Alt-Bionics ha fatto scalpore alla fine del 2019, quando la nuovissima startup ha gareggiato al Tech Symposium dell’Università del Texas a San Antonio (UTSA). L’azienda è arrivata seconda al sistema di polimerizzazione della vernice a infrarossi di 3BM, ma Alt ha continuato a catturare titoli nazionali e internazionali grazie alla forza di una tecnologia promettente e di una grande storia.

Un commento sul sito della scuola ha notato che, a $ 700, la sua mano protesica costava solo una frazione del costo dei sistemi standard. La maggior parte della copertura successiva si è concentrata sulla storia del viaggio del team da buona idea a prodotto commerciabile, con il CEO/co-fondatore (e laureato in ingegneria USTA) Ryan Saavedra che ha notato che questo tipo di prodotti può variare da $ 10.000 a $ 150.000 a pop. La società sta lavorando a un prezzo di circa $ 3.500.

Nel frattempo, il team di Alt-Bionics ha registrato lo sviluppo del prodotto sui social media. Prima che questa carrellata venga esaminata seriamente, volevamo verificare con Saavedra come sono andati gli ultimi tre anni e cosa riserva il futuro per l’azienda. E bonus: abbiamo un paio di rendering inediti che le note di Alt “non sono indicative del nostro prodotto finale. Solo un semplice resoconto celebrativo del nostro team messo insieme per annunciare il completamento del nostro brevetto “- quindi prendilo come vuoi.

Crediti immagine: Alt-Bionics

TechCrunch: Perché le protesi hanno un costo proibitivo?

Inizierò dicendo che non sono costosi da produrre e non è necessario che siano così costosi per l’utente. Affatto. Non c’è una risposta per questo, ma farò del mio meglio per riassumere le molteplici ragioni dietro i prezzi esorbitanti che circondano le mani bioniche. Abbiamo scoperto che ci sono due parti nel prezzo/costo finale di protesico dispositivi. Verrà discusso anche un terzo (ma secondario motivo).

Il produttore. Il produttore sviluppa e crea questi dispositivi bionici e poi li vende a protesico e cliniche ortopediche (uno dei pochi luoghi in cui è possibile essere adattati e acquistare questi dispositivi). Il bionico più conveniente protesico mano venduto alle cliniche P&O parte da circa $ 10.000 e può arrivare fino a centinaia di migliaia di dollari. Stranamente, questo costo non riflette sempre la funzionalità o le prestazioni dei dispositivi. Questi produttori alla fine determinano i prezzi dei loro dispositivi. I più grandi tra loro citano i costi generali come il motivo principale per cui non possono abbassare i prezzi.

Il protesico & clinica ortopedica. Stiamo ancora imparando di più sulle specifiche, ma queste cliniche gestiscono il lato dell’assicurazione medica delle cose. Ciò significa che presentano LCodes (codici assicurativi per mani bioniche, suggeriti dal produttore) alla compagnia di assicurazione medica per il rimborso. Questi LCode hanno importi di rimborso minimo e massimo che il protesista può selezionare. L’importo del rimborso è generalmente superiore a quello che hanno pagato per la mano e copre il tempo e l’impegno che la clinica e il clinico impiegano per l’approvvigionamento, il montaggio, i test, il montaggio e la cura del paziente. Mentre normalmente si ottiene un margine ragionevole (attraverso importi di rimborso più vicini al pavimento), abbiamo visto importi di rimborso superare $ 124.000 per una mano da $ 10.000 (da una ricevuta del paziente del 2018).

Stagno tecnologico. La tecnologia per le mani bioniche è stagnante da quasi 15 anni, con aziende che solo ora emergono come concorrenti in questo spazio. Le aziende più grandi in questo spazio stanno affrontando più di un’area del bionico transradiale (sotto il gomito) protesico dispositivi. Ciò significa che la loro attenzione non è focalizzata esclusivamente sugli aspetti di sviluppo e accessibilità dell’arto superiore protesi. La stagnazione ha fatto sì che non ci fossero fattori o forze esterne premute sui dispositivi esistenti e sui loro produttori. In sostanza, non hanno motivo di abbassare i prezzi, quindi rimangono gli stessi. Questa è più di un’affermazione che la ragione n. 1 è un problema più grande.

TechCrunch: Com’è stata l’accoglienza da parte della comunità medica più ampia?

Meraviglioso! Cliniche, medici, pazienti, potenziali utenti e altre aziende concorrenti sono stati tutti incredibilmente di supporto alla nostra missione. Lo spazio e le aziende, sebbene competitive, mirano tutti alla stessa cosa: utilizzare i progressi tecnologici per offrire alle persone una migliore qualità della vita.

All’inizio c’è ovviamente un po’ di scetticismo su come siamo in grado di raggiungere il nostro prezzo molto più basso ($ 3.500), ma viene rapidamente attenuato quando parliamo con loro delle nostre tecnologie e processi. Attualmente stiamo discutendo di partnership con protesico e cliniche ortopediche per aiutare a sviluppare dispositivi che non solo aiutano i pazienti, ma riducono anche l’onere dei protesisti nella riparazione e manutenzione di questi dispositivi.

TechCrunch: A che punto è il progetto? Qual è la tempistica attuale per portarlo sul mercato?

