Ogni volta che vedo una notizia sulla stimolazione cerebrale profonda, mi rallegro. La procedura – che prevede l’impianto di elettrodi in profondità nel cervello per erogare impulsi regolari di elettricità – viene utilizzata per trattare persone come mia madre con disturbi del movimento come il morbo di Parkinson o l’epilessia. I ricercatori stanno anche studiando se può essere usata per trattare la depressione, ma i risultati su questo fronte sono stati decisamente contrastanti.

Questo è uno dei motivi per cui questo storia pubblicata da MIT Technology Review ha attirato la mia attenzione. I neuroscienziati hanno scoperto un “decodificatore dell’umore” – un modo per misurare lo stato d’animo di una persona semplicemente osservando la sua attività cerebrale – che potrebbe migliorare la stimolazione cerebrale profonda per la depressione. La ricerca è stata recentemente presentata al meeting annuale della Society for Neuroscience.

A differenza del Parkinson, la depressione è qualcosa che ancora non comprendiamo appieno da una prospettiva puramente neurologica. È difficile capire quali regioni cerebrali siano associate alla depressione, dato che ci sono così tanti sintomi, e quindi è una sfida capire cosa stimolare esattamente.

Dopo aver analizzato le registrazioni cerebrali di tre volontari su cinque, i neuroscienziati hanno scoperto che una regione del cervello chiamata corteccia cingolata si attivava in un modo quando un paziente si sentiva meglio e nel modo opposto quando si sentiva giù. Lo schema era lo stesso per tutti e tre i volontari.

In altre parole, potevano effettivamente vedere dove alcuni dei sintomi depressivi hanno avuto origine in un’area comune a tutte e tre le persone.

“Questa è la prima dimostrazione di una decodifica dell’umore riuscita e coerente negli esseri umani in queste regioni cerebrali”, ha dichiarato Sameer Sheth, che guida la sperimentazione ed è un neurochirurgo del Baylor College of Medicine.

Naturalmente, come per molti trattamenti della depressione, ciò che funziona per una persona non sempre funziona per altre. La DBS e la sperimentazione stessa presentano chiaramente diversi svantaggi. Per prima cosa, è un enorme balzo in avanti concludere che funzionerà per i milioni di persone che soffrono di depressione quando si sono studiate solo poche persone. Questo è un aspetto di cui i neuroscienziati sono consapevoli: infatti, non intendono nemmeno replicare la procedura su più di un paio di persone. Sheth e il suo team stanno piuttosto cercando di trovare modelli da utilizzare per rendere la DBS più efficace. A tal fine, hanno impiantato elettrodi in altre quattro persone con depressione grave e ora intendono studiarne dodici in tutto.

Inoltre, come potete immaginare, farsi fare un buco in testa, sondare e poi inviare elettricità a varie parti del cervello è, ovviamente, molto rischioso. È anche costoso e può costare, in media, 22.802 dollari.

Ma è un buon passo avanti. Sheth e il suo team stanno già iniziando a individuare alcune tendenze che potrebbero essere utili per migliorare la DBS e la comprensione della depressione. E, cosa altrettanto importante, almeno per me, il loro lavoro ci fa fare un passo avanti verso la destigmatizzazione di una condizione che molti credono ancora sia tutta “nella testa” – e tecnicamente lo è, ma ora potrebbe esserci un modo per vederla.

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