I sette membri dell’equipaggio a bordo della Stazione Spaziale Internazionale hanno avuto una mattinata stressante.

La ISS ha fatto una manovra evasiva venerdì per evitare la collisione con un pezzo di spazzatura spaziale, secondo Dmitry Rogozin, capo dell’agenzia spaziale russa Roscosmos. Il frammento proveniva da un razzo Pegasus lanciato dagli Stati Uniti nel 1994. La ISS ha deviato dalla sua rotta di circa 1.000 piedi (310 m) per quasi tre minuti, ha detto l’agenzia in un tweet.

Ma mentre gli astronauti hanno gestito l’incontro senza alcun danno, la situazione solleva serie preoccupazioni sul futuro del volo spaziale.

Due chiamate ravvicinate per la ISS

La NASA ha annunciato martedì che i controllori di volo e gli specialisti di detriti orbitali a Houston stavano “valutando il rischio potenziale” che i detriti rappresentavano per la ISS. Il comunicato stampa ha identificato l’oggetto come un frammento creato dalla rottura dello stadio superiore di un razzo Pegasus nel 1996, due anni dopo il suo lancio. Quando si è verificato quell’incidente, è stato “riconosciuto come la peggiore rottura di un satellite in termini di detriti catalogati”, secondo un rapporto pubblicato l’anno successivo. Un altro Il rapporto del 2002 è stato depositato che citava “un leggero errore algoritmico”, che ha fatto sì che il sistema di navigazione del razzo “calcolasse erroneamente” la posizione del razzo, mettendolo in un’orbita bassa. Il che è un male.

La manovra di venerdì segna la seconda volta in meno di tre settimane che i detriti spaziali hanno interrotto le operazioni sulla ISS. Una situazione più pericolosa si è verificata il 15 novembre, quando l’equipaggio di 7 persone – provenienti da Stati Uniti, Russia e Germania – si è rifugiato nella loro navicella di trasporto mentre passava vicino a un campo di detriti creato da test militari russi. Un portavoce del Dipartimento di Stato americano ha denunciato il test più tardi quel giorno, dicendo che i detriti erano il prodotto di “un test satellitare distruttivo di un missile antisatellite ad ascensione diretta contro uno dei propri satelliti”. secondo un rapporto di Space.com. Il governo sostiene che il test ha creato più di 1.500 pezzi di detriti abbastanza grandi da tracciare e “centinaia di migliaia di pezzi di detriti orbitali più piccoli”.

Il crescente problema della spazzatura spaziale

Il Dipartimento della Difesa degli Stati Uniti attualmente traccia circa 22.300 pezzi di detriti spaziali, ma questa è solo una frazione dei milioni di frammenti di stadi di razzi, veicoli spaziali e satelliti che ancora orbitano intorno alla Terra. Questi pezzi hanno una massa totale di almeno 9.000 tonnellate, secondo l’archeologa spaziale Alice Gorman. Questo pone un problema per le navicelle e i satelliti, che possono essere danneggiati anche da piccoli pezzi di detriti. E il volume della pericolosa spazzatura spaziale è in rapido aumento. Uno dei motivi è l’impennata dei sistemi di test di lancio che inviano più satelliti nello spazio. Gorman è particolarmente preoccupato per progetti come Starlink di SpaceX e il Progetto Kuiper di Amazon, che insieme prevedono di lanciare decine di migliaia di satelliti nell’orbita terrestre bassa.

“Voglio vedere alcuni di questi operatori di mega costellazione che rilasciano la loro modellazione a lungo termine per le collisioni man mano che vengono lanciati sempre più satelliti”, ha detto Gorman in un rapporto di Scientific American. Ma ahimè, i nuovi lanci non sono l’unica fonte di detriti spaziali, secondo Donald Kessler, scienziato senior della NASA in pensione. Egli aveva previsto negli anni ’70 che se si fosse accumulata abbastanza spazzatura spaziale, le collisioni tra pezzi di detriti si sarebbero verificate abbastanza frequentemente da causare un aumento incontrollato del numero totale di frammenti in orbita attorno alla Terra. “Ora c’è accordo all’interno della comunità che l’ambiente dei detriti ha raggiunto un ‘punto critico’ in cui i detriti continuerebbero ad aumentare anche se tutti i lanci fossero fermati”, ha detto nel Scientific American rapporto.

I ricercatori hanno proposto diverse soluzioni per ridurre la quantità di detriti spaziali e pulire la spazzatura già in orbita. OneWeb e SpaceX – aziende che prevedono di mandare in orbita molti satelliti – stanno lavorando a modi per garantire che i loro veicoli spaziali brucino nell’atmosfera terrestre quando diventano obsoleti. Ad esempio, i ricercatori negli Stati Uniti hanno recentemente descritto un piano per utilizzare magneti rotanti per catturare in modo sicuro la spazzatura spaziale, ma non è chiaro chi pagherebbe e intraprenderebbe il progetto. E, alla luce dei calcoli di Kessler, potrebbe essere troppo tardi per i viandanti spaziali per evitare questo problema.

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