Anche se le società di mining di Bitcoin, affamate di energia, si sono offerte di spegnersi in Texas questa settimana per alleviare lo stress posto sulla rete da un’ondata di caldo torrido, il settore potrebbe comunque causare ulteriori problemi se continuerà la sua espansione esplosiva nello Stato.

Per i texani potrebbero arrivare bollette dell’elettricità più salate ed emissioni di anidride carbonica ancora maggiori, nonostante l’industria del mining di criptovalute sostenga di poter stimolare la crescita di energia rinnovabile a prezzi accessibili. Il problema è l’enorme richiesta di elettricità da parte della rete Bitcoin, che sta aumentando più velocemente di quanto la rete possa ragionevolmente fare.

Il sistema energetico del Texas si sta già attrezzando per far sì che l’industria del mining di Bitcoin continui a crescere a rotta di collo. La quantità di carico elettrico che i minatori di criptovalute dovrebbero aggiungere alla rete elettrica texana nel corso degli anni. nei prossimi quattro anni rappresenta quasi un un terzo dell’attuale capacità massima della rete. Il mining di criptovalute è destinato ad aumentare la domanda di rete di ben 27 gigawatt entro il 2026, ha dichiarato un portavoce dell’Electric Reliability Council of Texas (ERCOT). The Verge in un’e-mail. L’ERCOT è il principale operatore di rete dello Stato, incaricato di gestire la fornitura di energia elettrica. Il portavoce, rispondendo dall’e-mail di ERCOT per le relazioni con i media, ha rifiutato di fornire il proprio nome.

Vediamo perché 27 gigawatt sono una cifra così importante. La prima cosa da sapere è che un singolo megawatt (MW) può alimentare circa 200 abitazioni nei periodi di alta domanda in Texas. Un gigawatt è un migliaio di megawatt.

Il 12 luglio, durante l’ondata di caldo, lo Stato ha raggiunto un record. Più di 78 gigawatt di elettricità per soddisfare il picco di domanda, secondo l’ERCOT. Attualmente la rete elettrica del Texas è in grado di fornire al massimo circa 92 gigawatt di elettricità – e questo solo se tutte le fonti di produzione di energia elettrica funzionano perfettamente, cosa che di solito non accade. Questo lascia un margine di manovra limitato per la maggior parte dello Stato durante i periodi di alta domanda.

Tutto ciò ci riporta al boom delle criptovalute in Texas. “Ci sono oltre 27 gigawatt di carico di criptoelettricità che stanno lavorando all’interconnessione nei prossimi quattro anni”, ha detto il portavoce dell’ERCOT.

Secondo Joshua Rhodes, ricercatore associato presso l’Università del Texas ad Austin, si tratta di un carico “astronomicamente impossibile” da aggiungere alla rete in un arco di tempo così breve. “Non c’è modo di fare 27 gigawatt di criptoelettricità”. [in four years] … che metterebbe sotto stress il sistema troppo velocemente”, dice Rhodes. “Oggi abbiamo a malapena le centrali elettriche per coprire il fabbisogno”, dice Rhodes. The Verge.

In pochissimo tempo, il Texas è diventato uno dei principali attori dell’industria globale del mining di Bitcoin. La Cina ha vietato questa pratica nel 2021 e, quasi immediatamente, gli Stati Uniti hanno preso il posto di più grande hub del mondo per il mining di criptovalute. Molti minatori si sono stabiliti in Texas, inizialmente allettati dai prezzi bassi dell’energia e dalla regolamentazione poco rigorosa. Lo stato è ora sede di circa un quarto del mining di Bitcoin che avviene negli Stati Uniti. stime.

Le miniere di criptovalute su larga scala si presentano essenzialmente come giganteschi centri dati pieni di computer specializzati che “estraggono” Bitcoin. Le macchine funzionano in genere 24 ore su 24, risolvendo problemi matematici computazionali in cambio di nuovi gettoni. Questi problemi diventano sempre più complessi nel tempo, richiedendo una maggiore potenza di calcolo e rendendo il processo deliberatamente inefficiente dal punto di vista energetico.

