La stravagante gita nello spazio di Richard Branson di domenica ha segnato l’alba di una nuova era spaziale, per le poche persone che possono permetterselo. Jeff Bezos sta per partire per un’escursione simile martedì prossimo quando si lancia nello spazio con altri tre membri del primo volo con equipaggio della sua compagnia Blue Origin. I due miliardari stanno convalidando i razzi su misura per i turisti delle loro aziende e, dicono, stanno realizzando i sogni di una vita per avere un breve assaggio dello spazio.

Ma ciò che la missione di Virgin Galactic di domenica ha dimostrato, e ciò che il volo di Bezos mostrerà allo stesso modo, è che lo spazio è quasi aperto, non per te e me o per il pubblico in generale, ma per altri miliardari.

Aprire il cosmo alle masse e normalizzare i viaggi spaziali è un obiettivo che le aziende e i loro sostenitori miliardari hanno preso di mira da anni ma non hanno ancora raggiunto. C’è un potenziale economico oltre al lancio di persone ricche nello spazio: ricerca sulla microgravità per gli scienziati e, un obiettivo molto più lontano, il trasporto rapido tra i continenti. Questa è la visione che stanno vendendo con questi voli appariscenti; una volta esclusiva degli astronauti del governo, viaggiare nello spazio potrebbe essere una cosa anche per tutti gli altri.

“Questo è il sogno, giusto? Quello spazio non è più solo per la NASA”, ha dichiarato Kathy Lueders, capo del volo spaziale umano della NASA che ha supervisionato lo sviluppo della capsula astronauta Crew Dragon di SpaceX, durante una conferenza stampa ad aprile. “Voglio dire, penso che sia quello che stiamo cercando di fare… quello che speravamo era che avresti avuto così tanti clienti che a un certo punto, il prezzo sarebbe sceso per renderlo accessibile. All’inizio è dura”.

In questa fase iniziale, volare nello spazio ha un prezzo solo per gli ultra ricchi, spinti dagli alti costi della nuova tecnologia spaziale. Il lancio di Richard Branson da parte di Virgin Galactic ha rappresentato una delle ultime missioni di prova chiave per convalidare il suo scintillante aeroplano spaziale a sei posti, SpaceShipTwo, ma è stato anche un evento di marketing meticolosamente realizzato, completo di vistosi video promozionali, discorsi ispiratori e un concerto pop, il tutto progettato per attirare più attenzione e più clienti.

Gli ospiti di Virgin Galactic allo Spaceport America osservano lo SpaceShipTwo di Richard Branson che decolla sotto il suo aereo da trasporto
Foto di PATRICK T. FALLON/AFP via Getty Images

Per vivere la propria versione del sogno di Branson, i clienti dovranno pagare almeno $ 250.000 per un posto (la compagnia ha già circa 600 passeggeri prenotati). E in questo momento, il cartellino del prezzo di un quarto di milione di dollari è l’opzione più economica sul mercato. Il prezzo per un posto sul razzo New Shepard di Blue Origin potrebbe essere più alto. E se vuoi andare in orbita per qualche giorno, un giro sulla capsula Crew Dragon di SpaceX ti costerà almeno $ 55 milioni (anche questo potrebbe essere più alto; SpaceX non ha confermato pubblicamente il prezzo reale).

Mentre i voli di Branson e Bezos nello spazio segnano momenti chiave per le loro attività di turismo spaziale, l’industria spaziale è lontana dall’essere in grado di offrire i suoi servizi al resto del pubblico. Per arrivarci, dovranno superare diversi ostacoli: questi razzi possono far volare gli umani in modo affidabile in più missioni senza intoppi? Se c’è un intoppo, come un incidente mortale, il mercato può sopravvivere a una reputazione danneggiata? E qualcuno può comprare un biglietto per lo spazio così come può prenotare un volo costoso (anziché solo l’ultra-ricco)?

Poi c’è il tribunale dell’opinione pubblica, che può essere difficile da conquistare. Le ambizioni spaziali di Bezos, Branson ed Elon Musk sono state criticate come un altro esempio di miliardari che spendono soldi in progetti di passione quando ci sono luoghi e cause in cui quei fondi potrebbero essere utilizzati meglio. Gli Stati Uniti da soli lottano con vaste disuguaglianze di ricchezza, scarso accesso all’assistenza sanitaria e un clima in rapido cambiamento, tra gli altri problemi che, se abbinati al turismo spaziale, rendono l’attività un insulto egoista a molti. Il senatore Bernie Sanders (I-VT), uno dei principali critici dei miliardari, ha ripetuto questo punto mentre la corsa allo spazio privato si scalda. “Qui sulla Terra, nel paese più ricco del pianeta, metà della nostra gente vive di stipendio in stipendio, le persone stanno lottando per nutrirsi, lottando per vedere un medico – ma ehi, i ragazzi più ricchi del mondo sono nello spazio!, “, ha twittato a marzo.

“Posso capirlo”, dice Branson di critiche come quella del senatore Sanders, parlando su L’ultimo spettacolo con Stephen Colbert il 14 luglio. “Ma penso che forse non sono completamente istruiti su ciò che lo spazio fa per la Terra”. Branson, come altri sostenitori dello spazio, indica le tecnologie che gli investimenti nello spazio hanno contribuito a diffondere nel mainstream, come le funzionalità GPS collegate agli smartphone, i servizi di localizzazione meteorologica o la ricerca sui cambiamenti climatici e la modellazione dai satelliti in orbita terrestre bassa. Molti di questi investimenti provenivano da fondi pubblici: non è ancora chiaro quali sviluppi derivati ​​potrebbero emergere dall’industria del turismo spaziale privato ancora alle prime armi.

