La NASA mira a far volare il suo massiccio razzo di nuova generazione, lo Space Launch System, per la prima volta nel febbraio del 2022, un volo di prova critico nel viaggio della NASA per rimandare persone sulla Luna. Tuttavia, molti test devono ancora andare bene prima che il veicolo tanto ritardato possa finalmente prendere il volo.

Conferma della nuova data obiettivo, di cui si vociferava in agosto, arriva un giorno dopo che gli ingegneri hanno completamente impilato lo Space Launch System, o SLS, all’interno del massiccio hangar della NASA al Kennedy Space Center in Florida. Con un’altezza di 322 piedi, l’SLS è più alto della Statua della Libertà. In cima alla pila c’è la capsula Orion della NASA, un nuovo veicolo spaziale che è stato sviluppato per trasportare persone nello spazio profondo. Tuttavia, quando l’SLS volerà per la prima volta l’anno prossimo, non ci saranno persone a bordo. La missione di test invierà una capsula Orion vuota in un viaggio di quattro o sei settimane intorno alla Luna.

Il volo di debutto di SLS è noto come Artemis I, il primo grande volo del programma Artemis della NASA. Se il volo avrà successo, la prossima missione di SLS e Orion sarà Artemis II, che porterà gli astronauti della NASA su una traiettoria simile intorno alla Luna. Il programma culminerà con l’atterraggio della prima donna e della prima persona di colore sulla superficie della Luna. Durante l’amministrazione Trump, il vicepresidente Mike Pence ha sfidato la NASA a realizzare questo atterraggio già nel 2024.

Questa tempistica è stata poi messa in discussione, data la complessità della missione e i numerosi ritardi. Originariamente, la NASA prevedeva che l’SLS volasse per la prima volta nel 2017, ma il suo debutto è stato costantemente rimandato ancora e ancora a causa di una gestione impropria e di superamenti dei costi. Nel frattempo, la NASA ha anche bisogno di un lander lunare per portare le persone sulla superficie della Luna, cosa che l’SLS e Orion non possono fare da soli. L’agenzia spaziale ha assegnato a SpaceX un contratto per sviluppare il suo nuovo veicolo, chiamato Starship, per portare le persone sulla superficie della Luna. Ma il veicolo ha ancora una lunga strada di sviluppo davanti, e le cause legali intentate dal concorrente Blue Origin, che non ha ricevuto il contratto NASA, hanno complicato il processo. Poi c’è ancora la questione dello sviluppo di nuove tute spaziali, che potrebbe anche frenare la linea temporale.

Lo Space Launch System completamente impilato all’interno del Vehicle Assembly Building della NASA.
NASA/Frank Michaux

Nonostante tutto questo, la NASA non ha rinunciato del tutto alla data del 2024, anche dopo che Joe Biden è diventato presidente. “È una forzatura, è una sfida, ma il programma è il 2024”, ha dichiarato l’amministratore della NASA Bill Nelson ha detto a giugno. Nelson ha anche ha recentemente riconosciuto l’enorme quantità di lavoro e di ostacoli che devono essere superati.

Per ora, la NASA è principalmente concentrata sul far decollare Artemis I. Se tutto va bene, la NASA prevede di lanciare l’SLS completamente impilato sulla piattaforma di lancio alla fine di quest’anno. All’inizio del prossimo anno, il team della missione condurrà quella che è conosciuta come una prova generale bagnata, dove riempirà il razzo con gli stessi propellenti che userà per il volo, ma senza accendere i motori del razzo. Una volta completata, la NASA riporterà il razzo nel suo hangar per ulteriori controlli prima di farlo rotolare verso la piattaforma di lancio. di nuovo prima del volo.

“Vi dico che non potrei essere più orgoglioso del team che ci ha portato dove siamo oggi, nonostante le molteplici sfide che abbiamo affrontato con COVID e le grandi tempeste – più recentemente, l’uragano Ida – e gli impatti che hanno avuto sulle nostre strutture di test”, John Honeycutt, il responsabile del programma SLS al Marshall Space Flight Center della NASA, ha detto durante una conferenza stampa oggi.

A partire da ora, Artemis I ha tre diverse finestre di lancio: una a febbraio, una a marzo e una ad aprile. Ogni finestra, dettata da come la Terra si muove intorno al suo asse e dalla rotazione della Luna intorno al nostro pianeta, è lunga circa 15 giorni, con la prima finestra che si apre il 12 febbraio. La tempistica del lancio all’interno della finestra determina la durata della permanenza di Artemis I nello spazio, rendendola una missione di quattro o sei settimane.

Una volta che Artemis I sarà completato, arriverà Artemis II con una data di lancio prevista per il 2023. Per quel volo, le persone saranno a bordo, il che significa che il veicolo avrà bisogno di ancora più aggiunte, in particolare un sistema di supporto vitale. La NASA non ha voluto dire se gli ultimi ritardi di SLS hanno spinto indietro Artemis II, solo che un aggiornamento è in arrivo.

“Penso che l’agenzia stia continuando a guardare a questo; stiamo valutando lo stato di quella missione”, ha detto Tom Whitmeyer, vice amministratore associato per lo sviluppo dei sistemi di esplorazione alla NASA, durante la conferenza stampa di oggi.

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