Il progetto sta appena emergendo dalla sua infanzia ed è completato al 42% circa. Alcuni risultati notevoli sono i seguenti:

  • Prova di concetto di successo con Army Ranger, Ryan Davis. Dicembre, 2019.
  • Nasce Alt-Bionics. maggio 2020.
  • Sovvenzione SolidWorks di $ 42.000 da D’Assault Systems. luglio, 2020.
  • Depositato brevetto provvisorio. giugno 2021.
  • 50.000 dollari di investimento dal fondo SAMMI della città di San Antonio. luglio 2021.

L’attuale tempistica per portare il nostro dispositivo sul mercato è di un anno dalla chiusura del nostro round iniziale di finanziamento. Finora abbiamo raccolto $ 142.000 del nostro obiettivo di $ 200.000 e stiamo cercando di chiudere questo round entro settembre.

TechCrunch: Quali sono state le sfide più grandi finora?

Navigare nello spazio normativo della FDA e raccogliere capitali. Non è un segreto che il processo di regolamentazione della FDA sia una bestia temibile. Ci sono anche aziende dedicate ad assistere coloro che cercano di portare dispositivi medici sul mercato, navigare nel processo e in tutte le sue complessità. Alt-Bionics è stata recentemente accettata in un programma di accelerazione biomedica con sede a San Antonio, in Texas, e lavorerà con esperti di regolamentazione per assicurarci di avere un buon resto della corsa al mercato. Sebbene la nostra missione sia nobile e il nostro piano aziendale solido, il COVID ha suscitato molte preoccupazioni e paure da parte degli investitori. L’incapacità di presentare un pubblico dal vivo ci ha impedito di apparire di fronte agli investitori e ha reso la raccolta di capitali un po’ più difficile di quanto non sia normalmente per un’azienda come la nostra.

Tech Crunch: Qual è il tuo stato di finanziamento? Quanto hai raccolto finora e stai cercando di rilanciare di più?

Ad oggi, Alt-Bionics ha raccolto un totale di $ 142.000 da una manciata di investitori e ha ricevuto un investimento di $ 50.000 dal fondo SAMMI della città di San Antonio. Stiamo cercando altri $ 58.000 da investitori accreditati per aiutare a compilare il nostro giro di semi. Da lì inizia la nostra linea temporale di un anno per il mercato (anche se abbiamo un forte vantaggio) e Alt-Bionics si spingerà nella sua Serie A, che ci consentirà di assumere ulteriori ingegneri, sviluppare ulteriormente la tecnologia ed espandersi nei mercati internazionali.

Tech Crunch: I mercati in via di sviluppo saranno un obiettivo chiave?

I paesi in via di sviluppo saranno un mercato chiave per Alt-Bionics, in particolare attraverso le ONG, e svolgeranno un ruolo importante nella nostra espansione internazionale. Vediamo una grande opportunità per fornire i nostri dispositivi medici a questi mercati. L’accessibilità è fondamentale per la nostra missione di fornire l’accesso a questi dispositivi e quindi crediamo che avremo successo con questa espansione.

E ora torniamo alla tua raccolta regolarmente programmata.

Crediti immagine: Berkshire Gray

Affronterò il fatto che quando Berkshire Gray ha annunciato un affare da “23+$” milioni per i robot per la raccolta della spesa, avevo un nome in mente: Walmart. Dopo aver parlato un po’ dell’opera di robotica mista di Walmart in questo panel un paio di settimane fa, ho sentito dire che l’azienda si stava preparando per un nuovo grande spettacolo nella categoria.

Certo, l’accordo Symbotic non significa necessariamente che BG non stia collaborando con Walmart su questo, ma vale la pena notare che il mega-rivenditore ama parlare della sua grande spesa per l’automazione. Dall’esterno, almeno guardando dentro, sembra che questi accordi riguardino spesso tanto il PR di sembrare pronto a competere con Amazon quanto lo sono in realtà competere con Amazon (win-win, immagino).

Crediti immagine: Walmart

L’accordo porterà la tecnologia di Symbotic in altri 25 centri di distribuzione Walmart (i due gestiscono progetti pilota dal 2017) in un’implementazione che richiederà “diversi anni”, secondo Walmart. Ho già ipotizzato (e continuerò felicemente a farlo) che una o più di queste società di evasione robotica siano un’acquisizione ovvia per Walmart, anche se Symbotic è probabilmente un po’ più difficile, dati i legami esistenti con concorrenti come Target.

Berkshire Grey, nel frattempo, continua a seguire la strada pubblica. Gli azionisti di Revolution Acceleration Acquisition Corp. (RAAC) voteranno sull’accordo SPAC il 20 luglio. Di recente acquisizione, Fetch, nel frattempo, annunciato un accordo con la società di logistica della supply chain Korber per un nuovo robot per pallet progettato per sostituire i carrelli elevatori.

Filmati del robot che non cade mentre attraversa varie superfici dure.

Crediti immagine: Facebook AI

Un paio di fantastici progetti di ricerca questa settimana. Devin ha scritto di un team di Facebook AI, UC Berkeley e Carnegie Mellon University che sta esplorando il Rapid Motor Adaptation, un metodo che consente ai robot quadrupedi di adattarsi al volo a terreni irregolari. Questa citazione di uno dei ricercatori di Berkley arriva al cuore della questione: “Non impariamo a conoscere la sabbia, impariamo a conoscere i piedi che affondano”.

Crediti immagine: MIT CSAIL

Nel frattempo, ho scritto della ricerca al CSAIL del MIT che prevede l’uso di braccia robotiche per vestire le persone. È una funzionalità promettente per la robotica e la tecnologia per l’assistenza agli anziani che potrebbe aiutare le persone con problemi di mobilità.

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