Finché l’industria spaziale dipenderà da fondi miliardari per veicoli spaziali costruiti per clienti miliardari (e milionari), la percezione che questo sia un hobby per gli ultraricchi rimarrà inevitabilmente. “Dobbiamo affrontare il fatto che i miliardari che cercano di fare più soldi sono il volto pubblico del settore spaziale in questo momento”, ha affermato Brian Weeden, direttore della Secure World Foundation.

La capsula SpaceX Falcon-9 Rocket and Crew Dragon viene lanciata da Cape Canaveral inviando astronauti alla Stazione Spaziale Internazionale

Elon Musk festeggia nel Vehicle Assembly Building della NASA dopo che SpaceX ha lanciato il suo primo equipaggio di astronauti nello spazio
Foto di Joe Raedle/Getty Images

Dare una faccia alle industrie nascenti non è di per sé insolito. Charles Lindbergh, il primo pilota a sorvolare da solo l’Oceano Atlantico, aiutò notoriamente a spingere l’aviazione commerciale dalla sua infanzia negli anni ’20 e ’30. Stessa cosa con Steve Jobs o Bill Gates agli albori del computer desktop alla fine del 20esimo secolo.

Anche quelle industrie avevano dubbiosi e critici. Gli Stati Uniti erano scettici sui primi aerei costruiti dai fratelli Wright e gli alti funzionari militari consideravano l’aviazione una moda passeggera. “Qualsiasi uomo che si attiene a ciò o è pazzo o è un semplice dannato sciocco”, disse L’ammiraglio americano William A. Moffett, che in seguito avrebbe abbracciato l’aviazione sotto il Bureau of Aeronautics della Marina. E nel 1943, quando i computer erano enormi oggetti delle dimensioni di una stanza, il presidente dell’IBM, Thomas Watson, deriso al loro potenziale: “Penso che ci sia un mercato mondiale per forse cinque computer”.

I voli sono diventati un luogo comune. I computer sono diventati meno costosi e più ampiamente utilizzati. E in ogni fase dell’evoluzione del computer, le persone hanno trovato nuovi modi per usarli man mano che diventavano accessibili a più mercati e a una fascia più ampia di consumatori, osserva Carissa Christensen, CEO di BryceTech, una società di analisi del settore tecnologico e spaziale.

L'amministratore delegato di Amazon Jeff Bezos presenta il nuovo sistema Shepard di Blue Origin

Jeff Bezos introduce il nuovo sistema Shepard di Blue Origin nel 2017

“Ci sarà una curva di apprendimento abbastanza ampia man mano che le aziende passeranno dal processo di sviluppo di una capacità e alla sua verifica, al suo utilizzo di routine”, ha affermato Christensen. È possibile che il turismo spaziale segua lo stesso percorso dei computer o degli aeroplani, ma non c’è alcuna garanzia che avrà successo. In parte, questo è dovuto al fatto che non esiste un’unica soluzione per ridurre i costi di lancio delle persone nello spazio. Virgin Galactic all’inizio di quest’anno ha presentato una nuova versione di SpaceShipTwo su misura per velocità di produzione rapida, segnalando che si sta preparando per soddisfare il suo pesante arretrato di clienti e riaprire le vendite dei biglietti, che sono state chiuse da un incidente mortale del 2014 durante un volo di prova. (La presenza di Branson sul volo di domenica è servita anche come rassicurazione visiva per i clienti che la nave è al sicuro.) Musk si sta concentrando su una migliore efficienza del carburante per missili con Starship di SpaceX, un sistema di lancio completamente riutilizzabile in fase di sviluppo per ridurre i costi di invio di esseri umani nello spazio.

Ma di nuovo, cosa? Esattamente quei prezzi di prossima generazione rimarranno un mistero. Musk non ha detto quanto costerà ai potenziali passeggeri volare su Starship. E Virgin Galactic non ha detto quanto prevede di far pagare i biglietti per il suo nuovo aeroplano spaziale, SpaceShipThree, proprio come Blue Origin, che non ha rivelato i suoi prezzi di New Shepard.

Attualmente, devi essere di talento (scelto personalmente da un miliardario) o fortunato per prenotare un passaggio su uno di questi razzi senza pagare il prezzo elevato. La riscossione dei biglietti, come ha intenzione di fare Virgin Galactic, e la donazione di posti agli appassionati dello spazio che non possono permetterseli, mantiene vivo il sogno del pubblico di viaggi spaziali normalizzati e a basso costo mentre l’industria corre per trovare la ricetta giusta per abbassare i prezzi. “Penso che in qualsiasi mercato competitivo vedrai migliorare i prodotti e/o diminuire i prezzi”, ha aggiunto Christensen.

La competizione è appena iniziata e altre aziende stanno cercando di entrare nel turismo spaziale. Axiom Space, con sede in Texas, ha in programma di costruire una stazione spaziale privata e organizzare viaggi privati ​​sulle capsule Crew Dragon di SpaceX. Un nuovo razzo in fase di sviluppo da Rocket Lab, la società di lancio con sede in California che prevede di diventare pubblico, è progettato per lanciare gli esseri umani nello spazio in futuro. La capsula Starliner di Boeing è progettata per trasportare anche astronauti privati ​​alla stazione spaziale.

Al momento, non si sa quale ce la farà, se qualcuno di loro lo farà. Per ora, il turismo spaziale è ancora in una fase controllata dal denaro miliardario. Se l’industria può crescere o meno dallo spettacolo e diventare qualcosa di più maturo, dipenderà meno da Bezos o Branson che realizzeranno i loro sogni d’infanzia di volare nello spazio e più dall’abbattimento del costo di costruzione di razzi – e dal prezzo che paghiamo per volare loro.



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