Siamo tremendamente vicini alla fine di un’era.

Nel lontano 1977, i Voyager 1 e 2 della NASA furono lanciati e iniziarono la più grande avventura mai intrapresa da una sonda spaziale senza equipaggio. Passando davanti a tutti i pianeti esterni (meno Plutone), hanno trasformato radicalmente la nostra comprensione del sistema solare e di come è nato. Ma il viaggio interstellare di queste iconiche sonde – che è già durato quasi 45 anni – sta per concludersi: la NASA ha infatti avviato il processo di spegnimento dei sistemi delle navicelle, secondo quanto riportato da un primo rapporto di Scientific American.

Nulla di costruito dall’uomo ha viaggiato così lontano come queste sonde. E questo dimostra che lo spazio profondo chiama l’umanità a compiere i suoi prossimi passi in un universo più vasto.

I Voyager 1 e 2 della NASA sono a corto di energia

Lanciate nel 1977, le due sonde hanno spinto il limite dell’esplorazione spaziale e da allora hanno continuato a farlo. È impossibile enfatizzare troppo quanto queste sonde si siano spinte in profondità nello spazio, viaggiando più lontano dal pianeta Terra di qualsiasi altro oggetto mai costruito dall’uomo. Per questo motivo, questi viaggiatori deterranno probabilmente il record degli oggetti più lontani costruiti dall’uomo per decenni, se non per un secolo.

La decisione di ridurre al minimo l’energia è stata presa per prolungare la durata di vita delle sonde di qualche anno in più, con un termine ultimo fissato per il 2030, secondo quanto riportato dal sito web della NASA. Scientific American …]. “Abbiamo fatto 10 volte la garanzia su queste maledette cose”, ha dichiarato il fisico Ralph McNutt del Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory nel rapporto, riferendosi alla longevità senza precedenti delle sonde, che si prevede dureranno quattro anni scarsi.

Quattro anni!

Ricevi ulteriori aggiornamenti su questa storia e su altre con Il progetto, la nostra newsletter quotidiana: Iscriviti qui gratuitamente.

Per quanto incredibile, non si tratta di una sorpresa assoluta. Entrambe le sonde sono alimentate da reattori radioattivi al plutonio, che hanno mantenuto una calda alimentazione ai piccoli computer di bordo che hanno funzionato per decenni senza interruzioni.

Ma, ahimè, la rottura sta arrivando.

L’immagine del “pallido punto blu” scattata dal Voyager 1 nel 1990. Fonte: NASA / JPL-Caltech

I Voyager 1 e 2 della NASA sono il primo timido passo dell’umanità verso un universo più vasto

Secondo il rapporto, ogni anno l’energia nei sistemi delle sonde diminuisce di circa 4 watt. Ciò significa che sempre più componenti e dispositivi devono essere spenti man mano che l’alimentazione diminuisce. “Se tutto va bene, forse potremo prolungare le missioni fino al 2030”, ha dichiarato Linda Spilker, scienziata planetaria del JPL che ha lavorato agli albori delle missioni Voyager, nel 1977.

“Dipende solo dalla potenza. Questo è il punto limite”, ha aggiunto Spilker. La missione principale delle sonde era quella di effettuare un flyby dei giganti gassosi Giove e Saturno, e lo hanno fatto a pieni voti (letteralmente), inviando le prime immagini ravvicinate e dettagliate di Europa, Ganimede, Titano e altro ancora. Ma forse l’immagine più significativa ha richiesto più di un decennio per essere realizzata.

Nel 1990, Voyager 1 scattò un’immagine della Terra, a 3,7 miliardi di chilometri di distanza dal Sole. Famosamente reso popolare dal compianto astronomo Carl Sagan, il “pallido punto blu” servì a mettere in luce quanto piccola e fragile sia in realtà la nostra intera esistenza: dalle guerre dell’antica civiltà, alle nostre meschine beghe politiche, allo sfruttamento dell’ecosistema del pianeta, al nostro intero percorso evolutivo fino ai giorni nostri. Era tutto lì, in un minuscolo puntino blu in un universo apparentemente infinito, nero e indifferente.

Se c’è una cosa che dobbiamo pensare delle sonde iconiche è questa: la razza umana è esistita per un piccolissimo battito di ciglia nella storia dell’universo, su un pianeta minuscolo e fragile che non resterà qui a lungo. E c’è un intero universo che ci invita a uscire dalla nostra zona di comfort e di arroganza umana e a lanciarci nell’avventura più grande che ci sia. I Voyager 1 e 2 sono e saranno il nostro primo timido passo verso l’età adulta cosmica, come giovane popolazione di esseri senzienti.

Source link