Qwili, una startup che fornisce un prodotto di vendita ibrido a micro e piccoli commercianti in Sudafrica, ha raccolto 1,2 milioni di dollari in finanziamenti seed un anno dopo aver chiuso un round pre-seed non rivelato.

E4E Africa, una società di venture capital sudafricana, ha guidato il round, che ha visto la partecipazione di altre società come Strat-Tech, Next Chymia, Untapped Global e Codec Ventures e di angeli come Ashwin Ravichandran e Kanyi Maqubela.

In una dichiarazione condivisa con TechCrunch, Qwili ha affermato che utilizzerà l’investimento per lo sviluppo di app, nuove assunzioni (miglioramento delle capacità operative e di sviluppo) e produzione di hardware.

L’hardware dell’azienda è uno smartphone a basso costo abilitato alla tecnologia NFC, chiamato Qwili Pula, che consente ai commercianti di inviare e ricevere pagamenti. Il software della piattaforma (che può essere scaricato come applicazione su qualsiasi smartphone o installato automaticamente sui telefoni Qwili) trasforma questi smartphone in dispositivi per il punto vendita, consentendo ai commercianti di vendere servizi a valore aggiunto come abbonamenti a dati e pay-TV, generi alimentari e abbigliamento ai loro clienti. L’amministratore delegato Luyolo Sijake ha dichiarato a TechCrunch che i telefoni di Qwili costano tra i 60 e i 70 dollari.

Qwili afferma che il suo pubblico di riferimento è costituito da clienti digitalmente esclusi e non bancarizzati. La sua applicazione mobile funge da “portale di vendita digitale” attraverso il quale i micro e piccoli commercianti (agenti) possono facilitare la vendita di beni e servizi a valore aggiunto, ha dichiarato l’azienda in un comunicato.

All’inizio, Sijake e i suoi co-fondatori Thandwefika Radebe e Tapfuma Masunzambwa hanno lanciato Qwili come un’idea diversa. Il modello adottato era quello business-to-customer, in cui Qwili vendeva questi dispositivi a singoli utenti che utilizzavano il portafoglio digitale della piattaforma per acquistare servizi a valore aggiunto. Il piano prevedeva che, man mano che gli utenti utilizzavano il telefono e Qwili prendeva una parte di ogni transazione, il telefono si sarebbe commercializzato da solo e gli utenti avrebbero potuto acquistarlo da Qwili. Si è scoperto che non funzionava, da qui il passaggio ai commercianti.

“Durante le fasi iniziali, il telefono non si ripagava abbastanza velocemente e l’adozione dei servizi digitali non era abbastanza elevata. Ma è successo che le persone hanno iniziato a usare il portafoglio digitale per vendere pay TV, elettricità e altri servizi a valore aggiunto alle persone intorno a loro”, ha detto l’amministratore delegato. “Hanno iniziato a usare il telefono in un modo che non avevamo previsto e che aveva più senso dal punto di vista commerciale. È così che ci siamo ritrovati con questo modello di agente: essenzialmente persone che utilizzano il dispositivo e il software per vendere ad altri invece di acquistare servizi per se stessi”.

Crediti immagine: Qwili

Prima della svolta, Qwili ha venduto oltre mille smartphone agli utenti finali. Anche il suo modello business-to-business ha preso piede: 500 micro e piccoli commercianti utilizzano la piattaforma ibrida (circa la metà utilizza gli smartphone Qwili abilitati alla tecnologia NFC). Il suo cliente business tipico è un venditore senza vetrina che vende prodotti digitali a comunità e reti informali. L’acquisto di un dispositivo per il punto vendita con funzionalità limitate non ha senso dal punto di vista economico per questa categoria; al contrario, è sufficiente uno smartphone che permetta di raccogliere i pagamenti e pubblicizzare i prodotti su WhatsApp.

Sijake ha dichiarato che Qwili non trae profitto dalla vendita degli smartphone, in quanto si tratta solo di un fattore che permette all’azienda di avere un impatto sui commercianti che utilizzano la piattaforma per scopi commerciali. Prende una commissione su ogni vendita effettuata sulla sua applicazione. “Il nostro obiettivo è quello di consentire alle persone che attualmente sono escluse dal mondo digitale di partecipare alle varie forme di valore che l’inclusione digitale può offrire”, ha dichiarato. “La vera barriera è stata l’hardware: uno smartphone affidabile e di qualità è troppo costoso, il che significa che l’accesso a Internet mobile è troppo costoso. Speriamo quindi di continuare a rendere disponibili gli smartphone a costi inferiori”.

Qwili, in un comunicato, afferma che il suo impatto si fa sentire in tre aree: in primo luogo, gli agenti della piattaforma hanno accesso a una fonte di reddito alternativa e flessibile grazie alle commissioni che guadagnano sulle vendite effettuate tramite Qwili. In secondo luogo, i clienti di questi agenti vedono ridotti al minimo gli ostacoli di tempo, efficienza e finanziari che li separano dai servizi di cui hanno bisogno. In terzo luogo, i fornitori di servizi a valore aggiunto hanno facilitato l’accesso a un mercato precedentemente offline. Qwili afferma che il finanziamento le consente di aumentare il ritmo con cui scala le sue operazioni per vedere crescere il suo effetto in tutte e tre queste aree.

Secondo Sijake, Qwili elabora attualmente un GMV mensile di 75.000 dollari dai suoi 500 commercianti. Tuttavia, la piattaforma sudafricana – che ha registrato una forte crescita del fatturato di oltre il 300% dal primo al secondo trimestre del 2022 – prevede di portare questi numeri a 1 milione di dollari da 3.000 commercianti entro la fine dell’anno, dopo essersi espansa nel vicino Botswana.

“Crediamo che Qwili sia altamente scalabile e ad alto impatto. Gli agenti di Qwili amano l’opportunità imprenditoriale che Qwili offre loro, consentendo alla loro comunità di accedere all’e-commerce e a beni e servizi a prezzi equi”, afferma Bastiaan Hochstenbach, cofondatore e managing partner di E4E Africa in merito all’investimento. “Il team di fondatori di Qwili è eccezionale e il modello aziendale si adatta perfettamente all’aspirazione di E4E Africa di sostenere fondatori diversi nella creazione di un’Africa prospera, innovativa e inclusiva”.

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