Le farfalle monarca, note per le loro stupefacenti migrazioni di migliaia di chilometri, sono ufficialmente entrate a far parte della lista dell’Unione Internazionale per la Conservazione della Natura. (IUCN). I sorprendenti insetti arancioni e neri sono elencati come In pericolo, a partire dal 21 luglio.

L’inserimento nell’elenco fa seguito a decenni di forte diminuzione del numero di monarchi. La popolazione orientale di monarchi, un tempo molto numerosa, che trascorre gli inverni in Messico, è crollata di un stimato dell’80% negli ultimi vent’anni. La popolazione occidentale più piccola, che migra verso la California costiera nei mesi più freddi, se la passa ancora peggio. Le farfalle hanno perso più del 99% dei loro numeri tra gli anni ’80 e il 2021. Solo dal 2018 al 2019, i conteggi di monarca occidentale sono diminuiti dell’86%. Nel 2021 i conteggi di monarchi occidentali erano così bassi, fino a meno di 2.000 di quella che un tempo era una popolazione stimata sopra i 10 milioni, che si mormorava di un’imminente estinzione.

“È difficile osservare le farfalle monarca e la loro straordinaria migrazione barcollare sull’orlo del collasso”, ha dichiarato l’entomologa dell’IUCN, Anna Walker, in una dichiarazione alla stampa. “Ma ci sono segni di speranza”, ha aggiunto.

Nell’ultimo anno è stata rinnovata la fiducia nella capacità di questa specie didi ripresa della specie, dato che le indagini sulle farfalle sia orientali che occidentali hanno mostrato un aumento inaspettato della popolazione. Nel sito di svernamento delle monache in Messico, un’indagine annuale sulla loro estensione ha rivelato che sono state occupano il 35% di spazio in più rispetto all’anno precedente, secondo la World Wildlife Foundation. Le farfalle erano raggruppate sugli alberi in 7,02 acri di foresta, rispetto ai 5,19 acri dell’anno precedente. (Per contestualizzare: a metà degli anni ’90, le monarca coprivano 45 acri).

E nei siti di svernamento della California costiera nel 2022, i conteggi delle farfalle sono saliti a circa 250.000– più di cento volte rispetto all’anno precedente, secondo il gruppo no-profit per la conservazione degli invertebrati, la Xerces Society.

farfalle monarca raggruppate sugli alberi

Solo questi numeri più recenti non sono una prova che i problemi delle farfalle siano risolti. Le popolazioni di insetti subiscono spesso rapide fluttuazioni a causa della velocità con cui possono moltiplicarsi in presenza delle giuste condizioni. Invece, il boom delle farfalle di un solo anno dimostra la resilienza della specie e il potenziale di recupero.

Le monarca devono ancora affrontare una miriade di sfide. Secondo l’IUCN, il loro habitat riproduttivo negli Stati Uniti e in Canada si è ridotto tra il 22% e il 72% negli ultimi dieci anni. Inoltre, la deforestazione in Messico e in California ha ridotto drasticamente anche le aree di svernamento. (Nota: piantare alghe autoctone e altre piante nettarifere autoctone nella propria zona è un ottimo modo per aiutare a combattere il declino dell’habitat).

Poi ci sono i pesticidi agricoli. Uno studio del 2020 in California ha trovato residui di 25 diversi insetticidi chimici sulle piante di alghe da cui si nutrono le monache, anche a chilometri di distanza dalle fattorie. Ogni singola pianta campionata conteneva almeno un po’ di pesticidi. Un terzo di tutte le alghe campionate conteneva un livello di pesticidi tale da uccidere la metà delle monache che potrebbero nutrirsene.

Il cambiamento climatico comporta grandi rischi anche per le monache. Le abitudini di svernamento degli insetti, i percorsi migratori e il successo della riproduzione dipendono dal tempo. Per far funzionare la coreografia, le farfalle hanno bisogno che le fonti di nettare fioriscano e che le foglie di alghe emergano al momento giusto.

Per questo motivo, anche se i numeri sono aumentati di recente, molti studiosi di farfalle ritengono che la nuova classificazione di “Endangered” sia necessaria. “Anche se è triste che abbiano bisogno di questo aiuto, che abbiano raggiunto il punto in cui questa designazione è giustificata”, ha detto l’entomologo Karen Oberhauser a il New York Times.

Anche se può sembrare una campana a morto, l’inserimento nella Lista Rossa dell’IUCN è più che altro un segnale d’allarme. Attira l’attenzione, segnala l’urgenza e potrebbe far ottenere alle farfalle monarca più risorse e sostegno di cui la specie ha bisogno. Ci sono molti gruppi, come la Xerces Society, che lavorano per salvare le monache. Con la designazione di specie in pericolo, la necessità di questo lavoro e la situazione delle farfalle sono più chiare che mai.

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