Un impianto di pannelli solari e lo skyline del Bund di Shanghai sullo sfondo. Jeff_Hu/iStock

Se vogliamo mantenere l’aumento della temperatura globale al di sotto di 1,5 o addirittura 2℃, avremo bisogno di un cambiamento monumentale nel funzionamento dei nostri sistemi energetici e di trasporto. Il Agenzia Internazionale dell’Energia ha dichiarato che milioni di pannelli solari, turbine eoliche e veicoli elettrici (EV) dovranno essere prodotti e diffusi in tutto il mondo nei prossimi tre decenni. Fortunatamente, queste tecnologie sono in costante miglioramento, oltre a diventare più economiche.

Tuttavia, una caratteristica fondamentale della maggior parte tecnologia ecologica è che richiede un numero sempre maggiore di materiali rispetto a quelli utilizzati nella tecnologia che sta sostituendo. Le turbine eoliche hanno bisogno di ferro e zinco per l’acciaio anticorrosione e i motori necessari per catturare l’energia dal vento. E veicoli elettrici hanno bisogno di litio, cobalto, nichel e manganese per le batterie, oltre a neodimio e altri materiali di terre rare per i motori.

La costruzione di molti di questi dispositivi richiederà quindi enormi quantità di materiali specifici, molti dei quali sono difficili da estrarre. Alcuni possono provenire dal riciclaggio, ma per molti materiali, come il litio, oggi non se ne usano abbastanza da poter essere riciclati per un uso futuro. La maggior parte dovrà invece provenire dall’estrazione mineraria.

Ciò significa che se vogliamo che la tecnologia a basse emissioni di carbonio venga utilizzata in tutto il mondo, dobbiamo affrontare le conseguenze meno piacevoli, o i compromessi, della sua costruzione. Passare ai veicoli elettrici a livello globale, ad esempio, potrebbe significare danneggiare gli ecosistemi forestali per accedere al litio o al cobalto.

Compromessi

Uno dei principali compromessi è rappresentato dal danno ambientale associato a all’estrazione e alla raffinazione materiali. Un esempio è alluminio, fondamentale per la realizzazione dei telai dei pannelli solari. La produzione mondiale di alluminio è responsabile del 2% di tutte le emissioni di gas a effetto serra e gli studi stimano che in futuro le emissioni potrebbero raggiungere 1,7 gigatonnellate di CO₂ entro il 2050, pari al doppio delle emissioni annuali degli aerei.

Esiste tuttavia un potenziale per ridurre significativamente queste emissioni. Il passaggio della fonte di energia elettrica per la lavorazione dell’alluminio dai combustibili fossili all’energia idroelettrica può ridurre le emissioni di alluminio nuovo di circa il 75%. Per far sì che ciò accada, però, sono necessari migliori incentivi finanziari per il settore minerario, affinché utilizzi energie rinnovabili.

Le difficoltà nell’approvvigionamento di questi materiali non si limitano alle emissioni che creano. L’estrazione litio dalla salamoia – come avviene in Argentina, Bolivia e Cile – richiede la perforazione delle saline per portare la salamoia (acqua salata) in superficie, quindi l’evaporazione dell’acqua alla luce del sole per lasciare sali di potassio, manganese, borace e litio.

Esiste un dibattito sulla misura in cui questa salamoia si qualifica come acqua, e quindi quanto la sua estrazione stia influenzando stressato dall’acqua regioni in difficoltà idrica come il Cile. Per coloro che sostengono che dovrebbe essere classificato come acqua, la sua estrazione sta creando un’inutile scarsità d’acqua e danneggiando fragili ecosistemi. Anche dal punto di vista di coloro che sostengono che non si tratta di acqua a causa della sua alta concentrazione di minerali, le conseguenze a lungo termine della sua estrazione rimangono sconosciute.

Il cobalto, un altro materiale vitale utilizzato nelle batterie dei veicoli elettrici, viene estratto per la maggior parte nel Repubblica Democratica del Congo. Una quantità elevata ma sconosciuta di cobalto viene estratta da minatori su piccola scala che spesso impiegano bambini e sono stati accusati di condizioni di lavoro non sicure, di scarsi risultati in termini di sicurezza e di contratti di lavoro che comportano sfruttamento.

Questi compromessi non sono una giustificazione per evitare di agire sul cambiamento climatico, né per rifiutare di costruire la tecnologia necessaria per decarbonizzare i sistemi essenziali. Tuttavia, giustificano una una maggiore attenzione su come vengono reperiti i materiali necessari per la produzione di tecnologie ecocompatibili.

Il miglioramento del riciclo dei vecchi prodotti e dei materiali di scarto è un aspetto cruciale. Tuttavia, l’aumento della domanda di questi materiali, dovuto al continuo aumento della domanda di tecnologia. transizione a basse emissioni di carbonio e la crescente ricchezza dei consumatori in tutto il mondo, significa che questo da solo probabilmente non sarà sufficiente a evitare danni diffusi all’ecosistema.

Per contribuire a ridurre questa domanda, dobbiamo aumentare l’efficienza energetica delle nostre case e delle nostre aziende, in modo che richiedano meno energia. Anche abbandonare il trasporto privato e investire nel trasporto pubblico contribuirà a ridurre la domanda di estrazione. Senza queste azioni, il raggiungimento di un’economia veramente sostenibile transizione a basse emissioni di carbonio sarà impossibile.

Timothy Laing, docente senior di economia, Università di Brighton

Questo articolo è ripubblicato da La conversazione con licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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