, e la settimana scorsa ha apprezzato alcune belle rocce stratificate. Ieri, il team del rover ha annunciato di essere sempre più vicino alla scelta del prossimo obiettivo per il campionamento.

La roccia marziana da vicino.

Il rover campiona la roccia scegliendo un luogo e abradendo un pezzo circolare di essa, rivelando così una parte che non è stata esposta agli elementi. Poi, carota la roccia e conserva il campione all’interno del suo telaio delle dimensioni di un’auto. Il suo deposito di rocce marziane, simile a quello di Susan, si spera sarà portato sulla Terra in futuro, probabilmente intorno al 2030.

Una volta che i campioni saranno sulla Terra, gli scienziati saranno in grado di studiarli in modo molto più dettagliato di qualsiasi cosa siano in grado di raccogliere da milioni di chilometri di distanza. Il primo campione di roccia ha avuto una falsa partenza, ma gli scienziati della NASA sono riusciti a raccogliere un campione sul loro secondo tentativo.

Attualmente, il rover si trova a sud-est del suo sito di atterraggio, alla periferia della regione Sud Séítah di Marte, che è una serie piuttosto complicata di dune di sabbia e creste che possono essere difficili da navigare per un rover. (Questo è parte del motivo per cui è stato bello per la NASA usare l’elicottero Ingenuity come esploratore; può vedere dall’alto le rocce a cui la Perseveranza non può avvicinarsi).

La missione Perseverance è programmata per durare un anno marziano, o 687 giorni terrestri. Se la durata dei rover precedenti è un dato di fatto, però, potremmo essere benedetti con molti anni in più. Speriamo che sia abbastanza tempo per il rover per trovare qualcosa di veramente strabiliante in quel cratere polveroso.

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