Un team internazionale di paleontologi ha scoperto una mandibola umana in una grotta nel sud-ovest di Sulawesi, una delle isole maggiori dell’Indonesia. I resti sono la prima indicazione di una presenza umana sull’isola durante il Pleistocene, un periodo di grandi cambiamenti climatici e di rapida dispersione umana.

L’osso mascellare, completo di denti, è stato datato tra 25.000 e 16.000 anni fa, anche se il team non è stato in grado di determinare il sesso o l’età dell’individuo. I loro risultati sono stati pubblicato oggi in PLoS One.

Questo particolare individuo molto probabilmente discendeva da una popolazione di esseri umani moderni che arrivò a Sulawesi in barca decine di migliaia di anni fa”, ha detto a Gizmodo l’autore principale Adam Brumm, un archeologo del Centro di ricerca australiano per l’evoluzione umana alla Griffith University di Brisbane, in una e-mail.

Il sud-est asiatico vanta un notevole archivio di resti di ominini nascosti nelle sue grotte calcaree. Negli ultimi anni, le isole delle Filippine e dell’Indonesia hanno ospitato le scoperte di Homo floresiensis e Homo luzonensis, parenti umani estinti che prendono il nome dalle isole in cui sono stati scoperti. Nell’antico passato, gli ominini (la nostra specie e altre) si sono fatti strada attraverso le catene di isole, installandosi nelle grotte della regione e dipingendo sulle loro pareti. Alcuni nelle Filippine potrebbero aver cenato su roditori giganti che vivono sugli alberi.

Antichi stencil a mano.

La mandibola è stata trovata a Leang Bulu Bettue, una grotta nella regione sud-occidentale di Sulawesi, a Maros. Il team sapeva da precedenti lavoro che lo strato di terra dell’osso è venuto fuori era tra 25.000 e 16.000 anni, sulla base di diversi metodi di datazione: analisi isotopica delle stalagmiti esposte durante quegli scavi, datazione al radiocarbonio di conchiglie trovate nello stesso strato, datazione per ablazione laser di un dente di maiale trovato lì, e datazione ottica della roccia feldspatica nello strato. La conchiglia datata al radiocarbonio è stata precedentemente utilizzata per il massimo dello strato – circa 22.300 anni fa – ma a causa di alcune incertezza sul modo in cui l’acqua può deformare i risultati, in questo documento i ricercatori hanno rinviato alla datazione isotopica delle stalagmiti, che hanno una gamma più ampia di 24.800 a 16.000 anni.

Il mese scorso, un’altra squadra che comprendeva Brumm ha annunciato il recupero di materiale genetico da uno scheletro di 7.000 anni fa a Sulawesi; i resti appartenevano a una donna che aveva 18 anni quando morì durante l’Olocene. La mandibola recentemente riportata precede quei resti di un’epoca; c’è stato più tempo tra questo antico individuo e la donna dell’Olocene che tra la donna dell’Olocene e noi.

Il nuovo ritrovamento spinge indietro Homo sapiens‘ esistenza su Sulawesi di migliaia di anni. “Sfortunatamente, l’esemplare è così incompleto e frammentario che non può dirci molto sull’individuo da cui proviene, a parte il fatto che questa persona aveva dei denti davvero brutti”, ha detto Brumm. Sanno che la persona era un adulto, a causa di un terzo molare erotto, ma non possono andare più a fondo di così.

“Ci piacerebbe molto trovare altri resti dell’individuo da cui proviene questo piccolo frammento”, ha aggiunto Brumm. “Devono essere sepolti da qualche parte nel sito, e se continuiamo a scavare, forse saremo abbastanza fortunati da trovarli un giornoo i resti di altri primi esseri umani sepolti nella grotta”.

Se la nostra specie abbia coesistito o si sia scontrata con altri ominini a Sulawesi è sconosciuto, ma è “certamente possibile” che i diversi gruppi abbiano interagito tra loro, ha detto Brumm. Hanno abitato la stessa isola allo stesso tempo, dopo tutto. Forse i futuri ritrovamenti diranno di più su che storia.

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