SmartNews, sito web e app di aggregazione di notizie con sede a Tokyo e valutato 2 miliardi di dollari a partire dal 2021, ha annunciato oggi una riduzione del 40% della sua forza lavoro negli Stati Uniti e in Cina, pari a circa 120 persone, secondo quanto riferito da fonti che conoscono i piani dell’azienda. La notizia è stata annunciata giovedì nel corso di una riunione di tutti i dipendenti di SmartNews. L’azienda ha confermato i licenziamenti a TechCrunch, affermando che la colpa è delle “attuali condizioni economiche”.

I ruoli colpiti negli Stati Uniti e in Cina includono quelli di ingegneria, prodotto e scienza dei dati, a quanto ci risulta. I dipendenti di SmartNews in Giappone, invece, saranno presto sottoposti a un “programma di dimissioni volontarie”, ma non sono ancora stati forniti dettagli su cosa comporterà. Ai dipendenti licenziati saranno offerti pacchetti di liquidazione e benefit standard. Durante l’incontro è stato detto al personale che avrebbero ricevuto un’e-mail entro 15 minuti se fossero stati tra i licenziati.

In totale, SmartNews impiega quasi 900 persone, compresa la forza lavoro a contratto, un terzo della quale lavora fuori dal Giappone.

Le fonti hanno anche riferito a TechCrunch che l’azienda ha scelto di chiudere gli uffici statunitensi per due giorni, giovedì e venerdì, senza fornire una motivazione, il che ha preoccupato i dipendenti in vista della riunione All Hands trasmessa in streaming da remoto.

“Non è colpa vostra e mi dispiace che ve ne andiate”, ha commentato l’amministratore delegato di SmartNews, Ken Suzuki, al momento dell’annuncio.

Dopo l’annuncio, la riunione si è conclusa rapidamente, senza lasciare tempo per le domande e le risposte, frustrando alcuni dipendenti.

Fondata nel 2012 in Giappone, l’azienda è arrivata negli Stati Uniti nel 2014 e all’inizio del 2020 ha ampliato la sua presenza di notizie locali per coprire migliaia di città americane. Ha rapporti con più di 3.000 partner editoriali globali i cui contenuti sono disponibili attraverso il suo servizio sul web e sui dispositivi mobili.

Nei suoi mercati, l’app è cresciuta fino a diventare uno dei principali aggregatori di notizie grazie al modo in cui personalizza l’esperienza del lettore utilizzando la tecnologia di apprendimento automatico per scegliere gli articoli da visualizzare. Negli Stati Uniti, l’app si è differenziata dagli altri grazie alla funzione “News From All Sides”, che consente agli utenti di accedere a notizie provenienti da diverse prospettive politiche. Inoltre, in occasione di eventi di alto profilo come la pandemia di Covid-19 o le elezioni americane, SmartNews offriva dashboard in-app che offrivano informazioni critiche a colpo d’occhio.

L’azienda è riuscita ad attirare investitori, raccogliendo più di 400 milioni di dollari dalla sua fondazione nel 2012, nonostante la forte concorrenza di aggregatori integrati come Apple News e Google News, su iOS e Android. Nel suo ultimo round di finanziamento, una Serie F, gli investitori hanno versato 230 milioni di dollari nell’azienda, valutandola come un “doppio unicorno” (2 miliardi di dollari), si legge nel comunicato stampa della società. Nuovo investitori tra cui Princeville Capital e Woodline Partners, con sede negli Stati Uniti, oltre a JIC Venture Growth Investments, Green Co-Invest Investment e Yamauchi-No.10 Family Office in Giappone. Hanno partecipato anche gli attuali finanziatori ACA Investments e SMBC Venture Capital.

A livello globale, l’app SmartNews ha raggiunto i 30 milioni di utenti attivi mensili, di cui 20 milioni in Giappone e 10 milioni negli Stati Uniti. Tuttavia, questi numeri sono in calo in entrambi i mercati di circa il 10-20%, ha detto una fonte. Da gennaio 2014, SmartNews ha raggiunto quasi 81 milioni di installazioni in tutto il mondo su App Store e Google Play, secondo le stime di Sensor Tower. Nel 2022, i mercati più importanti per i download erano il Giappone (58%) e gli Stati Uniti (38%), secondo Sensor Tower.

SmartNews, purtroppo, è stata colpita dagli stessi fattori macroeconomici che hanno portato a una serie di licenziamenti nel settore tecnologico negli ultimi mesi, oltre alle complicazioni derivanti dall’implementazione da parte di Apple dell’App Tracking Transparency, o ATT. La nuova misura sulla privacy introdotta da iOS nel 2021 ha danneggiato le aziende i cui modelli di business si basavano sulla pubblicità, tra cui Meta e Snap, incrementando al contempo l’attività pubblicitaria di Apple.

L’azienda avrebbe potuto quotarsi in borsa già nel 2019, ma la dirigenza ha fatto pressione per ottenere ulteriori finanziamenti e una valutazione più elevata. Ora quell’opportunità potrebbe sfuggire.

Contattata per un commento, SmartNews ha confermato i licenziamenti e ha rilasciato la seguente dichiarazione:

Purtroppo non siamo immuni dalle attuali condizioni economiche che hanno colpito negativamente molte aziende. Per mantenere la salute della nostra azienda e garantire la crescita futura, abbiamo deciso di condurre una riorganizzazione che ha avuto un impatto su molti dei nostri incredibili dipendenti. Si è trattato di una decisione di ultima istanza e ci auguriamo che i pacchetti di licenziamento e i servizi di gestione della transizione professionale offerti ai dipendenti colpiti possano aiutarli nella ricerca di un nuovo ruolo.

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