Proprio così, sono tornati.

L’equipaggio dell’Inspiration4 ha fatto uno splashdown trionfale sabato sera al largo della costa orientale della Florida, segnando la chiusura della prima missione spaziale completamente privata e interamente civile. La nave di recupero Go Searcher di SpaceX ha trainato la capsula Crew Dragon, soprannominata Resilience, poco meno di un’ora dopo lo splashdown. L’equipaggio è stato poi trasportato in elicottero al Kennedy Space Center della NASA, dove hanno ricevuto i controlli medici standard.

Il completamento della missione è un grande trionfo per Elon Musk e SpaceX (e, più perifericamente, la NASA, che ha finanziato lo sviluppo della tecnologia), che ha condotto l’intera missione. È anche forse il nostro segnale più chiaro che una nuova alba dei viaggi spaziali è ufficialmente qui.

Benji Reed, direttore senior di SpaceX per i programmi di volo umano, ha detto ai giornalisti che l’azienda sta vedendo un numero crescente di richieste da parte di potenziali clienti per missioni private. L’azienda potrebbe volare “tre, quattro, cinque, sei volte all’anno almeno”, ha detto.

Naturalmente, il comandante della missione Jared Isaacman non è il primo miliardario ad andare nello spazio. Quest’estate, sia Richard Branson che Jeff Bezos hanno condotto i loro viaggi orbitali in veicoli sviluppati dalle loro rispettive aziende, Virgin Galactic e Blue Origin. Ma quei viaggi erano significativamente più brevi – Bezos e i suoi tre compagni di equipaggio sono andati e tornati dallo spazio in meno di quindici minuti, viaggiando essenzialmente in un lungo arco parabolico.

Al contrario, l’equipaggio dell’Inspiration4 ha trascorso tre giorni in orbita attorno alla Terra ad un’altitudine che arrivava a 590 chilometri – più in alto della Stazione Spaziale Internazionale, il che significa che erano i più ‘esterni’ di tutte le persone nello spazio. Nel corso della loro missione, hanno viaggiato intorno alla Terra una media di quindici volte al giorno.

Mentre erano in orbita, l’equipaggio ha condotto una manciata di esperimenti scientifici, per lo più catturando dati su se stessi con lo scopo di approfondire la nostra comprensione degli effetti del volo spaziale sul corpo umano. L’equipaggio ha anche trascorso del tempo nella grande finestra a cupola di vetro, che SpaceX chiama “cupola”, scattando foto dello spazio.

Oltre a Isaacman, che ha fatto la sua fortuna dalla sua azienda di elaborazione dei pagamenti Shift4 pagamenti, l’equipaggio comprendeva assistente medico e sopravvissuto al cancro infantile Hayley Arceneaux; geoscienziato Sian Proctor; e Lockheed Martin ingegnere Chris Sembroski. Tra le altre novità dell’equipaggio, Arceneaux è il più giovane americano ad andare nello spazio e la prima persona con una protesi ad andare nello spazio; Proctor è la prima donna nera a pilotare una missione spaziale.

La storica missione è stata pagata interamente da Isaacman, anche se sia lui che SpaceX stanno tacendo quanto è costata in totale. Invece, la missione è stata inquadrata come una raccolta di fondi di 200 milioni di dollari per il St. Jude Research Hospital, a cui Isaacman ha donato 100 milioni di dollari e Musk ha donato 50 milioni di dollari. La raccolta fondi ha ricevuto altri 60,2 milioni di dollari in donazioni pubbliche.

Questa è la seconda volta che la navicella Resilience ha trasportato in sicurezza esseri umani da e verso lo spazio. La prima missione, Crew-1, ha portato quattro astronauti (tre della NASA, uno dell’agenzia spaziale giapponese) sulla ISS e li ha riportati sulla Terra a maggio. SpaceX condurrà un’altra manciata di missioni con equipaggio nei prossimi sei mesi, compresa un’altra missione verso la ISS per conto della NASA e dell’Agenzia Spaziale Europea, nonché la missione privata AX-1 per conto di Axiom Space.

“Grazie mille SpaceX, è stato un gran bel viaggio per noi”, ha detto Isaacman poco dopo l’atterraggio della capsula. “Abbiamo appena iniziato”.

Guarda lo streaming completo dello splashdown qui:



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