Cinquant’anni fa, gli scienziati statunitensi lanciarono un satellite che ha cambiato radicalmente il nostro modo di vedere il mondo.

Ha catturato immagini della superficie terrestre nei minimi dettagli, mostrando come gli incendi bruciano i paesaggi, come le aziende agricole cancellano le foreste e molti altri modi in cui l’uomo sta cambiando il volto del pianeta.

Il primo satellite in della serie Landsat lanciata il 23 luglio 1972. Ne sono seguiti altri otto, che hanno fornito le stesse viste per seguire i cambiamenti nel tempo, ma con strumenti sempre più potenti. Landsat 8 e Landsat 9 sono oggi in orbita intorno al pianeta, e la NASA e il Servizio Geologico degli Stati Uniti stanno stanno pianificando una nuova missione Landsat.

Le immagini e i dati provenienti da questi satelliti sono utilizzati per tracciare la deforestazione e i cambiamenti del paesaggio in tutto il mondo, per localizzare le isole di calore urbane e per comprendere l’impatto di nuove dighe fluviali, oltre a molti altri progetti. Spesso i risultati aiutano le comunità a rispondere a rischi che potrebbero non essere evidenti dal terreno.

Ecco tre esempi di Landsat in azione tratti da La conversazionedell’archivio.

Tracciare i cambiamenti in Amazzonia

Quando nel 2015 sono iniziati i lavori per il progetto della diga di Belo Monte nell’Amazzonia brasiliana, le tribù indigene che vivono lungo l’ansa maggiore del fiume Xingu hanno iniziato a notare cambiamenti nel flusso del fiume. L’acqua su cui facevano affidamento per il cibo e il trasporto stava scomparendo.

A monte, un nuovo canale avrebbe deviato fino all’80% dell’acqua verso la diga idroelettrica, aggirando l’ansa.

Il consorzio che gestisce la diga ha sostenuto che non esiste alcuna prova scientifica che il cambiamento del flusso d’acqua danneggi i pesci.

Ma c’è una prova evidente dell’impatto del progetto della diga di Belo Monte – dall’alto, scrivi Pritam Das, Faisal Hossain, Hörður Helgason, e Shahzaib Khan dell’Università di Washington. Utilizzando i dati satellitari del programma Landsat, il team ha mostrato come la diga abbia alterato drasticamente l’idrologia del fiume.

“Come scienziati che lavorano con il telerilevamento, crediamo che le osservazioni satellitari possano aiutare le popolazioni di tutto il mondo che devono affrontare le minacce alle loro risorse”, scrivono Das e i suoi colleghi.

Fa caldo in città – e ancora di più in alcuni quartieri

Gli strumenti di Landsat possono anche misurare le temperature superficiali, consentendo agli scienziati di mappare il rischio di calore strada per strada all’interno delle città con l’aumento delle temperature globali.

“Le città sono generalmente più calde delle aree rurali circostanti, ma anche all’interno delle città, alcuni quartieri residenziali diventano pericolosamente più caldi di altri a pochi chilometri di distanza”, scrive Daniel P. Johnson, che utilizza i satelliti per studiare l’effetto isola di calore urbana presso l’Università dell’Indiana.

I quartieri con più marciapiedi ed edifici e meno alberi possono essere più caldi di 10 gradi Fahrenheit (5,5 C) rispetto ai quartieri più tranquilli, scrive Johnson. Johnson ha scoperto che i quartieri più caldi tendono a essere a basso reddito, hanno una maggioranza di residenti neri o ispanici e sono stati soggetti a redlining, la pratica discriminatoria usata in passato per negare i prestiti nelle comunità di minoranze razziali ed etniche.

Il confronto tra le mappe della vegetazione e della temperatura di New York mostra l’effetto di raffreddamento dei parchi e dei quartieri con più alberi. NASA/USGS Landsat

“All’interno di queste ‘micro-isole di calore urbane’, le comunità possono sperimentare condizioni di ondata di calore ben prima che i funzionari dichiarino l’emergenza calore”, scrive Johnson.

Conoscere quali sono i quartieri a maggior rischio permette alle città di organizzare centri di raffreddamento e altri programmi per aiutare i residenti a gestire il caldo.

La creazione di foreste fantasma

I satelliti che scansionano le stesse aree anno dopo anno possono essere fondamentali per individuare i cambiamenti in regioni difficili da raggiungere. Possono monitorare la copertura di neve e ghiaccio e, lungo la costa atlantica degli Stati Uniti, le foreste umide in via di estinzione.

Questi inquietanti paesaggi di tronchi morti, spesso sbiancati, si sono guadagnati il soprannome di “foreste fantasma”.

Emily Ury, ecologista ora all’Università di Waterloo in Ontario, ha usato i dati Landsat per individuare i cambiamenti nelle zone umide. Ha poi effettuato uno zoom con le immagini ad alta risoluzione di Google Earth, che includono le immagini Landsat, per confermare che si trattava di foreste fantasma.

“I risultati sono stati scioccanti. Abbiamo scoperto che più del 10% delle zone umide boschive all’interno del Rifugio Nazionale della Fauna Selvatica del Fiume Alligator [in North Carolina] è andato perso negli ultimi 35 anni. Si tratta di un territorio protetto a livello federale, senza altre attività umane che possano uccidere la foresta”, scrive Ury.

Con il riscaldamento del pianeta e l’innalzamento del livello del mare, più acqua salata raggiunge queste aree, aumentando la quantità di sale nel suolo delle foreste costiere dal Maine alla Florida. “Il rapido innalzamento del livello del mare sembra superare la capacità di queste foreste di adattarsi a condizioni più umide e salate”, scrive Ury.

Molte altre storie possono essere trovate nelle immagini di Landsat, come ad esempio una panoramica della effetti della guerra sul raccolto di grano dell’Ucraina e come le fioriture di alghe si sono diffuse nel lago Okeechobee della Florida. Innumerevoli progetti utilizzano i dati Landsat per monitorare il cambiamento globale e possibilmente trovare soluzioni ai problemi, da alla deforestazione in Amazzonia agli incendi che hanno distrutto l’Alaska a un’altra storica stagione di incendi.

Stacy Morford, Ambiente + Clima Editore, La conversazione

Questo articolo è ripubblicato da La conversazione con licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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