“L’ossidazione non richiede il coinvolgimento dell’ossigeno per definizione”, ha detto Mitra.

“In precedenza, abbiamo proposto ossidanti validi su Marte, diversi dall’ossigeno o dalla fotoossidazione UV, che aiutano a spiegare perché il pianeta rosso è rosso. Nel caso del manganese, fino ad ora non avevamo un’alternativa valida all’ossigeno che potesse spiegare gli ossidi di manganese”.

Vita presente?

Gli scienziati hanno tuttavia sottolineato che solo perché in passato non c’era ossigeno atmosferico, non è detto che non ci fosse vita sul Pianeta Rosso.

“Ci sono diverse forme di vita anche sulla Terra che non richiedono ossigeno per sopravvivere”, ha detto Mitra. “Non la considero una ‘battuta d’arresto’ per l’abitabilità, ma solo il fatto che probabilmente non c’erano forme di vita basate sull’ossigeno”.

Molti organismi possono sopravvivere in un ambiente ricco di alogeni come quello trovato sull’antico Marte.

“Abbiamo bisogno di ulteriori esperimenti condotti in condizioni geochimiche diverse, più pertinenti a pianeti specifici come Marte, Venere e ‘mondi oceanici’ come Europa ed Encelado, per avere una comprensione corretta e completa degli ambienti geochimici e geologici su questi corpi planetari”, ha detto Mitra.

“Ogni pianeta è unico a sé stante e non possiamo estrapolare le osservazioni fatte su un pianeta per comprendere esattamente un altro pianeta”.

Lo studio è stato pubblicato oggi sulla rivista Nature Geoscience.

Abstract:

Le indagini in situ dei rover su Marte hanno scoperto ossidi di manganese come materiali di riempimento delle fratture nei crateri Gale ed Endeavour. Studi precedenti hanno interpretato questi minerali come indicatori dell’ossigeno atmosferico sui primi anni di Marte. Noi proponiamo invece che l’ossidazione del manganese da parte dell’ossigeno sia altamente improbabile a causa di una cinetica di reazione estremamente lenta in condizioni simili a quelle di Marte e che quindi richieda ossidanti più reattivi. Qui conduciamo esperimenti cinetici per determinare la reattività delle specie ossiformi clorato e bromato nell’ossidazione del Mn(II) disciolto in fluidi simili a Marte. Abbiamo scoperto che le specie ossiformi, molto diffuse sulla superficie di Marte, inducono tassi di ossidazione del manganese sostanzialmente maggiori rispetto all’O2. Dal confronto dei tassi di ossidazione potenziale di tutti gli ossidanti disponibili (comprese le specie reattive dell’ossigeno perossido e superossido), suggeriamo che le specie ossiformi sono gli ossidanti del manganese più plausibili su Marte. Inoltre, i nostri esperimenti hanno fatto precipitare il minerale ossido di manganese nsutite, che è spettralmente simile agli accumuli di manganese scuro riportati su Marte. I nostri risultati forniscono un percorso fattibile per la formazione di ossidi di manganese nelle condizioni geochimiche previste sui primi anni di Marte e suggeriscono che queste fasi possano registrare un ciclo attivo degli alogeni piuttosto che una sostanziale ossigenazione atmosferica.

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