Cosa c’è nel nome di un insetto? Se quel nome è “calabrone assassino” o “falena zingarail moniker è stato caricato con disinformazione e/o pregiudizio. Ecco perché la Società Entomologica d’America (ESA) ha eliminato entrambi i nomi e probabilmente sono in arrivo altri cambiamenti.

L’ESA ha un progetto chiamato Better Common Names (nomi comuni migliori), che mira a porre fine ai nomi di insetti che potrebbero essere dannosi per le persone. Quest’anno, il gruppo ha annunciato di aver adottato il nome “calabrone gigante del nord”, rifiutando di accettare i titoli colloquiali popolari per l’insetto invasivo. Ha anche cambiato “falena zingara” in “falena spugnosa”. Sono anche alla ricerca di altri nomi da cambiare. Chiunque può compilare un moduloL’ESA prenderà in considerazione la proposta insieme ad altre richieste di denominazione e ridenominazione di animali. Le nuove politiche dell’associazione, ad esempio, non consentono nomi comuni che facciano riferimento a gruppi razziali o etnici.

Lo sforzo fa parte di un movimento più ampio per affrontare il razzismo e altre oppressioni sistemiche all’interno della scienza. Anche i nomi degli uccelli inglesi sono sotto esame, da parte del Società ornitologica americana. Ben 150 uccelli sono stati con nomi di persone legate alla schiavitù e alla supremazia bianca..

Il soprannome è carico di disinformazione o pregiudizio

The Verge ha parlato con Marianne Alleyne, presidente dell’ESA e professore assistente di entomologia presso l’Università dell’Illinois a Urbana-Champaign, dei cambiamenti in corso.

Questa intervista è stata modificata per ragioni di lunghezza e chiarezza.

Prima di tutto, cosa sono i nomi comuni e perché li abbiamo per gli insetti?

Gli scienziati di solito usano nomi scientifici, nomi latini che di solito sono divisi in due parti, come gli esseri umani. Homo sapiens. Ma questo non è di grande aiuto quando parliamo al pubblico in generale o alle persone che sono più colpite da questi insetti. Allora usiamo i nomi comuni per aiutarci nella conversazione.

Credo che solo 2.000 insetti abbiano un nome comune, mentre ce ne sono milioni. Di solito sono solo quelli di cui si parla molto ad avere un nome comune. Di solito sono quelli che creano problemi o quelli che sono benefici.

La Società Entomologica Americana, da molti decenni ormai, è l’istituzione che determina il nome comune da utilizzare per specie specifiche, per essere sicuri di parlare della stessa cosa quando ci rivolgiamo al pubblico in generale, ai media o cose del genere.

Come fanno gli insetti ad avere il loro nome comune?

Qualcuno o una comunità si rivolge a noi e propone un nome comune per un determinato insetto. Di solito si tratta di scienziati o di persone che lavorano con gli agricoltori. Potrebbero dire: “Sai, ci renderebbe la vita molto più facile se avessimo un nome comune su cui tutti fossero d’accordo”. E poi danno questo suggerimento.

Cartello che invita i residenti a segnalare gli alberi danneggiati dalla falena spugnosa a Markham, Ontario, Canada. Si tratta di un insetto invasivo non autoctono che si nutre delle foglie degli alberi.
Foto di Creative Touch Imaging Ltd. / NurPhoto via Getty Images

C’è un comitato che riceve queste richieste, le studia e segue determinati criteri. E poi diciamo sì, accettiamo questo nome comune, oppure no. Ogni anno si tengono un paio di riunioni e si discutono le nuove proposte di nomi comuni. Ultimamente si sono occupati anche di guardare al passato e di vedere se ci sono nomi problematici.

Quali sono le preoccupazioni per alcuni dei nomi comuni che abbiamo oggi?

Ci sono alcuni nomi che oggi consideriamo contribuire alla discriminazione, all’esclusione o al danno nei confronti delle persone. Il più ovvio è stato quello che oggi chiamiamo tignola spugnosa perché è stato chiamato con un termine dispregiativo per un gruppo di persone. La falena spugnosa era una falena zingara, e “zingaro” è un termine dispregiativo per il popolo rom.

Come è nato il progetto Better Common Names?

È iniziato forse 10 anni fa, quando l’ESA si è interrogata sul modo in cui stiamo contribuendo ad alcuni dei problemi che stiamo riscontrando. Quanto sono frequenti le molestie sessuali o l’esclusione basata sul genere nella nostra società? E così abbiamo un nuovo codice di condotta, per esempio. Nel 2020 si è arrivati a una svolta. A causa dell’intero movimento che ha fatto seguito all’omicidio di George Floyd e così via, tutto questo ha avuto un’impennata, e uno dei progetti è stato il Better Common Names Project. I nostri membri potrebbero soffrire per il modo in cui diamo i nomi agli insetti e quindi, sì, volevamo cambiare le cose.

E poi, come se non bastasse, in quel periodo è emerso quello che oggi chiamiamo calabrone gigante del nord. All’improvviso, questo calabrone è diventato un problema nello stato di Washington e lo abbiamo chiamato “calabrone assassino” o “calabrone asiatico”. Mi sono sentito come se fosse abbastanza. Dobbiamo trovare regole migliori per i nomi comuni.

Perché era importante eliminare “omicidio” dal nome del calabrone?

Per evitare di alimentare la paura, che è la parte dell’omicidio. Ha creato così tanta isteria che persone lontane come la Pennsylvania mandavano qualsiasi tipo di vespa per essere identificate perché temevano che fosse quel calabrone. È anche un termine improprio. Il calabrone non attacca realmente gli esseri umani. Probabilmente non vi ucciderebbe. Ma è terribile per le api da miele: invade le colonie di api da miele e le uccide tutte. Ecco perché si chiama “assassina”. Comunque, se si parla al grande pubblico, non è un buon nome da usare.

Poi si cominciò a chiamarlo “calabrone gigante asiatico”. Perché questo nome era importante?

Perché può contribuire al sentimento anti-asiatico o anti-isola del Pacifico o anti-americano, anche se non intenzionalmente. È un problema reale quello della crescente discriminazione nei confronti di questi gruppi e dei crimini d’odio, e quindi vogliamo evitare di contribuire a questo, se un insetto che la gente vede come molto spaventoso e pericoloso viene equiparato a un intero gruppo di persone. Preferiremmo non utilizzare alcuna designazione geografica nel nome comune.

Cosa sperate di ottenere cambiando i nomi problematici?

Che almeno non stiamo contribuendo a questi problemi di discriminazione o di sfiducia nei confronti di un intero popolo. E che in futuro possiamo fare meglio di quanto abbiamo fatto in passato.

È davvero importante coinvolgere le agenzie federali e statali, quando dicono: “Vogliamo che i nostri dipendenti usino questo nome e smettano di usare l’altro”. Siamo rimasti piacevolmente sorpresi dal sostegno di queste agenzie.

Avete un nome comune preferito per un insetto?

Il mio nome comune preferito è quello dello scarabeo fungo bello. Mi chiedo perché sia così bello. A me sembra un normale scarabeo, ma qualcuno ha pensato che fosse bello.

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