Una missione spaziale lanciata congiuntamente dalle agenzie spaziali europea e giapponese ha catturato il suo primo sguardo ravvicinato al pianeta Mercurio.

Una coppia di orbiter collegati, noti insieme come BepiColombo, ha scattato diversi foto il 1 ottobre durante un flyby a lungo atteso intorno al pianeta più interno del nostro sistema solare. Le immagini mostrano l’emisfero settentrionale di Mercurio e le decine di crateri che punteggiano la sua superficie, tra cui uno che è stato il sito di diverse esplosioni vulcaniche, secondo una dichiarazione di l’Agenzia spaziale europea. Nell’inquadratura sono state catturate anche le antenne e il braccio magnetometrico della navicella.

L’ESA e la Japan Space Exploration Agency hanno lanciato BepiColombo nel 2018 per catturare immagini di Mercurio con l’obiettivo di scoprire di più sulla sua origine ed evoluzione. Solo due sonde hanno viaggiato sul pianeta: Mariner 10, che ha volato nel 1974 e 1975, e MESSENGER, che ha orbitato intorno a Mercurio dal 2011 al 2015.

Il flyby di questa settimana ha segnato il passaggio di BepiColombo primo di sei intorno a Mercurio. Le sonde spaziali sono passate entro 124 miglia (199 km) dalla superficie del pianeta.

“Il flyby è stato impeccabile dal punto di vista del veicolo spaziale, ed è incredibile vedere finalmente il nostro pianeta obiettivo”, ha detto Elsa Montagnon, responsabile delle operazioni del veicolo spaziale della missione, in un Comunicato stampa ESA.

“È stato molto emozionante vedere le prime immagini di BepiColombo di Mercurio, e capire cosa stavamo vedendo”, ha aggiunto David Rothery, capo del gruppo di lavoro superficie e composizione di Mercurio dell’ESA. “Mi ha reso ancora più entusiasta di studiare i dati scientifici di alta qualità che dovremmo ottenere quando siamo in orbita intorno a Mercurio, perché questo è un pianeta che davvero non capiamo ancora del tutto”.

Il prossimo flyby di Mercurio è fissato per giugno del prossimo anno, seguito da altri quattro nel giugno 2023, settembre 2024, dicembre 2024 e gennaio 2025. Se tutto va secondo i piani, BepiColombo rallenterà abbastanza da entrare nell’orbita di Mercurio entro il fine del 2025. Poi, i due orbiter inizieranno la loro principale missione scientifica: mappare la superficie di Mercurio per studiarne i processi superficiali, la composizione e il campo magnetico.

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