Per decenni, il metodo standard per cercare gli asteroidi nel nostro Sistema Solare è stato quello di scansionare il cielo notturno alla ricerca di puntini luminosi in rapido movimento, ma un nuovo metodo di ricerca di queste rocce spaziali al crepuscolo si sta rivelando fruttuoso. È molto più difficile da realizzare, ma scrutando parti del cielo al crepuscolo, gli astronomi sono riusciti a trovare asteroidi chiave che altrimenti non avrebbero visto.

I due più grandi cercatori di asteroidi al momento sono l’osservatorio Pan-STARRS delle Hawaii e il Catalina Sky Survey, che gestisce diversi telescopi in Arizona. Negli ultimi dieci anni, questi due programmi sono stati i principali cacciatori di asteroidi vicini alla Terra. Ma cercano principalmente il cielo di notte, guardando lontano dal Sole. Questo limita le parti di cielo che possono osservare all’area intorno alla Terra e al sistema solare esterno.

Di recente, i cacciatori di asteroidi stanno rivolgendo i loro telescopi verso il Sole subito dopo il suo tramonto o poco prima del suo sorgere. A quell’ora il cielo è nebuloso ma ancora abbastanza luminoso da rendere difficile la ricerca. Ma sfidando il crepuscolo, i cacciatori di asteroidi sono riusciti a trovare molti asteroidi che attraversano l’orbita terrestre e alcuni che circolano all’interno del Sistema Solare. Osservando al crepuscolo, gli scienziati che lavorano con il telescopio di quattro metri Blanco in Cile hanno trovato il primo asteroide conosciuto che orbita più vicino al Sole di Venere e il più grande asteroide potenzialmente pericoloso per la Terra che sia stato trovato negli ultimi anni. (Non preoccupatevi, non si incrocerà con il pianeta).

“Stiamo trovando cose che gli altri non riescono a trovare, in pratica”, Scott Sheppard, astronomo della Carnegie Institution for Science che ha illustrato nei dettagli questo metodo crepuscolare in un articolo per Scienza, racconta The Verge. “E quindi è sempre, credo, una grande cosa osservare aree che altre persone non osservano”.

La caccia agli asteroidi è già abbastanza difficile, anche quando si cerca di notte. Gli asteroidi vicini alla Terra appaiono come punti di luce molto sfocati e deboli che sfrecciano nel cielo. Gli asteroidi non emettono luce da soli, ma riflettono la luce proveniente dal Sole, quindi è più facile vedere questi piccoli punti di notte. Ma nell’oscurità possiamo vedere solo una parte del cielo. “Il giorno copre metà del cielo e la notte copre metà del cielo”, dice Sheppard. “Quindi, se si guarda solo di notte, si osserva praticamente solo metà del cielo”. Molti degli asteroidi che trascorrono la maggior parte del tempo all’interno del Sistema Solare non si vedono mai di notte; si possono trovare solo di giorno, quando la luminosità è troppo alta per poterli individuare.

La ricerca al crepuscolo può aiutare a rivelare alcuni di questi oggetti misteriosi, ma rende il processo di caccia agli asteroidi ancora più difficile. Il crepuscolo comprende un periodo di tempo che va dai 10 ai 15 minuti prima dell’alba ai 10-15 minuti dopo il tramonto. Questo non dà agli astronomi molto tempo per trovare questi punti di luce sfocati e poi, se ne individuano uno, devono osservarlo di nuovo nello stesso breve lasso di tempo per confermarne la posizione.

Il problema più grande di tutti è il bagliore del Sole. “Quando si scatta un’immagine, lo sfondo è molto più luminoso, quindi un oggetto non risalta così facilmente quando si ha uno sfondo molto rumoroso”, dice Sheppard. A questa difficoltà si aggiunge il fatto che i telescopi sono puntati quasi all’orizzonte per osservare il cielo che normalmente circonda il Sole. Ciò significa che i telescopi stanno osservando attraverso una parte dell’atmosfera terrestre ancora più ampia del solito, molta più aria rispetto a quella che si forma quando il telescopio è puntato direttamente verso l’alto e verso l’esterno. Questo rende i punti di luce sfocati ancora più sfocati. Inoltre, l’angolo in cui questi asteroidi si trovano rispetto al Sole li rende solo parzialmente illuminati.

Nonostante ciò, in passato gli astronomi hanno utilizzato telescopi molto più piccoli – di circa un metro di diametro – per cercare gli asteroidi al crepuscolo. Ma a partire dall’estate scorsa, Sheppard e il suo team hanno utilizzato una speciale fotocamera chiamata Dark Energy Camera sul telescopio della National Science Foundation. Blanco, un telescopio di quattro metri. La loro ricerca ha portato alla scoperta di tre nuovi asteroidi degni di nota, , tra cui l’asteroide potenzialmente pericoloso 2022 AP7. Secondo Sheppard, è grande circa un chilometro e attraversa l’orbita terrestre, anche se non dovrebbe avvicinarsi al pianeta. Le sue dimensioni e il suo percorso lo collocano tecnicamente nella categoria “potenzialmente pericolosa”, riservata agli asteroidi. di una determinata luminosità che si avvicinano a una certa distanza dalla Terra.. La maggior parte di questi asteroidi è già stata individuata, poiché gli astronomi sono ansiosi di trovarli a causa del loro potenziale di devastazione della Terra se ci colpissero.

Oltre al telescopio Blanco da quattro metri, gli astronomi hanno utilizzato anche il telescopio Zwicky Transient Facility da 48 pollici, situato in California, per trovare asteroidi al crepuscolo, dove hanno individuato con successo alcune rocce spaziali. Sebbene trovare più asteroidi sia ovviamente un vantaggio per la difesa del pianeta, Sheppard afferma che si tratta anche di capire meglio come gli asteroidi si muovono nel nostro quartiere cosmico. Si pensa che molti asteroidi provengano dalla fascia principale degli asteroidi tra Marte e Giove, ma gli astronomi sono curiosi di sapere se esistono serbatoi sconosciuti di rocce spaziali che contribuiscono agli asteroidi altrove. La ricerca al crepuscolo potrebbe aiutare a rispondere a questa domanda.

“Il nostro obiettivo principale per l’indagine è quello di comprendere la popolazione di questi asteroidi molto interessanti per darci una visione globale della loro provenienza e di come si muovono nel Sistema Solare”, dice Sheppard.

Source link