Quasi tutti conoscono il dolore di stare seduti nel traffico a guardare i minuti preziosi che passano. Altrettanto brutta è la ricerca esasperante di un parcheggio, o anche solo di un posto sicuro dove saltare dal sedile posteriore di un Uber in una strada densa e animata della città.

Per i fornitori di servizi medici di emergenza, questi mal di testa possono letteralmente significare la vita o la morte. Chi di noi non ha guardato il cielo dietro un mare di luci posteriori rosse, desiderando di poter superare l’ingorgo e raggiungere qualsiasi angolo della città in una frazione del tempo?

La verità è che le macchine volanti sono una realtà. La tecnologia aeronautica esiste ed è in corso una revisione normativa in fase iniziale sia in Camera e Senato degli Stati Uniti per portare sul mercato gli eVTOL, veicoli elettrici a decollo e atterraggio verticali.

Quello che non esiste è un posto dove farli atterrare. La promessa della mobilità aerea urbana è la promessa di una comodità superlativa: un viaggio verso l’aeroporto che richiederebbe regolarmente 90 minuti da porta a porta ridotti a 10. Affinché questa promessa sia realizzata, i punti di atterraggio eVTOL devono essere accessibili quanto i taxi linee: pensa a cinque minuti a piedi (o un minuto in ascensore) dal tuo ufficio.

E certo, abbiamo visto edifici per uffici e ospedali ai margini delle città costruire eliporti sui loro tetti. Ma la verità è che i rotori esterni degli elicotteri li rendono troppo rumorosi e troppo pericolosi per atterrare in spazi ristretti. Gli eliporti devono trovarsi ai confini esterni delle città: hanno bisogno di spazio extra per problemi di sicurezza (e rumore).

Volo urbano oggi

Ho oltre 25 anni di esperienza come pilota di elicotteri. So che i viaggi aerei urbani non sono una novità. Tuttavia, le ordinanze sul rumore, i vincoli di spazio e le misure di sicurezza necessarie per rendere praticabili i voli commerciali in elicottero ne hanno ampiamente limitato l’uso.

I VTOL esistenti sono progettati molto meglio per un uso commerciale ripetuto, ma ancora non risolvono il rumore. Soprattutto, non eliminano i rischi associati ai componenti meccanici esterni in movimento e alle grandi aperture alari.

Invece di guardare agli aeroporti come modello di mobilità aerea avanzata, dovremmo guardare a hub metropolitani accessibili a tutti, con più partenze e arrivi al giorno.

Questi VTOL richiedono anche molto più spazio per il decollo e l’atterraggio, il che significa che i viaggi intracity non saranno possibili senza massicci investimenti infrastrutturali, un fatto sottolineato da innumerevoli analisti della mobilità aerea urbana e persino da persone della NASA. Perché funzioni, le città dovrebbero trasformare un’enorme percentuale dei loro tetti in miniaeroporti, il che richiederebbe anni di interruzioni.

Questa non è l’unica opzione, però. Gli ingegneri stanno sviluppando VTOL compatti con l’agilità di un elicottero e le dimensioni e la relativa sicurezza (e i macchinari interni) di un’auto. Questi veicoli hanno le migliori possibilità di dimostrare la fattibilità dei VTOL. Immaginate un’ambulanza che arriva sul luogo dell’incidente in aereo, atterrando in uno spazio delle dimensioni di un parcheggio proprio accanto all’incidente, e trasportando rapidamente i feriti in un ospedale in un’altra parte della città.

Invece di guardare agli aeroporti come modello di mobilità aerea avanzata, dovremmo guardare a hub metropolitani accessibili a tutti, con più partenze e arrivi al giorno. Tuttavia, questo tipo di turnover dei passeggeri funziona su larga scala solo se ci sono numerosi eVTOL che vanno e vengono, proprio come una stazione ferroviaria. Questo non è fattibile a meno che la maggior parte di quegli eVTOLS non siano più piccoli di un furgone passeggeri.

Considera il terreno, non solo lo skyline

Tra decenni, le infrastrutture cittadine avranno un aspetto molto diverso. Vertiport all’interno della città che possono ospitare VTOL di tutte le dimensioni e capacità di distanza saranno all’ordine del giorno nella metropoli moderna. Ma queste stazioni ferroviarie per il cielo richiedono un’enorme visione e lungimiranza da parte di urbanisti, ingegneri civili, responsabili politici e politici, nonché cittadini che richiedono forme di trasporto alternative.

Gli attuali prototipi richiedono un drammatico rifacimento dello skyline della città per un decollo e un atterraggio sicuri su larga scala, ma non deve essere così. L’infrastruttura stradale necessaria per portare i VTOL agli abitanti delle città è troppo spesso trascurata.

Le città devono considerare gli spazi e i casi per i VTOL. Dobbiamo pensare alla città come la conosciamo ora: come possiamo progettare un veicolo che si inserisca naturalmente nell’ambiente che già esiste? C’è spazio per creare un veicolo che convive con la gente della città e con i suoi uccelli? Uno abbastanza tranquillo che chiunque possa accogliere sul tetto del proprio appartamento?

Grande visione, piccolo ingombro

Un eVTOL più piccolo non è solo più agile e più sicuro in spazi densi, ma consente anche più veicoli per piede quadrato, più voli all’ora e più persone si spostano in città al giorno in un modo più conveniente.

Prima di poter costruire il vertiport del futuro, dobbiamo prima utilizzare ciò che già esiste oggi per dimostrare la validità della mobilità aerea urbana. Dobbiamo essere determinati nell’abbinare la tecnologia all’infrastruttura che gli abitanti delle città conoscono e si aspettano, non viceversa. Ciò significa un VTOL ecologico che può atterrare non solo su eliporti, moli e parcheggi, ma letteralmente ovunque un SUV possa adattarsi.

Le dimensioni da sole non bastano. Dobbiamo pensare a fonti di carburante alternative. Le batterie sono una cosa sola, ma sono anche inefficienti e l’impatto ecologico della produzione, dello stoccaggio e dello smaltimento delle batterie le rende tutt’altro che perfette. Alcuni sviluppatori VTOL hanno proposto l’idrogeno come fonte di combustibile; Accolgo con favore questo e incoraggio maggiori investimenti verso l’innovazione nell’aviazione alimentata a idrogeno. Il più ampio mercato dell’aviazione commerciale sta già facendo grandi passi avanti verso gli aerei di linea alimentati a idrogeno e gli sviluppatori VTOL non hanno scuse per non fare lo stesso.

Infine, dobbiamo iniziare con un VTOL veramente efficiente che può avere il maggiore impatto nel più breve lasso di tempo e dove il tempo è essenziale: i servizi di emergenza. La promessa delle auto volanti di migliorare la vita delle persone deve essere resa evidente e disponibile prima nei casi d’uso più essenziali.

Ciò non solo avrà un impatto immediato e positivo, ma aiuterà anche a spianare la strada all’accettazione, all’infrastruttura e alla commercializzazione su larga scala per VTOL di ogni dimensione e caso d’uso. Anzi, realizzerà il sogno dell’auto volante.

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