Bennu, come ripreso da OSIRIS-REx.
Immagine: NASA/Goddard/Università dell’Arizona

I dati raccolti durante gli anni trascorsi da OSIRIS-REx della NASA a sfrecciare intorno all’asteroide Bennu hanno permesso agli scienziati di aggiornare il rischio rappresentato da questo oggetto vicino alla Terra potenzialmente pericoloso.

La navicella spaziale OSIRIS-REx è attualmente in rotta verso la Terra, trasportando campioni di superficie raccolti dall’asteroide Bennu. Da dicembre 2018 a maggio 2021, la navicella spaziale della NASA ha studiato il gigantesco mucchio di macerie da ogni angolo, misurandone le dimensioni, la forma, la massa, la composizione, lo spin, la traiettoria orbitale e altre importanti caratteristiche. Bennu è un asteroide carbonioso primitivo, quindi studiando questo oggetto, gli scienziati possono trarre deduzioni su come era il nostro sistema solare durante il suo periodo di formazione.

Ma c’è di più in questa missione da 800 milioni di dollari oltre alla semplice ricerca di molecole organiche o segni di acqua ed elementi pesanti. Bennu è attualmente al secondo posto nella elenco di asteroidi potenzialmente pericolosi, sottolineando l’importanza di apprendere quanto più possibile su di esso, in particolare le dinamiche orbitali che ne determinano i movimenti futuri.

Il nuovo ricerca, pubblicato su Icarus, fa esattamente questo, fornendo una raffinata traiettoria di Bennu fino all’anno 2300. I misantropi tra di voi potrebbero essere lieti di apprendere che Bennu ha ancora una minima possibilità di colpire il nostro pianeta nel prossimo secolo. Tuttavia, le probabilità di una collisione durante l’anno 2300 rimangono molto basse: ora sono stimate a circa 1 su 1.750, o 0,057%.

I dati derivati ​​da OSIRIS-REx, dal Deep Space Network della NASA e dai modelli informatici hanno permesso agli scienziati di limitare le incertezze nell’orbita di Bennu di un fattore 20. OSIRIS-REx è ciò che ha reso questo possibile, poiché ha misurato la posizione di Bennu rispetto alla Terra fino a la scala di pochi metri.

Parlando oggi in una teleconferenza tenuta per i giornalisti, Davide Farnocchia, l’autore principale del nuovo documento e ricercatore del Center for Near Earth Object Studies presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA nel sud della California, ha affermato che si tratta di un risultato “impressionante”, in quanto ” avevamo una delle orbite più conosciute dell’intero catalogo di asteroidi”, in riferimento a Bennu. Dante Lauretta, coautore dello studio e ricercatore principale di OSIRIS-REx presso l’Università dell’Arizona, ha affermato che questa “incredibile precisione” ha permesso al team di caratterizzare i parametri orbitali dell’asteroide e prevedere meglio dove sarà in futuro.

Sorprendentemente, il nuovo modello ha permesso ai ricercatori di eliminare 24 dei 26 possibili buchi della serratura per Bennu che si prevedeva esistessero l’11 settembre 2135, quando l’asteroide è programmato per sfrecciare in sicurezza oltre la Terra. I buchi della serratura gravitazionali possono essere paragonati a gateway immaginari che portano i personaggi in linee temporali alternative (i fan del nuovo Loki serie so di cosa sto parlando). I buchi della serratura sono molto reali, tuttavia, e sono cattive notizie: non vogliamo che gli asteroidi passino attraverso i buchi della serratura, poiché sono gateway che portano gli asteroidi su traiettorie orbitali che minacciano la Terra.

