Le foto di un fly-by di Mercurio, il pianeta meno esplorato del nostro sistema solare, mostrano una superficie piena di crateri che assomiglia alla Luna della Terra.

Le foto provengono da BepiColombo, una missione congiunta tra l’Agenzia Spaziale Europea (ESA) e la Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) che è stata lanciata dallo spazioporto europeo nel 2018. La missione ha due veicoli spaziali orbitanti collegati, il Mercury Planetary Orbiter e il Mercury Magnetospheric Orbiter. La missione è prevista per raggiungere l’orbita di Mercurio alla fine del 2025.

BepiColombo mira a raccogliere più informazioni su Mercurio e la sua composizione, e come si è evoluto così vicino al nostro Sole. Le temperature su Mercurio possono superare i 350 gradi Celsius, o circa 660 gradi Fahrenheit.

L’ESA spiega da dove provengono i crateri e come si ritiene sia la superficie del pianeta:

Una teoria è che potrebbe essere iniziato come un corpo più grande che è stato poi spogliato della maggior parte della sua roccia da un impatto gigante. Questo lo ha lasciato con un nucleo di ferro relativamente grande, dove viene generato il suo campo magnetico, e solo un sottile guscio roccioso esterno.

Mercurio non ha un equivalente degli antichi altipiani lunari luminosi: la sua superficie è scura quasi ovunque, e si è formata da vaste colate di lava miliardi di anni fa. Queste colate di lava portano le cicatrici dei crateri formati da asteroidi e comete che si schiantano sulla superficie a velocità di decine di chilometri all’ora. I pavimenti di alcuni dei crateri più vecchi e più grandi sono stati inondati da colate di lava più giovani, e ci sono anche più di un centinaio di siti dove le esplosioni vulcaniche hanno rotto la superficie dal basso.

BepiColombo prende il nome dallo scienziato italiano Giuseppe “Bepi” Colombo, che ha contribuito a sviluppare la procedura di assistenza gravitazionale che la prima sonda inviata su Mercurio, il Mariner 10 della NASA, ha utilizzato nel 1974. I fly-by permettono alla navicella di utilizzare la gravità di Mercurio per entrare nell’orbita del pianeta. Il fly-by di Mercurio di venerdì è stato il primo di sei previsti prima di entrare nell’orbita del pianeta per uno studio più approfondito. BepiColombo si baserà anche sui dati raccolti dalla missione Messenger della NASA, che ha orbitato intorno a Mercurio tra il 2011 e il 2015.

Man mano che la sonda si avvicinerà a Mercurio, sarà in grado di scattare immagini a più alta risoluzione. Altre immagini del fly-by di venerdì saranno disponibili nei prossimi giorni, ha detto l’ESA.

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