La Federal Aviation Administration (FAA) ha stabilito che i piani di SpaceX per l’enorme sito di lancio Starbase nel Texas meridionale avranno un certo impatto ambientale sul territorio e sull’area circostante, ma non abbastanza da richiedere una dichiarazione di impatto ambientale completa. Ora, SpaceX dovrà apportare più di 75 modifiche alla sua proposta. per la struttura Starbase, se vuole evitare ulteriori revisioni e ricevere dalla FAA la licenza per lanciare il suo nuovo razzo Starship in orbita dal sito.

L’impianto Starbase di SpaceX si trova in una piccola città chiamata Boca Chica, in Texas, proprio sulla punta meridionale del Texas, lungo il fiume Rio Grande e il confine tra Stati Uniti e Messico. Negli ultimi anni, SpaceX ha utilizzato il sito per costruire prototipi in scala reale di Starship, il razzo mostruoso di prossima generazione progettato per portare persone e merci verso destinazioni dello spazio profondo come la Luna e Marte. SpaceX ha già condotto diversi voli di prova ad alta quota con i prototipi di Starship dalla Starbase, ma ora l’azienda spera di lanciare effettivamente Starship nello spazio per la prima volta e di mandare il veicolo in orbita.

Per poter lanciare un’astronave in orbita dalla base stellare, SpaceX deve prima ottenere una licenza di lancio dalla FAA. Il destino dell’impianto Starbase di SpaceX a Boca Chica è stato in bilico nell’ultimo anno e mezzo, quando la FAA ha condotto un’analisi ambientale sull’impatto che le operazioni di lancio dell’azienda avrebbero avuto sull’area circostante. Ora che la decisione è stata presa, SpaceX dovrà affrontare le oltre 75 azioni elencate dalla FAA per ridurre l’impatto ambientale dell’azienda sull’area. Se SpaceX apporterà tali modifiche, dovrebbe contribuire a spianare la strada all’ottenimento di una licenza di lancio per Starship, anche se ciò non è ancora garantito.

SpaceX ha dichiarato su Twitter di considerare la decisione come una buona notizia per portare avanti i suoi piani di lancio.

Inizialmente SpaceX non aveva previsto di lanciare il suo futuro razzo per la Luna e per Marte dal Texas. SpaceX ha acquistato il suo primo terreno a Boca Chica nel 2012 con l’intento di creare un sito di lancio puramente commerciale dove l’azienda avrebbe potuto lanciare i suoi razzi Falcon 9 e Falcon Heavy, molto più piccoli. In definitiva, SpaceX prevedeva di lanciare fino a 12 volte all’anno da questa zona, lontano dal caos e dalla frenesia del suo sito di lancio molto più frequentato a Cape Canaveral, in Florida. Con questo obiettivo in mente, la FAA ha condotto un’analisi ambientale completa dei piani di SpaceX e nel 2014 ha pubblicato una dichiarazione d’impatto ambientale, o EIS, che descrive nel dettaglio l’impatto di questi lanci più piccoli sull’area. Il completamento di una dichiarazione d’impatto ambientale può richiedere molti mesi e spesso anni, in quanto richiede di intervistare esperti, scienziati, funzionari aziendali e residenti, nonché di condurre analisi e ricerche rigorose su come un’azione proposta avrà un impatto sull’ambiente umano vicino.

Tuttavia, i piani di SpaceX sono cambiati in modo significativo dalla pubblicazione della prima EIS. A partire dal 2018, l’azienda ha seriamente incrementato le attività di produzione a Boca Chica dopo aver deciso di dedicare l’impianto del Texas meridionale esclusivamente alla produzione di prototipi di Starship. La struttura di lancio commerciale più modesta che SpaceX immaginava un tempo si è trasformata in un impianto fiorente, pieno di enormi magazzini e tende e dominato da lavori di costruzione 24 ore su 24 condotti da migliaia di dipendenti.

Con la crescita della presenza di SpaceX nell’area, l’azienda ha anche iniziato a condurre test di volo ad alta quota con i suoi prototipi di Starship, lanciando i veicoli fino a circa 30.000-40.000 piedi di altezza prima di tentare di farli atterrare sulla Terra. La maggior parte di questi test si è conclusa con esplosioni incandescenti, e solo uno è riuscito ad atterrare con successo. Un prototipo è esploso poco prima di atterrare nel marzo 2021, spargendo detriti metallici nel vicino rifugio naturale.

I voli di prova, insieme alla costruzione e ai test a terra in corso, hanno portato a crescenti tensioni con la comunità vicina. La base stellare è situata vicino a un piccolo quartiere di una ventina di case chiamato Boca Chica Village, che è accessibile solo attraverso un’unica strada statale che collega la base stellare. Questa strada viene spesso chiusa durante i test e altre manifestazioni, limitando l’accesso al villaggio e alla vicina spiaggia. I residenti inoltre si sono lamentati di aver interrotto la loro vita quotidiana poiché spesso è stato chiesto loro di lasciare le case durante i test più importanti. Molti abitanti del Boca Chica Village hanno venduto le loro proprietà a SpaceX, anche se alcuni residenti hanno mantenuto le loro case.