Realisticamente, molti dei progetti di cripto-mining proposti che vogliono connettersi alla rete da qui al 2026 probabilmente non si concretizzeranno, dicono gli esperti. The Verge. Questo è il caso di nuovi progetti in altri settori, dicono, quindi si aspettano lo stesso per il mining di criptovalute. Inoltre, i minatori di Bitcoin devono fare i conti con il “inverno delle criptovalute” che quest’anno ha colpito il settore e fatto crollare il prezzo delle criptovalute.

Rhodes ritiene che 5 gigawatt siano probabilmente un numero più fattibile in termini di domanda di energia che il mining di criptovalute potrebbe portare allo Stato nei prossimi quattro anni. E anche 5 GW sono molti da gestire. “Dovremmo accelerare notevolmente il processo di costruzione delle linee di trasmissione”, afferma Rhodes. Sarebbe inoltre necessario costruire altre centrali elettriche o parchi eolici e solari per fornire l’energia aggiuntiva.

Sfortunatamente, i costi per la costruzione di tutte queste infrastrutture vengono spesso scaricati sui consumatori, soprattutto se si tratta di un’operazione su larga scala e in tempi rapidi, come potrebbe richiedere l’estrazione di criptovalute. L’aumento dei prezzi dell’energia è già stato conseguenza delle operazioni di crypto mining in altri Stati. Ad esempio, nell’Upstate di New York – un altro importante hub per il mining di criptovalute – le bollette dell’elettricità sono aumentate di circa 8 dollari al mese per i clienti individuali e di 12 dollari al mese per le piccole imprese, secondo quanto riportato da una analisi l’anno scorso da ricercatori dell’Università della California, Berkeley e dell’Università di Chicago.

“Grandi quantità di nuova domanda non sono mai utili per la bolletta dell’elettricità”, afferma Eric Hittinger, professore associato presso il Rochester Institute of Technology con un background in politica del sistema elettrico. “Più crypto mining arriva nello Stato, più i residenti devono aspettarsi che i prezzi dell’elettricità diventino alti”.

Nel breve termine, i residenti potrebbero competere con le società di criptovaluta per una fornitura limitata di elettricità e dover affrontare tariffe più alte quando la maggiore domanda fa salire i prezzi. A lungo termine, l’aumento della domanda di elettricità per il mining di criptovalute potrebbe innescare la costruzione massiccia di nuove fonti di energia. La messa in linea di più fonti di energia per soddisfare la domanda potrebbe in ultima analisi far scendere i prezzi nel tempo, ma inizialmente i costi iniziali sono elevati.

Questi costi potrebbero coprire la costruzione di parchi solari ed eolici, di cui le reti elettriche hanno bisogno per avere una possibilità di combattere il cambiamento climatico. Questa possibilità verde è il motivo per cui molte società di estrazione di criptovalute negli Stati Uniti affermano che è un bene che la loro fame di energia possa favorire lo sviluppo di fonti di energia. I sostenitori dell’industria dicono che le miniere di criptovalute sono i consumatori perfetti per l’energia solare ed eolica, che – a seconda del tempo – potrebbe generare troppa elettricità per la rete in qualsiasi momento. Invece di chiedere ai gestori di impianti solari ed eolici di ridurre la loro produzione di energia perché le reti non hanno ancora uno stoccaggio sufficiente, le miniere di criptovalute possono assorbirla tutta, in modo che l’energia rinnovabile non vada sprecata.

L’aumento della domanda di energia è in genere un motore per gli investimenti nella produzione di nuova energia. Ma dovrebbe accadere in circostanze molto specifiche perché i minatori di criptovalute possano effettivamente indurre una crescita di energia rinnovabile sufficiente ad avere un impatto positivo sull’ambiente. Altrimenti, l’inquinamento continuerebbe ad aumentare con il consumo di elettricità, secondo Rhodes.

Si tratta di matematica di base. Se il mining di criptovalute assorbe circa 5 gigawatt di elettricità in Texas, ma incentiva solo circa 2 gigawatt di energia pulita, l’industria sarà comunque responsabile dell’inquinamento supplementare creato da quei 3 gigawatt in eccesso.

Per contribuire a mettere in rete una quantità di energia pulita sufficiente a ridurre effettivamente le emissioni di anidride carbonica in Texas, i centri dati per l’estrazione di criptovalute dovrebbero essere disposti a spegnersi per circa il 15% dell’anno, quando la produzione di energia eolica e solare è scarsa. Questo secondo un analisi Rhodes ha concluso l’anno scorso per la società di estrazione di criptovalute Lancium nel suo ruolo di socio dirigente della società di consulenza Ideasmiths.

