I medici di solito non si occupano di pubblicare guide fotografiche. Ma Jenna Lester, una dermatologa della University of California San Francisco, era sempre più frustrata dalla scarsa qualità delle immagini che riceveva dei suoi pazienti con la pelle scura. Non si trattava solo di un problema estetico – le brutte foto significavano che le persone con la pelle scura non ricevevano la stessa qualità di cura.

Così a gennaio, Lester è stata co-autrice di un documento nel Giornale Britannico di Dermatologia che fornisce una guida passo dopo passo per fotografare accuratamente la pelle di colore in ambienti clinici. Lester, che lei stessa è nera, ha detto: “Sento che questi problemi e la mia vita sono costantemente io a dire: ‘Ehi, e noi?’ ‘E questi pazienti?'”.

Le fotografie mediche sono vitali per documentare le malattie nei libri di testo e nelle riviste e per formare gli studenti di medicina. Se non sono accurate – se, per esempio, identificano in modo errato caratteristiche importanti come la consistenza e il colore – i medici non ottengono un quadro chiaro dell’aspetto della malattia su persone diverse. Diventa quindi più difficile per i professionisti medici individuare potenziali condizioni nei loro pazienti. Questo contribuisce alle disparità nei risultati di salute per i pazienti di colore.

“In diversi aspetti della medicina, i pazienti con la pelle più scura hanno un accesso inferiore allo screening, le diagnosi sono ritardate – e quando vengono diagnosticati, è più spesso in un punto in cui la malattia è più grave o in uno stadio più alto”, dice Daniel Cho, un collega di chirurgia plastica presso il Children’s Hospital di Philadelphia. Per esempio, il cancro della pelle noto come melanoma, anche se relativamente più raro nei neri, è significativamente più probabile che li uccida. I tassi di sopravvivenza a 5 anni negli individui bianchi e neri sono rispettivamente del 67% e del 92%.

Le brutte foto della pelle scura non sono specifiche della medicina. I pregiudizi hanno afflitto la fotografia fin dai tempi delle macchine fotografiche a pellicola. Prima dell’avvento della fotografia digitale commerciale alla fine degli anni ’90, i tecnici di laboratorio nei negozi di fotocamere calibravano il colore della pellicola confrontando le foto dei clienti con uno standard chiamato “Scheda Shirley.” Prendendo il nome da Shirley Page, la modella originale che veniva ritratta, queste carte venivano usate per assicurare che il colore, la tonalità e il tono dell’immagine di un cliente rimanesse coerente ed equilibrato rispetto alla cosiddetta foto di default. Quel default era il bianco, dato che quasi tutti i modelli della Shirley Card erano bianchi. Questo rendeva più difficile per i fotografi rappresentare accuratamente i dettagli delle tonalità più scure. Anche i rivestimenti chimici delle foto non erano progettati per essere sensibili ai toni della carne non caucasici.

Il risultato era che nelle foto con persone di pelle scura e chiara insieme, i tratti della persona con la pelle più scura erano spesso cancellati, mancando i dettagli fini offerti alle persone con la pelle chiara. A metà degli anni ’90, Kodak iniziò a introdurre le Shirley Card multirazziali nel tentativo di espandere la loro portata globale, il che migliorò il problema.

Da allora, le tecnologie della fotografia digitale si sono evolute. Per esempio, le macchine fotografiche che possono bilanciare due diversi toni di pelle all’interno della stessa immagine ora esistono e rendono più facile rappresentare una maggiore varietà di toni di pelle allo stesso tempo. Ma l’idea del bianco come standard nella fotografia ha prevalso – creando seri problemi, specialmente nella fotografia medica.

In campi medici altamente visivi come la dermatologia e la chirurgia plastica, i medici fanno molto affidamento sulle fotografie della pelle del paziente per aiutare nelle diagnosi e nei piani di trattamento. Ma le immagini di condizioni sulla pelle chiara sono sovrarappresentate nelle riviste mediche e nei libri di testo. Questo è il problema numero uno, dice Lester. “Il problema numero due è se si vede solo un tono di pelle non bianca. E il problema numero tre è che se quel tono di pelle non bianca non assomiglia affatto a quello della vita reale, come facciamo a fare una diagnosi?

Il problema delle brutte foto di pazienti con la pelle scura è molto diffuso. “Vedo continuamente foto terribili di pelle scura”, dice Lester. “Quando sto sfogliando la cartella di un paziente, e sto cercando di monitorare la malattia nel tempo, le foto che altre persone hanno scattato non sono state grandiose”.

