Il rover di Marte della NASA, Perseverance, si sta preparando per un altro tentativo, nelle prossime settimane, di raccogliere rocce marziane dopo che il suo primo tentativo all’inizio di questo mese non è andato come gli ingegneri si aspettavano. Il braccio per la raccolta dei campioni del rover ha funzionato, dicono gli ingegneri, ma il tubo di campionamento è risultato vuoto.

Ora il rover, un laboratorio scientifico su ruote che è atterrato su Marte a febbraio, si recherà in una nuova località chiamata Citadelle per un secondo tentativo di raccogliere il suo primo campione di roccia. Questa volta, per assicurarsi che il campione sia effettivamente raccolto, gli ingegneri aspetteranno il ritorno delle immagini del tubo campione prima che venga elaborato e riposto nella pancia del rover.

“Eravamo solo super eccitati dal fatto che l’hardware funzionasse dall’inizio alla fine senza alcun difetto. E poi c’è stata quella sorpresa – ‘Nessun campione? Cosa vuol dire nessun campione?”, Louise Jandura, l’ingegnere capo per il campionamento e il caching del team Perseverance della NASA, dice del primo tentativo del 5 agosto. “Così rapidamente, dopo che questo si è affondato, abbiamo iniziato a fare l’indagine”.

La roccia in cui la punta di campionamento di Perseverance ha scavato non era così robusta come gli scienziati pensavano. Quello che doveva essere un nucleo di roccia abbastanza solido si è rivelato essere una polvere friabile che è scivolata fuori dal tubo di campionamento del rover. Dopo aver scoperto che il tubo di campionamento era vuoto, il personale della missione ha utilizzato le telecamere del rover per analizzare i resti del foro che Perseverance ha praticato. Hanno pensato che il cumulo di polvere intorno al foro e un po’ di materiale sul fondo del foro fossero ciò che è scivolato fuori.

“La roccia semplicemente non era il nostro tipo di roccia”, ha scritto Jennifer Trosper, Project Manager del Jet Propulsion Laboratory della NASA, in un post sul blog giovedì. “Anche se avevamo acquisito con successo oltre 100 nuclei in una serie di diverse rocce di prova sulla Terra, non avevamo incontrato una roccia nella nostra suite di test che si comportasse in questo modo”.

Il braccio di campionamento di Perseverance, lungo sette piedi e con cinque snodi, si protende dalla parte anteriore del rover verso una roccia di interesse con una grande testa delle dimensioni di una scatola di scarpe, o torretta, all’estremità che pesa 100 libbre. Quella testa contiene una punta di trapano cava, formalmente chiamata Trapano a percussione rotanteche perfora la roccia e intrappola il materiale all’interno di un tubo, che viene riposto nel rover e lavorato all’interno di un altro tubo fino a quando non è pronto per essere lasciato da qualche parte sulla superficie marziana.

La punta di trapano usata per il primo tentativo di campionamento di Perseverance serve a raccogliere carote di roccia. Alcune delle 9 punte del rover sono più adatte a raccogliere il regolith – il materiale più friabile e sporco che gli ingegneri hanno incontrato accidentalmente durante il primo tentativo di campionamento.


La missione di Perseverance per raccogliere fino a 35 campioni di rocce marziane è la prima tappa di un triplice sforzo per riportare questi campioni sulla Terra entro il 2030. Le rocce, stivate all’interno di piccole provette di gesso, rappresenterebbero i primi campioni marziani incontaminati mai catturati e riportati sulla Terra dall’uomo. Perseverance lascerà i tubi da qualche parte sulla superficie marziana per un futuro robot della NASA che li raccoglierà e li lancerà nell’orbita di Marte, dove un altro veicolo spaziale costruito dall’Agenzia Spaziale Europea li prenderà e li porterà per il resto della strada verso casa.

Gli ingegneri della NASA hanno trascorso quasi un decennio a progettare e costruire il sistema di campionamento del rover, che l’ingegnere capo di Perseverance Adam Steltzner ha descritto come “la cosa più complicata e sofisticata che sappiamo come costruire”.

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