“È un’avvertenza piuttosto importante, in termini di [crypto miners] di essere disposti a essere flessibili”, afferma Rhodes. Molte compagnie minerarie fanno si vantano di essere clienti “flessibili”, in grado di aumentare o diminuire rapidamente i propri consumi energetici, ma spegnere l’energia per il 15% dell’anno è una richiesta importante che va ben oltre quanto visto finora dal settore.

Un operaio installa una nuova fila di macchine per l’estrazione di Bitcoin presso l’impianto di estrazione di Bitcoin di Whinstone US a Rockdale, Texas, il 9 ottobre 2021.
Foto di MARK FELIX / AFP via Getty Images

Questa settimana, le società di mining di Bitcoin hanno mostrato una certa flessibilità decidendo di spegnere le loro macchine dopo che l’operatore di rete dello Stato ha iniziato a chiedere ai texani di risparmiare energia lunedì. La brutale ondata di caldo sta mettendo a dura prova la rete elettrica, mentre i residenti alzano l’aria condizionata per far fronte al caldo a tre cifre. Le aziende di cryptomining si sono spente volontariamente, liberando collettivamente 1 gigawatt di elettricità o circa l’1% della capacità totale della rete.

Essere “flessibili” in questo modo è fondamentale per evitare interruzioni di corrente quando i picchi di domanda minacciano di sopraffare la rete. La rete elettrica del Texas è particolarmente vulnerabile alle interruzioni perché non è interconnessa con gli altri Stati in modo da poter condividere l’energia, cosa che invece fanno gli altri Stati in modo da potersi sostituire a vicenda in caso di carenza di fornitura. La rete del Texas è anche notoriamente fragile. L’anno scorso, un’ondata di freddo brutale ha creato scompiglio nella rete e ha innescato un’enorme ondata di crisi, mortale blackout.

Sebbene questa settimana le società di mining di Bitcoin abbiano volontariamente ridotto l’uso di energia elettrica per alleviare lo stress sulla rete, dietro la mossa c’erano anche motivi finanziari. I prezzi spot dell’elettricità aumentano quando c’è un picco di domanda, rendendo meno redditizio continuare a far funzionare le macchine. In queste condizioni, secondo Hittinger, le società minerarie potrebbero guadagnare di più vendendo l’elettricità inutilizzata che estraendo (se si sono assicurate l’elettricità con contratti a lungo termine con i fornitori di energia).

“Non si tratta esattamente di beneficenza, come qualcuno potrebbe inquadrarla”, dice Hittinger. E non si tratta nemmeno di un nuovo servizio per la rete. Storicamente, altre industrie – da quelle chimiche a quelle manifatturiere – hanno svolto ruoli simili per aiutare a stabilizzare la rete elettrica, spegnendosi quando necessario. Il fatto che le società di criptovaluta abbiano interrotto l’attività di mining in Texas questa settimana è un segno che l’industria è in grado di fornire lo stesso servizio, sostiene Hittinger, se ci sono i giusti incentivi economici.

“Per sostenere i cittadini del Texas, questa sarà sempre la nostra priorità”, afferma Alexis Brock, coordinatore del marketing della società di mining di Bitcoin Riot Blockchain, alla domanda se l’azienda intenda continuare a risparmiare energia nei periodi di picco della domanda in futuro. Riot gestisce ciò che reclami è il più grande impianto di mining di Bitcoin del Nord America a Rockdale, in Texas, e si è spento completamente per almeno 10 ore al giorno per diversi giorni nell’ultima settimana.

Questo non ha attenuato le preoccupazioni di Jackie Sawicky riguardo a un’altra enorme miniera di criptovalute, Riot. ha in programma di costruire nella contea di Navarro, in Texas, dove vive. “NON vogliamo questo enorme fardello sulle nostre già fragili infrastrutture”, si legge in una petizione Sawicky ha iniziato a fermare la sua costruzione. Una volta completato, il nuovo impianto dovrebbe avere la capacità di utilizzare 1 gigawatt di elettricità.

“Parlano di stabilizzazione della rete”, dice Sawicky a The Verge. “Ed è così esasperante per me che possano affermare una cosa del genere quando stanno gravando in modo incredibile sulla rete”.

Source link