Tra le notizie sull’esplorazione spaziale, uno studio pubblicato lunedì su rivista Natura Astronomia esplora i pericoli associati al rientro di parti di razzi. Secondo lo studio, lungi dall’essere un rischio insignificante, la caduta di pezzi di razzi dovrebbe essere considerata un pericolo molto reale.

Secondo lo studio, la maggior parte dei lanci spaziali provoca rientri incontrollati dei corpi dei razzi, con il rischio di vittime per chi si trova a terra, in mare e negli aerei. Sebbene questi pericoli siano stati a lungo considerati insignificanti, un numero sempre maggiore di corpi razzo viene lasciato in orbita, mentre i corpi razzo più vecchi continuano a rientrare nell’atmosfera a causa della resistenza dei gas.

Lo studio mirava a stimare l’aspettativa approssimativa di vittime dovute al rientro dei corpi razzo in funzione della latitudine, utilizzando i dati dei lanci e dei corpi razzo abbandonati in orbita. Lo studio ha rilevato che l’aspettativa di vittime (cioè il pericolo per la vita umana) è sproporzionata per le popolazioni del Sud del mondo a causa della distribuzione dei lanci e dei rientri dei corpi razziali, con i principali governi di lancio che esportano il rischio nel resto del mondo.

Michael Byers, responsabile dello studio, e i suoi colleghi hanno analizzato 30 anni di dati per calcolare il rischio di rientro incontrollato di un razzo nell’atmosfera terrestre. L’analisi mostra che, in base ai metodi esistenti, se un tipico rientro di un razzo distribuisce i detriti su 108 piedi2 (10 m2), c’è una probabilità del 10% di una o più vittime nel prossimo decennio.

I booster e altre parti di razzi di grandi dimensioni cadono sulla Terra o vengono lasciati in orbita. Le parti di razzo abbandonate possono rientrare nell’atmosfera in modo incontrollato e i detriti possono cadere ovunque lungo la traiettoria di volo. I ricercatori hanno anche scoperto che i corpi dei razzi hanno tre volte più probabilità di atterrare a Giacarta, Dacca e Lagos che a New York, Pechino o Mosca.

Fonte: EvgeniyShkolenko/iStock

Armati di queste conoscenze, i ricercatori sostengono che la maggior parte di questi rientri incontrollati non sono più indispensabili grazie ai recenti progressi della tecnologia e della progettazione delle missioni, ma gli Stati e le aziende che effettuano i lanci sono riluttanti a sostenere le spese aggiuntive che ne derivano.

Secondo il ricercatore, il rientro non controllato dei razzi sta diventando una scelta, non una limitazione tecnologica. I rientri controllati dall’orbita richiedono la riaccensione dei motori per allontanare il corpo del razzo dalle aree popolate, di solito nell’oceano.

Qual è il problema?

Secondo lo studio, alcuni fornitori di lanci utilizzano ancora vecchi tipi di razzi senza motori di riaccensione, che devono essere modificati o sostituiti per un rientro sicuro e controllato. Il rientro controllato richiede più carburante di quello necessario per il lancio. Alcuni fornitori di lancio che utilizzano gli attuali razzi con motori a riaccensione consumano carburante per spingere il carico il più in alto possibile, facendo risparmiare ai clienti tempo e carburante.

Così facendo, i fornitori rinunciano a un rientro controllato. Secondo lo studio, per garantire un rientro sicuro e controllato è necessario modificare la progettazione della missione.

Ma, sottolineano gli autori, questi passi costano. Nel caso del razzo Delta IV, il governo americano avrebbe concesso delle deroghe a causa dei costi esorbitanti di aggiornamento, pur essendo ben posizionato per sostenere i costi aggiuntivi di missioni più sicure. Nelle missioni commerciali, i costi di rientro controllati potrebbero limitare la capacità di competere di un fornitore di lanci. L’internalizzazione della sicurezza, dell’ambiente e di altre esternalità spesso aumenta i costi.

I governi devono compiere uno sforzo congiunto per ridurre il rischio di caduta di parti di razzi.

Per attenuare il problema, secondo lo studio, le norme e i regolamenti devono garantire condizioni di parità, in modo che nessuna azienda, anche se nuova, perda a causa del miglioramento delle pratiche. A tal fine, sostengono gli autori, i governi nazionali potrebbero stabilire regole di lancio per il loro territorio o per le imprese nazionali.

I singoli governi potrebbero avere incentivi concorrenti, come la riduzione dei costi o la creazione di un settore spaziale nazionale. Il rientro incontrollato dei razzi è un “problema di azione collettiva” a cui ogni Stato lanciatore deve porre rimedio.