Infine, alla fine del 2020, la FAA ha annunciato l’intenzione di condurre una revisione ambientale dei piani di SpaceX per il lancio dell’astronave in orbita dalla base stellare. Nel settembre 2021, la FAA ha pubblicato una bozza di valutazione ambientale programmatica, o PEA, che illustra i piani aggiornati di SpaceX per l’area. Il documento ha rivelato che, durante lo sviluppo in corso di Starship, SpaceX prevede di effettuare fino a 20 lanci suborbitali di Starship all’anno, inviando il veicolo da solo ad alta quota o nello spazio – ma non in orbita – prima di tentare di farlo atterrare sulla Terra. L’azienda prevede inoltre di effettuare fino a cinque lanci orbitali e/o suborbitali all’anno con Starship in cima al booster Super Heavy, un enorme razzo che SpaceX sta sviluppando per dare a Starship la spinta supplementare necessaria per raggiungere l’orbita. Durante questi lanci, il Super Heavy cercherà anche di atterrare sulla Terra, su una piattaforma di atterraggio o su una piattaforma nel vicino Golfo del Messico.

In definitiva, SpaceX ha stimato di dover chiudere l’accesso alla strada statale per un totale di 500 ore all’anno per le normali operazioni e di altre 300 ore all’anno per le anomalie. E le cose sarebbero certamente cambiate con il progredire dello sviluppo di SpaceX. SpaceX ha previsto che il numero di lanci orbitali aumenterà nel tempo, mentre i voli suborbitali diminuiranno. Oltre all’interruzione, SpaceX ha delineato anche altre importanti aggiunte ai suoi piani, tra cui la creazione di un sistema di pretrattamento del gas naturale per purificare il metano da utilizzare nel razzo Starship. Si è ipotizzato che SpaceX debba costruire un gasdotto per trasportare il gas all’impianto.

Secondo la decisione della FAA pubblicata oggi, SpaceX ha abbandonato i suoi piani per un sistema di pretrattamento del gas naturale, una centrale elettrica e un impianto di desalinizzazione. L’azienda ha anche modificato le capacità del suo motore Raptor, utilizzato per la propulsione della Starship. A causa di queste modifiche, SpaceX non ha bisogno di un numero di motori per i suoi veicoli pari a quello previsto in precedenza, ma la FAA ha concluso che ciò non comporterà “cambiamenti discernibili nell’impatto ambientale”.

Nell’ambito dell’esame ambientale, la FAA ha organizzato un periodo di commenti sui piani proposti da SpaceX, che ha suscitato critiche e sostegno da parte del pubblico. Molti critici hanno chiesto alla FAA di condurre una nuova EIS, poiché quella condotta nel 2014 non era più adeguata alla luce dei nuovi piani di SpaceX. La FAA ha dichiarato di aver ricevuto più di 18.000 commenti in quel periodo, il che ha contribuito a prolungare il processo decisionale, in quanto SpaceX ha dovuto redigere le risposte a ciascuno dei commenti. Per prendere una decisione, la FAA ha dovuto consultare anche diverse agenzie governative, tra cui il Fish and Wildlife Service (FWS) e il National Park Service degli Stati Uniti, che hanno sollevato alcuni dubbi sui potenziali effetti di SpaceX sull’area. In un parere biologico fornito alla FAA, l’FWS ha rilevato una diminuzione della popolazione di pivieri, un uccello a rischio di estinzione che nidifica a Boca Chica, correlata all’aumento delle attività di SpaceX nell’area, CNBC.

Come parte di questa decisione, la FAA non condurrà un’altra EIS, il che potenzialmente farà risparmiare a SpaceX un po’ di tempo per procedere con il suo primo lancio orbitale. Ma l’azienda ha ancora del lavoro da fare. Tra le oltre 75 azioni elencate dalla FAA vi sono quelle che SpaceX può intraprendere per affrontare l’impatto sulla qualità dell’aria, sui livelli sonori e sull’accesso alla vicina spiaggia. L’azienda dovrà informare con maggiore anticipo le autorità locali e il pubblico dei suoi lanci. Inoltre, SpaceX non può chiudere le strade durante 18 festività e può chiudere la strada solo in un massimo di cinque fine settimana all’anno.

Prima della decisione della FAA, SpaceX ha ricevuto un potenziale colpo ai suoi piani a Boca Chica da parte dell’Army Corps of Engineers. A marzo, il Corpo degli ingegneri ha informato SpaceX che avrebbe ritirato la richiesta di autorizzazione per i piani di espansione della base stellare, citando la mancanza di informazioni richieste dall’azienda. SpaceX può riattivare il processo di richiesta di autorizzazione fornendo le informazioni richieste dal Corpo, anche se non è chiaro se e quando SpaceX si adeguerà.

Nel frattempo, SpaceX ha lavorato a un potenziale piano B per Starship. A dicembre, l’azienda ha iniziato la costruzione di una piattaforma di lancio per Starship a Cape Canaveral, in Florida, un’area che ha ospitato lanci orbitali nell’ultimo mezzo secolo. SpaceX gestisce già due rampe di lancio nell’area per i suoi razzi Falcon 9 e Falcon Heavy.

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