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Un nuovo studio potrebbe fornire qualche conforto a coloro che soffrono di allergie. La ricerca ha trovato poche prove che avere allergie aumenta direttamente il rischio di sviluppare problemi di salute mentale, o viceversa, qualcosa che la ricerca precedente aveva suggerito potrebbe essere il caso. Anche se è ancora possibile che trattare le allergie può migliorare lo stato mentale di alcune persone, non sembra esserci una relazione causa-effetto tra essere allergico a qualcosa e malattia mentale, dicono i ricercatori.

Le allergie e le condizioni di salute mentale come la depressione o l’ansia grave sono disturbi abbondanti dell’umanità. Alcuni studi hanno suggerito che le persone con diagnosi di uno dei due sono più probabile che venga diagnosticato l’altro. Sulla base di questi dati osservazionali, gli scienziati hanno sostenuto che ci potrebbero essere fattori di rischio di fondo comuni a entrambi, e/o che lo sviluppo di una di queste condizioni (di solito le allergie) predispone all’altro. Per esempio, le persone con allergie hanno risposte immunitarie iperattive ai loro fattori scatenanti, che portano a sintomi causati dall’infiammazione. E l’infiammazione cronica è anche pensiero di avere un ruolo nella malattia mentale.

Un ritornello comune nella scienza, però, è che la correlazione non è necessariamente uguale alla causalità. Sfortunatamente, non è sempre possibile condurre esperimenti randomizzati e controllati che possano dimostrare la causalità, come gli studi clinici utilizzati per dimostrare che un farmaco funziona. Ma i ricercatori hanno altri metodi per cercare di districare la causa-effetto da studi su grandi popolazioni. Uno di questi metodi è noto come randomizzazione mendeliana, che si basa sullo studio dei biomarcatori genetici delle persone – variazioni di geni che sono sospettati di aumentare il nostro rischio di una certa condizione.

I ricercatori dell’Università di Bristol si sono rivolti ai dati della UK Biobank, un progetto di lunga durata iniziato nel 2007 che ha raccolto i (anonimo) informazioni genetiche di 500.000 volontari nel paese e che da allora segue la loro salute. Si sono concentrati su se avere biomarcatori genetici per allergia o malattia mentale era legato a un rischio maggiore di essere diagnosticato con l’altro. Poiché i geni di una persona non possono essere influenzati da fattori esterni non correlati, qualsiasi collegamento che si trova è più probabile che rappresenti una vera causa-effetto, secondo l’autore dello studio Ashley Budu-Aggrey, un epidemiologo e genetista medico a Bristol.

Come altri studi hanno fatto, Budu-Aggrey e il suo team hanno trovato una forte associazione tra essere diagnosticato con malattie allergiche come l’asma così come condizioni di salute mentale come la depressione. Ma hanno trovato solo prove molto deboli di un legame genetico tra allergie e malattie mentali in entrambe le direzioni, indicando che non esiste alcuna relazione causale generale, in particolare per le allergie che causano la malattia mentale. I risultati dello studio sono stati pubblicato Mercoledì in allergia clinica e sperimentale.

“I nostri risultati suggeriscono che il rischio di malattia allergica non aumenta il rischio di problemi di salute mentale”, ha detto Budu-Aggrey.

Come ogni ricerca, lo studio ha i suoi limiti. Al di fuori dei dati genetici, molto delle informazioni raccolte dai volontari sulla loro salute è auto-riferito, quindi c’è sempre la possibilità di qualche segnalazione errata. E hanno trovato un legame genetico più forte tra febbre da fieno e disturbo bipolare, suggerendo che ci potrebbe essere qualche relazione diretta tra questi due disturbi in particolare.

Un altro avvertimento è che il team si è concentrato solo se l’insorgenza di una malattia allergica potrebbe aumentare il rischio di qualcuno di successiva malattia mentale. Ma è ancora possibile che avere un’allergia andare non trattata o crescere peggio nel tempo potrebbe avere un impatto diretto il rischio di malattia mentale di qualcuno. Al contrario, come alcune ricerche hanno suggerito, trattare con successo un’allergia grave potrebbe migliorare la salute mentale di una persona.

Gli autori dicono che queste sono tutte questioni che gli studi futuri dovrebbero esplorare. E la randomizzazione mendeliana in generale dovrebbe essere più ampiamente utilizzata da ricercatori per aiutare a risolvere le domande sulle relazioni causa-effetto sollevate da altri studi osservazionali, ha detto Budu-Aggrey. Gli studi passati che utilizzano questo metodo hanno sollevato dubbi sulla sospetta paura che il consumo di cannabis causi la schizofrenia, così come supportato la teoria che essere più istruiti può aumentare il nostro rischio di miopia.

In definitiva, però, i risultati suggeriscono che non sarà possibile prendere due piccioni con una fava in questo caso particolare. Prevenire la malattia mentale e le allergie sono entrambi obiettivi degni, ma probabilmente non dovremmo aspettarci di raggiungere uno affrontando l’altro, secondo Budu-Aggrey.

“Gli interventi per prevenire le malattie allergiche non sono suscettibili di migliorare la salute mentale”, ha detto.

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