Questo, sostengono gli autori, dovrebbe essere possibile in quanto esistono precedenti di questo tipo di azione in passato. Negli anni ’70, ad esempio, gli scienziati hanno avvertito che i CFC utilizzati nei sistemi di refrigerazione stavano riducendo le molecole di ozono nell’atmosfera, permettendo ai raggi UV, che causano il cancro, di raggiungere la superficie.

i risultati dell'uccisione dei bit dei razzi
I risultati principali dello studio. Fonte: Byers et al 2022

Successivamente, il “Convenzione di Vienna sullo strato di ozono” è stata adottata nel 1985. A questa ha fatto seguito la “Convenzione di Vienna” del 1987.Protocollo di Montreal sulle sostanze che impoveriscono lo strato di ozono“, che ha creato un quadro di riferimento per la graduale eliminazione dei CFC. Questi due accordi ratificati hanno superato il cosiddetto “dilemma dell’azione collettiva”. E hanno funzionato, come risultato, a livello globale l’uso di CFC è diminuito del 98%., ha evitato ulteriori danni allo strato di ozono e ha prevenuto due milioni di morti per cancro della pelle all’anno.

Negli anni ’70, le fuoriuscite di petrolio minacciarono gli oceani e le coste, e si cercò di imporre a livello nazionale e internazionale l’uso di petroliere a doppio scafo. Preoccupata per l’aumento delle spese, l’industria navale ha ostacolato questi tentativi fino al 1989, quando è stata approvata la legge sul trasporto marittimo. Exxon Valdez scaricò 11 milioni di galloni di petrolio nel Prince William Sound dell’Alaska. Dopo che la copertura mediatica della tragedia ha reso le fuoriuscite di petrolio una preoccupazione pubblica, il governo degli Stati Uniti ha imposto a tutte le nuove petroliere che fanno scalo nei porti statunitensi di avere un doppio scafo.

Questa decisione unilaterale creò il “Organizzazione marittima internazionale” di modificare la MARPOL nel 1992 per imporre il doppio scafo alle nuove petroliere e nel 2001 e 2003 per accelerare il pensionamento delle petroliere monoscafo.

150 Stati (tra cui Stati Uniti, Liberia e Panama), che rappresentano il 98% del tonnellaggio marittimo globale, hanno accettato gli emendamenti MARPOL del 1992. Questo precedente di fuoriuscite di petrolio e l’obbligo del doppio scafo è particolarmente significativo per i rientri incontrollati delle casse mobili, perché riguarda la sicurezza dei trasporti al di là delle autorità nazionali, con fuoriuscite di petrolio che creano problemi a tutti gli Stati costieri.

A tal fine, gli autori consigliano ai governi nazionali i cui cittadini sono esposti a rischi sproporzionati a causa di corpi di razzi non controllati di insistere affinché i principali Stati spaziali impongano rientri regolamentati di razzi, creino sanzioni sostanziali per la mancata osservanza e sradichino tutti i rischi. Poiché detengono la maggioranza nell’Assemblea Generale delle Nazioni Unite, possono negoziare una risoluzione non vincolante o un trattato, se necessario.

Un trattato internazionale potrebbe anche non essere approvato dalle principali potenze spaziali, ma aumenterebbe comunque la consapevolezza e creerebbe nuove aspettative. L’edizione 1997 di “Convenzione sulle mine antiuomo” ha portato a un declino nell’uso globale delle mine antipersona, con i non ratificatori che hanno cambiato il loro comportamento.

Per quanto riguarda i rientri incontrollati di corpi di razzi, gli Stati del Sud globale mantengono il primato morale: i loro cittadini sopportano la maggior parte dei rischi, il che non è necessario dal momento che esistono già le tecnologie e i progetti di missione per prevenire le vittime, concludono gli autori.

Estratto dello studio:

La maggior parte dei lanci spaziali comporta il rientro incontrollato dei corpi razzo, con il rischio di incidenti per le persone a terra, in mare e in aereo. Questi rischi sono stati a lungo considerati trascurabili, ma il numero di corpi di razzo abbandonati in orbita è in aumento, mentre
, mentre i razzi lanciati in passato continuano a rientrare nell’atmosfera a causa della resistenza dei gas. Utilizzando i rapporti pubblici sui lanci di razzi e i dati sui corpi di razzi abbandonati in orbita, calcoliamo le previsioni approssimative di vittime dovute ai rientri di corpi di razzi in funzione della latitudine. La distribuzione dei lanci e dei rientri di corpi razziali fa sì che l’aspettativa di vittime (cioè il rischio per la vita umana) sia sostenuta in modo sproporzionato dalle popolazioni del Sud globale, con i principali Stati di lancio che esportano il rischio nel resto del mondo. Noi sosteniamo che i recenti miglioramenti nella tecnologia e nella progettazione delle missioni rendono superflui la maggior parte di questi rientri incontrollati, ma che gli Stati e le compagnie di lancio sono riluttanti ad assumersi i maggiori costi che ne derivano. I governi nazionali le cui popolazioni sono messe a rischio dovrebbero esigere che i principali Stati spaziali agiscano insieme per imporre il rientro controllato dei razzi, creare conseguenze significative in caso di inosservanza ed eliminare così i rischi.

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