Non c’è possibilità di un impatto durante questo incontro nel 2135, ha detto Farnocchia, ma Bennu sarà vicino alla Terra, a circa metà della distanza dalla Terra alla Luna, e questo cambierà la traiettoria dell’asteroide. Per conoscere questo cambiamento di traiettoria, tuttavia, gli scienziati devono considerare i buchi della serratura gravitazionali.

come NASA descrive loro, i buchi della serratura sono “aree nello spazio che porterebbero Bennu su un percorso verso un futuro impatto con la Terra se l’asteroide dovesse attraversarle in determinati momenti, a causa dell’effetto dell’attrazione gravitazionale terrestre”. La nuova ricerca descrive due buchi della serratura ancora in gioco, incluso uno che comporterebbe una collisione tra la Terra e Bennu il 24 settembre 2182 (segnalo sui calendari), ma la probabilità è ridotta, a 1 su 2.700, o 0,037%. Come Farnocchia ha ricordato più volte ai giornalisti durante la conferenza stampa, “non c’è motivo di preoccuparsi”.

Il motivo di tanta incertezza ha a che fare con tutte le variabili in gioco. Sir Isaac Newton ha descritto un universo che funziona con una precisione simile a un orologio, ma l’orologio che è il nostro sistema solare presenta un numero indicibile di parti mobili. Queste influenze perturbanti includono cose come la gravità del Sole, i pianeti, tutte le lune, centinaia di asteroidi, la polvere interplanetaria e il vento solare.

Per il nuovo studio, Farnocchia e i suoi colleghi hanno cercato di tenere conto del maggior numero possibile di variabili per prevedere la traiettoria futura di Bennu, comprese le masse di 343 asteroidi noti. Hanno anche rappresentato una possibile spinta esercitata da OSIRIS-REx quando afferrato un campione di materiale superficiale il 20 ottobre 2020 (si è rivelato trascurabile) e frammenti di detriti che cadono naturalmente da Bennu (anche questo non è un fattore).

C’è anche l’effetto Yarkovsky da considerare. Questo è ciò che accade quando un oggetto assorbe le radiazioni del Sole e queste radiazioni poi si disperdono. Ciò altera la quantità di moto di un oggetto nello spazio, facendolo deviare leggermente dal percorso altrimenti dettato dalla gravità. Questo effetto è molto lieve, ma diventa significativo su vaste scale temporali. OSIRIS-REx ha raccolto informazioni inestimabili, informazioni difficili se non impossibili da raccogliere da terra, che sono state utilizzate per calcolare l’effetto Yarkovsky mentre Bennu viaggiava intorno al Sole, comprese le dimensioni dell’oggetto, la massa, la forma, la rotazione, le proprietà della superficie e altre fattori, come ha spiegato Farnocchia. Questo “ci ha aiutato a modellare il futuro movimento di Bennu”, ha aggiunto.

È interessante notare che i campioni raccolti da OSIRIS-REx potrebbero approfondire la nostra comprensione di come Yarkovsky eL’effetto potrebbe continuare a cambiare la traiettoria di Bennu. L’analisi dei campioni di superficie potrebbe “esporre cambiamenti all’asteroide nel tempo, come l’erosione della superficie”, che “aumenterebbe la nostra comprensione di uno dei parametri più importanti per determinare la traiettoria orbitale”, come ha spiegato Lauretta in risposta a una tua domanda veramente.

La nuova ricerca fornisce le stime più solide del futuro di Bennu fino ad oggi, ma c’è ancora spazio per miglioramenti. I ricercatori vorrebbero spiegare l’influenza gravitazionale di tutti gli asteroidi del sistema solare; determinare la massa di questi asteroidi sarebbe “un importante passo avanti”, ha detto Farnocchia. Misure migliorate della massa e della densità di Bennu, che sono ancora incerto, aiuterebbe anche. Bennu è un mucchio sciolto di rocce e polvere che probabilmente presenta cavità vuote e una distribuzione irregolare dei materiali sotto la superficie.

E ora aspettiamo 24 settembre 2023, quando OSIRIX-REx è impostato per tornare sulla Terra con i suoi campioni. Lauretta ha affermato che la missione è “in gran forma in questo momento”, il che è ovviamente una buona notizia. C’è ancora molto da imparare su questo affascinante e possibilmente preoccupante: asteroide.

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