Oggi, Amazon Web Services è un pilastro nel mercato dei servizi di infrastruttura cloud, un business da 60 miliardi di dollari. Ma nel 2008, era ancora nuova, lavorando per tenere la testa fuori dall’acqua e gestire la crescente domanda per i suoi server cloud. Infatti, 15 anni fa, la settimana scorsa, l’azienda ha lanciato Amazon EC2 in beta. Da quel momento in poi, AWS ha offerto alle startup una potenza di calcolo illimitata, un punto primario di vendita all’epoca.

EC2 è stato uno dei primi veri tentativi di vendere il calcolo elastico su scala – cioè, risorse di server che sarebbero aumentate quando ne avevi bisogno e sarebbero andate via quando non ne avevi più bisogno. Come disse Jeff Bezos in un primo presentazione di vendita alle startup nel 2008, “si vuole essere pronti a colpire un fulmine, […] perché se non lo sei, questo genererà davvero un grande rimpianto. Se un fulmine colpisce e tu non eri pronto, è un po’ difficile conviverci. Allo stesso tempo non vuoi preparare la tua infrastruttura fisica a livelli di arroganza nel caso in cui il fulmine non colpisca. Quindi, [AWS] aiuta a risolvere questa difficile situazione”.

Un primo test di questa proposta di valore si è verificato quando uno dei loro clienti startup, Animoto, è passato da 25.000 a 250.000 utenti in un periodo di 4 giorni nel 2008 poco dopo aver lanciato l’applicazione Facebook della società al South by Southwest.

All’epoca, Animoto era un’applicazione rivolta ai consumatori che permetteva agli utenti di caricare foto e trasformarle in un video con una traccia musicale di accompagnamento. Anche se quel prodotto può sembrare banale oggi, era lo stato dell’arte a quei tempi, e utilizzava una discreta quantità di risorse di calcolo per costruire ogni video. Era una prima rappresentazione non solo di Web 2.0 contenuto generato dall’utente, ma anche il matrimonio del mobile computing con il cloud, qualcosa che oggi diamo per scontato.

Per Animoto, lanciata nel 2006, scegliere AWS era una proposta rischiosa, ma l’azienda ha scoperto che cercare di gestire la propria infrastruttura era ancora più rischioso a causa della natura dinamica della domanda del suo servizio. Per far girare i propri server avrebbe comportato enormi spese di capitale. Animoto ha inizialmente scelto questa strada prima di rivolgere la sua attenzione ad AWS perché stava costruendo prima di attrarre finanziamenti iniziali, ha spiegato Brad Jefferson, co-fondatore e CEO della società.

“Abbiamo iniziato a costruire i nostri server, pensando che dovevamo provare il concetto con qualcosa. E come abbiamo iniziato a farlo e abbiamo ottenuto più trazione da una prospettiva di proof-of-concept e abbiamo iniziato a far usare il prodotto ad alcune persone, abbiamo fatto un passo indietro, e ci siamo detti, beh, è facile prepararsi al fallimento, ma ciò di cui abbiamo bisogno è prepararsi al successo”, mi ha detto Jefferson.

Andare con AWS può sembrare una decisione facile sapendo quello che sappiamo oggi, ma nel 2007 l’azienda stava davvero mettendo il suo destino nelle mani di un concetto per lo più non provato.

“È piuttosto interessante vedere quanto AWS sia andato avanti e quanto EC2 sia arrivato, ma allora era davvero un azzardo. Voglio dire che stavamo parlando con una società di e-commerce [about running our infrastructure]. E stavano cercando di convincerci che avrebbero avuto questi server e che sarebbero stati completamente dinamici e così è stato abbastanza [risky]. Ora, col senno di poi, sembra ovvio, ma era un rischio per un’azienda come noi scommettere su di loro allora”, mi ha detto Jefferson.