Per esempio, una brutta foto di un’infiammazione su una pelle scura può rendere la condizione già sottile difficile da vedere. In una persona di colore, l’uso di un flash o una cattiva illuminazione può far scomparire il problema, e l’infiammazione può sembrare fondersi con la pelle. D’altra parte, un’immagine ben catturata della stessa scattata vicino a una finestra con luce naturale potrebbe consentire una chiara distinzione tra pelle sana e non sana.

Lester dice che le migliori foto vengono fuori da sistemi sanitari con reparti di fotografia specializzati, che sono rari. La maggior parte delle foto cliniche sono scattate da medici ben intenzionati che non sono stati addestrati nelle sfumature di fotografare pazienti di razze diverse. Ci sono differenze fondamentali nella fisica di come la luce interagisce con i diversi toni della pelle che possono rendere più difficile documentare le condizioni della pelle di colore, dice Chrystye Sisson, professore associato e presidente del programma di scienze fotografiche al Rochester Institute of Technology, l’unico programma del genere nella nazione.

Le interazioni tra la luce, gli oggetti e i nostri occhi ci permettono di percepire il colore. Per esempio, un oggetto rosso assorbe ogni lunghezza d’onda della luce tranne il rosso, che riflette nei nostri occhi. Più melanina c’è nella pelle, più luce assorbe e meno luce riflette.

“Se scrivete con una penna rossa su carta bianca, la carta bianca riflette tutte quelle lunghezze d’onda per apparire bianca, e la penna rossa si distingue in confronto”, dice Sisson. La carta più scura, però, assorbe più luce. Se qualcuno scrive con la stessa penna su quella carta più scura, il riflesso rosso non risalta così tanto. Ecco perché alcune condizioni di pelle rossa come l’infiammazione o la rosacea possono apparire più sottili sulla pelle più scura.

Ma i setup fotografici standard non tengono conto di queste differenze. Per esempio, anche se molti riviste mediche raccomandano l’uso del flash per fotografare i pazienti, può compromettere i dettagli se fatto sulla pelle scura. Il contrasto del flash luminoso della fotocamera contro i soggetti scuri può far apparire le cose scure più scure di quello che sono, riducendo i dettagli nella pelle scura. Il riflesso del flash sulla pelle può anche oscurare il tono della pelle sottostante e lasciare una lucentezza, un effetto che è più pronunciato sulla pelle più scura. “Qualunque sia la configurazione standard con cui si arriva deve tenerne conto”, dice Sisson.

Questi pregiudizi possono anche essere sempre più cementati all’interno delle nuove tecnologie, come gli algoritmi di intelligenza artificiale che sono addestrati a rilevare le condizioni utilizzando fotografie cliniche. Google Salute ha annunciato a maggio che spera di pilotare uno strumento di assistente dermatologico alimentato dall’intelligenza artificiale per valutare le condizioni della pelle e fornire l’accesso a informazioni autorevoli su di esse. L’azienda ha addestrato un algoritmo di apprendimento profondo su un set di oltre 16.000 immagini di varie condizioni della pelle. Ma solo il 3,5% di questi casi rappresentava la pelle scura e marrone intenso. Di queste foto di pelle scura, è impossibile dire quante siano state scattate con tecniche che ne assicurano la vera rappresentatività.

Le immagini cliniche sono anche frequentemente utilizzate nei materiali didattici, il che significa che la prossima generazione di professionisti medici viene formata con una scarsità di foto rappresentative. E siccome la telemedicina diventa sempre più importante, i pazienti avranno bisogno di essere istruiti su come prendere immagini accurate delle loro condizioni – il che diventa difficile quando nemmeno i loro medici lo sanno fare.

Le conseguenze di questi problemi composti sono ciò che ha motivato Lester a compilare la serie di consigli per fotografare la pelle di colore in un contesto medico – istruendo le persone a prestare molta attenzione all’illuminazione e a scegliere attentamente il colore dei teli di sfondo, insieme ad altre tecniche. Lester spera che le sue linee guida spingeranno altri nel campo a mettere in discussione ciò che significa la pratica “standard” e per chi è stata costruita e servirà come un trampolino di lancio per colmare i divari di equità sanitaria.

“Riconoscere che ci sono sfumature e differenze è un primo passo importante per fare gli aggiustamenti necessari per avere una fotografia che sembri rappresentativa”, dice.

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