Animoto ha dovuto non solo fidarsi del fatto che AWS potesse fare ciò che sosteneva, ma ha anche dovuto passare sei mesi a riarchitettare il suo software per funzionare sul cloud di Amazon. Ma quando Jefferson ha fatto i conti, la scelta ha avuto senso. A quel tempo, il modello di business di Animoto era gratis per un video di 30 secondi, 5 dollari per una clip più lunga, o 30 dollari per un anno. Quando ha cercato di modellare il livello di risorse di cui la sua azienda avrebbe avuto bisogno per far funzionare il suo modello, è diventato davvero difficile, così lui e i suoi co-fondatori hanno deciso di scommettere su AWS e sperare che funzionasse quando e se fosse arrivato un picco di utilizzo.

Quel test è arrivato l’anno successivo al South by Southwest, quando l’azienda ha lanciato un’app per Facebook, che ha portato a un’impennata della domanda, spingendo a sua volta i limiti delle capacità di AWS in quel momento. Un paio di settimane dopo che la startup ha lanciato la sua nuova app, l’interesse è esploso e Amazon è stata lasciata a lottare per trovare le risorse appropriate per mantenere Animoto attivo e funzionante.

Dave Brown, che oggi è VP di EC2 di Amazon ed era un ingegnere del team nel 2008, ha detto che “ogni [Animoto] video iniziava, utilizzava e terminava un’istanza EC2 separata. Per il mese precedente avevano utilizzato tra 50 e 100 istanze [per day]. Martedì il loro utilizzo ha raggiunto un picco di circa 400, mercoledì era di 900, e poi di 3.400 istanze a partire da venerdì mattina”. Animoto è stato in grado di tenere il passo con l’aumento della domanda, e AWS è stato in grado di fornire le risorse necessarie per farlo. Il suo utilizzo alla fine ha raggiunto un picco di 5000 istanze prima di stabilizzarsi di nuovo, dimostrando nel processo che l’elastic computing potrebbe effettivamente funzionare.

A quel punto, però, Jefferson ha detto che la sua azienda non si stava semplicemente fidando del marketing di EC2. Era al telefono regolarmente con i dirigenti di AWS per assicurarsi che il loro servizio non sarebbe crollato sotto questa crescente domanda. “E la cosa più grande era, potete procurarci più server, we bisogno di più server. A loro credito, non so come hanno fatto – se hanno tolto potenza di elaborazione dal loro sito web o da altri – ma sono stati in grado di portarci dove avevamo bisogno di essere. E poi siamo stati in grado di superare quel picco e poi le cose si sono naturalmente calmate”, ha detto.

La storia di mantenere Animoto online è diventata un punto di vendita principale per l’azienda, e Amazon è stata effettivamente la prima azienda a investire nella startup oltre ad amici e familiari. Ha raccolto un totale di 30 milioni di dollari lungo la strada, con il suo ultimo finanziamento arrivato nel 2011. Oggi, l’azienda è più di un’operazione B2B, aiutando i dipartimenti di marketing a creare facilmente video.

Mentre Jefferson non ha parlato dei costi specifici, ha sottolineato che il prezzo di cercare di mantenere dei server che sarebbero rimasti inattivi per la maggior parte del tempo non era un approccio sostenibile per la sua azienda. Il cloud computing si è rivelato il modello perfetto e Jefferson dice che la sua azienda è ancora oggi cliente di AWS.

Mentre l’obiettivo del cloud computing è sempre stato quello di fornire tutto il calcolo di cui si ha bisogno su richiesta ogni volta che se ne ha bisogno, questa particolare serie di circostanze ha messo alla prova questa nozione in modo importante.

Oggi l’idea di avere problemi a generare 3.400 istanze sembra pittoresca, soprattutto quando si considera che Amazon elabora 60 milioni di istanze ogni giorno ora, ma allora era una sfida enorme e ha contribuito a mostrare alle startup che l’idea di calcolo elastico era più che una teoria.

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